¿Tienes un problema psicológico obstinado? Probablemente puedas culpar a tu amígdala.

Este blog es el primero de una serie. Aquí nos enfocamos en una comprensión simple de la neurobiología que parece ser la base de los problemas psicológicos más comunes: la región de la amígdala del cerebro ocupa un lugar central. El siguiente de estos blogs se centrará en cómo un cerebro perfectamente funcional puede crearnos problemas psicológicos significativos. Después de eso, habrá blogs que muestran cómo la neurociencia proporciona información que puede ayudarnos a dominar estos problemas.

>> Una parte de la mente de Mark sabía que estaba yendo por un camino familiar y destructivo, pero todavía se encontraba diciéndole a su esposa: "¡Eres tan idiota! ¡Ahora todos parecemos tontos! "Y este estallido se debió a que la escuela le había pedido corregir algunos errores que había cometido en la solicitud de kínder de su hijo.

>> Mary era muy consciente de que no debería hacerlo. Ella pagó por el vestido de todos modos. Pensó que podría ayudarla a sentirse más segura en la fiesta del personal esa noche. Y de cualquier forma, esto no iba a hacer mucha diferencia en su ya creciente saldo de tarjeta de crédito.

Si pudiéramos monitorear una resonancia magnética del cerebro de Mark mientras le gritaba a su esposa; y el cerebro de Mary, al sentir ansiedad y dudas sobre la próxima fiesta, veríamos un patrón de actividad aumentada en las regiones de la amígdala de sus cerebros, y también una inhibición de esas áreas de la corteza prefrontal que promueven la prueba de la realidad, el juicio y la conciencia. Si pudiéramos dar marcha atrás para ver las amígdalas de su infancia, probablemente veríamos casi el mismo patrón de actividad: cuando su padre le dijo a Mark, de cinco años, que era un idiota, o que Mary, de ocho años, estaba siendo rechazada por por su hermana mayor.
La amígdala juega un papel central en el almacenamiento de "recuerdos emocionales": recuerdos inconscientes de heridas pasadas: momentos, especialmente en la infancia, en los que fuimos dolorosamente rechazados, físicamente lastimados, humillados, frustrados sin remedio, etc. Una de las cosas que hace que estos recuerdos sean tan problemáticos es que las hormonas creadas por una memoria emocional activada inhiben la función de prueba de realidad de la corteza prefrontal.
Lo que la ciencia ha descubierto sobre los recuerdos emocionales es muy similar a lo que sabemos sobre los problemas psicológicos:
• Una memoria emocional se recuerda inconscientemente: una persona que está experimentando tal recuerdo generalmente no sabe que lo que está sintiendo es un recuerdo. Mark y Mary no tenían ni idea de que lo que sentían era una reactivación de sentimientos que habían aprendido hacía mucho tiempo.
• Al igual que los problemas psicológicos, estos recuerdos son muy duraderos: sin intervención, son propensos a durar toda la vida.
• Una memoria emocional crea sentimientos que no son apropiados para nuestra situación inmediata.
• Una memoria emocional también incluye lo que los científicos llaman memoria "implícita", de modo que, mientras la memoria emocional está activa, hacemos suposiciones distorsionadas e implícitas sobre nuestras circunstancias: Mark y su esposa no corrían el riesgo de parecer tontos debido a sus errores, y Mary realmente no necesitó llegar a extremos costosos para ser apreciada en la fiesta.

Cuando una memoria emocional está activa, las hormonas inhiben la parte de prueba de la realidad de nuestro cerebro, lo que nos lleva a creer e incluso a defender una visión distorsionada de lo que está sucediendo. Mary y Mark, como la mayoría de los demás que están bajo la influencia de un recuerdo emocional, solo eran vagamente conscientes de que estaban reaccionando demasiado a sus situaciones. Bajo la influencia de una memoria emocional activa, 'se siente' como nuestras emociones, suposiciones y, en última instancia, nuestro comportamiento es apropiado para nuestra situación, aunque más tarde nos descubramos pensando: "Odio cuando reacciono de esa manera".
Aquí hay algunos ejemplos más de cómo funcionan los recuerdos emocionales. Cuando era niño, Jim se sintió ansioso y horrible cuando su hermano mayor lo criticó y humilló. Ahora, como adulto, cuando se enfrenta a sus errores, siente las mismas emociones y la misma negación que una vez experimentó con su hermano. Jane, que fue violada cuando era adolescente, ahora se siente incómoda y suspicaz cada vez que un hombre muestra interés en ella. Bill, cuyo padre repetidamente le dijo que "nunca llegaría a nada", ahora que un adulto se siente ansioso e incompetente en el trabajo. Marta, que en su infancia fue repetidamente rechazada y ridiculizada por los niños de su nueva escuela secundaria, tiende a ser aislada y retraída, desconfiando de las intenciones de quienes la rodean.
La lista de formas en que los recuerdos emocionales causan problemas psicológicos dolorosos posteriores es larga y abarca la mayoría de los problemas comunes que llevan a una persona a la psicoterapia. Puede parecer extraño cuando nos damos cuenta de que estos problemas pueden ser generados por cerebros que están haciendo exactamente lo que la evolución los diseñó para hacer. Más sobre eso en mi próximo blog. Y, en blogs futuros, cubriré cómo esta comprensión de los problemas psicológicos puede ser muy útil para aprender a dominar tales problemas.

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