La ecología de la desinformación

Es la paradoja de la era de Internet: nunca antes se había tenido tanta información disponible sin esfuerzo, tan rápido, y nunca antes tanto se había equivocado por completo. ¿Cómo decidimos qué es verdad? ¿En quién confiamos para verificar la información que consumimos?

Aquí me gustaría ofrecer un pequeño estudio de caso de mi propia experiencia.

Primero me encontré con este video clip el martes en Kottke.org. Poco después, me encontré con esto nuevamente en el excelente sitio de Astronomy Picture of the Day de la NASA. Claramente, se había vuelto viral a lo grande. El clip se describe como una animación basada en miles de fotos tomadas por la sonda espacial Cassini unidas para formar una película de la visita de la nave espacial a Saturno. Lo realmente notable de esto es que deliberadamente <em> no </ em> es una animación de computadora. Como los créditos al principio dicen claramente, "no hay CGI, no hay modelos en 3D". O, como dijo Kottke, "No hay CGI 3-D involucrado en este sorprendente video de Saturno".

Vi el clip e inmediatamente comencé a sospechar.

Primero, cuando comienza la secuencia, nos estamos moviendo hacia Saturno, arqueando debajo del plano de los anillos, y luego subiendo directamente a través de los anillos. Ahora, recordé que la Cassini había volado a través del plano del anillo durante su inserción en la órbita, pero había sido enviada a través de un espacio en los anillos, no a través de la carne de la misma; todos los restos lo habrían hecho trizas. A continuación, vemos seis de las lunas de Saturno en una línea perfectamente recta, con Saturno en el fondo. Finalmente, nos acercamos de nuevo a Saturno, pasamos dos lunas, bajamos por el plano del anillo, subimos por el centro de los anillos y luego nos alejamos de Saturno otra vez, sin haber pasado antes por el otro lado. No soy astrofísico, pero sé que esto no es cómo funcionan las órbitas.

En el sitio Vimeo del clip, descubrí que sus admiradores habían sido cautivados por la distracción. "¡Asombroso! ¡Continúa con el trabajo fantástico! ", Leyó un comentario típico. Mis propias emociones estaban más preocupadas. Me pareció que gran parte del impacto de la película provenía de la implicación de que usted estaba viendo, en esencia, lo que Cassini veía, que lo que estaba viendo era "real" en cierto sentido, y yo estaba convencido de que esto era erróneo. Tuiteé a Jason Kottke, "Creo que te han engañado". No respondió.

Como sucedió, el sitio de Vimeo se vincula a la página web del creador del clip, Stephen Van Vuuren. El sitio de Van Vuuren explica mucho sobre cómo hizo el clip e incluye un número de teléfono. Lo llamé y tuvimos una conversación. En una conversación, inmediatamente lo encontré discreto y agradable. Explicó que el clip es un extracto de lo que será una película épica, de 42 minutos de duración IMAX en la que ha estado trabajando durante los últimos cinco años en su sótano, utilizando una red de computadoras remendadas que él mismo ha construido. El proyecto es un verdadero trabajo de amor, que algunas personas con experiencia en el tema le han dicho que es imposible. En todos esos años trabajando en el sótano, a menudo se preguntaba si los escépticos tenían razón, si tenía alguna esperanza de éxito, y si a alguien le importaría incluso si lo hiciera.

Cuando colocó el clip por primera vez hace diez meses, no esperaba que lo vieran más que unos pocos amigos. Pero, como a veces sucede, se corrió la voz. De repente, el clip recibió miles de visitas, luego decenas de miles, luego cientos de miles. Cuando hablamos ayer, lo habían visto alrededor de medio millón de personas. Ese ha sido un refuerzo de confianza increíble para Van Vuuren.

Pero, le pregunté, ¿qué estamos viendo realmente aquí?

Comprendió inmediatamente de lo que estaba hablando. "Hay un poco de desinformación por ahí, sobre lo que estás viendo en realidad", admitió. "Lo que estás viendo, la nave espacial nunca vio ese camino de vuelo. Esa es mi propia trayectoria de vuelo de mi propia imaginación. Es una película de arte, no es una visualización científica ".

Continuó explicando, en términos que francamente no entendí del todo, que si bien la película consiste completamente en imágenes reales tomadas por la Cassini, esas imágenes han sido manipuladas y combinadas para dar la ilusión de movimiento que en realidad nunca sucedió. Me pareció una animación CGI, pero aparentemente por razones técnicas, Van Vuuren no lo considera así.

"Probablemente debería haberlo explicado en la página", dijo, "pero cuando publicas un clip, nunca piensas: 'Oye, medio millón de personas van a mirar esto'".

Me sentí aliviado de que mis sospechas fueran confirmadas y de que el clip no era producto de un engaño malicioso. Aunque la idea errónea de que la película muestra lo que Cassini vio realmente solo pudo haber ayudado a que se volviera viral, tomo a Van Vuuren por su palabra de que no tenía la intención de engañar.

Vivimos en un tiempo en el que deliciosos fragmentos de verborrea, sonido e imágenes entran y salen de nuestra conciencia tan rápido que apenas estamos equipados para manejar el flujo. Raramente tenemos el tiempo o la experiencia para evaluar competentemente la validez de cualquier cosa antes de transmitirla. Entonces, lo que tiende a proliferar no son cosas que sean verdad, sino que poseen la capacidad de estimular nuestra sensación de asombro, una reacción emocional, no intelectual.

Los nodos cruciales en la ecología de Internet son los conservadores de la información como Kottke y Astronomy Picture of the Day. Están en una posición ideal para clasificar el trigo de la paja, pero están obligados a cometer errores. Así que el trabajo de amor de Van Vuuren se ha desarrollado en el mundo, viviendo una vida propia, volando de cerebro a cerebro a través de la destreza memética, para bien o para mal. Sin duda, algunos aprenderán de ella una imagen errónea de lo que Cassini ha visto y está viendo en las cercanías de Saturno. Tal vez algunos de los que lo vean se despierten a la belleza del cosmos y estén motivados para aprender más.

PD: Si tienes curiosidad por ver lo que realmente ve Cassini, mira esto. Y aquí hay otra genial película de Saturno, cortesía de Hubble.

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