La adicción a la comida no se trata de la fuerza de voluntad

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Fuente: Carolyn Ross / Shutterstock

¿Alguna vez has escuchado a un amigo exclamar que cierto postre, como un pastel de chocolate sin harina, es "totalmente adictivo"? Para algunas personas, esto es solo una exageración ventosa. Significan que les gustó mucho el pastel y tal vez comieron más de lo que quisieron.

Pero para otras personas, el pastel de chocolate es adictivo en un sentido más literal. Quizás pueda relacionarse con sentirse fuera de control con respecto a ciertos alimentos. Las visiones de donas bailan en tu mente. Te vuelves preocupado con la idea de pasar por la panadería. Y a pesar de tus mejores intenciones, te resulta imposible resistir estos alimentos o dejar de comerlos una vez que comiences.

Esto ahora se llama adicción a la comida, y es un problema muy real, de la misma manera que la adicción al alcohol o las drogas ilícitas es para algunas personas. Comer fuera de control puede causar obesidad y problemas de salud relacionados. También puede conducir a fuertes sentimientos de vergüenza.

La obsesión con la comida puede controlar tu vida y crear distancia entre ti y aquellos que amas. Puede que te encuentres tan obsesionado con la comida que interfiera con el trabajo o la escuela. Los problemas de imagen corporal asociados con la obesidad pueden impedirle hacer las cosas que desea hacer.

Llamar a este problema una adicción no es meramente metafórico. Investigaciones recientes han demostrado que el trastorno por consumo de sustancias y la adicción a los alimentos implican los mismos procesos bioquímicos en el cerebro.

Comer activa el centro de recompensa de dopamina en el cerebro, convirtiendo a los alimentos en una fuente de placer. La dopamina es un neurotransmisor que regula la emoción y la motivación. La liberación de dopamina es la forma en que el cerebro nos recompensa por involucrarse en conductas básicas que sostienen la vida como comer y tener relaciones sexuales.

Pero la dopamina también se libera cuando hacemos cosas placenteras que no son tan buenas para nosotros. Para las personas que usan alcohol o drogas, es la dopamina la que produce el efecto que hace que regresen por más. Lo mismo es cierto para los adictos a la comida. Según los investigadores, el placer de comer alimentos muy sabrosos, especialmente los dulces o grasos, puede desencadenar las mismas respuestas en el cerebro que las drogas adictivas.

La adicción a la comida es lo que se llama una adicción al proceso. Esto significa que no eres adicto tanto a la comida en sí como a los sentimientos que obtienes al comerla. Otras adicciones al proceso incluyen el juego compulsivo y el sexo.

De acuerdo con la investigación en el campo de la neurociencia, cualquier adicción, ya sea para comer, el alcohol u otra cosa, sigue un ciclo predecible. Así es como funciona esto cuando se trata de comida.

La altura. Cuando comes tu comida favorita, tu cerebro te da un golpe de dopamina. Experimenta una gratificante sensación de placer. También aprendes a asociar ese placer con la comida que acabas de comer, y esa comida se convierte en una señal para la posibilidad de más placer en el futuro.

La depresión. Con el tiempo, los placeres ordinarios (como hablar con un amigo) pierden su potencia en comparación con la recompensa que obtienes al comer. Pero, finalmente, comer provoca un aumento menor de la dopamina. No te da la misma altura que antes. Peor aún, los circuitos cerebrales responden de maneras que te hacen sentir deprimido, irritable o estresado, lo que solo te hace desear comer más para sentirte mejor.

El ansia. En este punto, las cosas comienzan a torcerse en las partes de su cerebro que son responsables de decidir qué tan importante es algo, tomar decisiones e iniciar acciones. Se vuelve extremadamente difícil resistir los impulsos fuertes. Esto explica por qué le resulta tan difícil evitar comer en exceso un determinado alimento, incluso cuando ha jurado que nunca volverá a hacerlo.

Si esto te suena familiar, no te desesperes. Su lucha con la comida y la comida no es una cuestión de fuerza de voluntad o debilidad personal. Pensar en la adicción a la comida como una enfermedad del cerebro, al igual que la adicción a las sustancias, puede ayudarlo a ver su propia experiencia con menos criterio. Solo eso puede hacerte sentir mucho mejor. Pero el modelo de adicción cerebral también sugiere nuevas estrategias para la recuperación.

Evite las señales ambientales. Para las personas que han abusado de sustancias, esto significa mantenerse alejado de los bares donde bebían o de las personas con las que consumían drogas. Si le cuesta comer, esto puede significar alejarse de las tiendas o restaurantes donde obtuvo sus comidas favoritas o apagar el televisor cuando vea anuncios para ellos.

Suba el volumen de recompensas diarias y saludables. Con el tiempo, puede volver a calibrar su cerebro para obtener una vez más la satisfacción real de los placeres ordinarios, como salir a caminar al aire libre, pasar tiempo con su familia o conversar con un amigo.

Aprende a controlar el estrés y las emociones desagradables. La adicción puede causar estragos en su estado de ánimo, y tanto el estrés como las emociones fuertes pueden hacer que sienta que necesita otra "solución" para sentirse mejor. Pero puedes, literalmente, reconectar tu cerebro, fortaleciendo las vías de satisfacción y autocontrol. Para hacer esto, pruebe una técnica de relajación como visualización, imágenes guiadas o relajación muscular progresiva. Algunas personas encuentran alivio practicando yoga o mindfulness. Para otros, cultivar la espiritualidad es la clave.

Si luchas con la adicción a la comida, alégrate. No es un error personal. Te enfrentas a una química cerebral muy poderosa. Pero con paciencia y persistencia, puedes liberarte y recuperar tu capacidad de saborear las cosas que son realmente buenas en la vida.

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