El optimismo racional ilumina la evolución de todo

En su libro anterior, The Rational Optimist: How Prosperity Evolves (2010), Matt Ridley comienza con la observación de que (a excepción del sexo por comida) los seres humanos son los únicos animales que intercambiarán un objeto o servicio por un objeto diferente o Servicio. A través del tiempo, con poblaciones suficientemente grandes, el comercio ha llevado a una gran división del trabajo y la especialización. Podemos comerciar por más y más con menos y menos. El comercio aumenta la riqueza al reducir la autosuficiencia y fomentar la especialización, lo que hace que los bienes y servicios que de otro modo serían más caros, estén más disponibles. Por lo tanto, la prosperidad evoluciona.

Siendo un optimista racional, en su nuevo libro, La evolución de todo: Cómo emergen nuevas ideas , Ridley sostiene que la teoría de la evolución es más que solo el "ácido universal"; es la clave para entender nuestro mundo. Como él dice, "el volante de la historia es el cambio incremental a través del ensayo y el error, con la innovación impulsada por la recombinación, y … esto pertenece a muchos más tipos de cosas que meramente a los que tienen genes" (319).

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Para Ridley, el lenguaje es un excelente ejemplo de un fenómeno evolutivo. Como él dice, "solo porque algo esté ordenado no significa que fue diseñado" (318). Nadie comienza a diseñar un idioma como el inglés. Y en los pocos casos como el Esperanto en el que un lenguaje ha sido diseñado artificialmente, el lenguaje no ha tenido éxito. El inglés tiene reglas, pero nadie en una posición de autoridad descendente ideó esas reglas y las hizo cumplir. Más bien, las reglas evolucionaron, y están sujetas a cambios.

De hecho, aprender un idioma es un asunto de abajo arriba, en lugar de descendente. Nadie aprende a hablar su lengua materna aprendiendo primero las reglas de la gramática. En cambio, uno salta directamente y aprende a través de prueba y error. Sólo después de que uno ha aprendido a hablar el idioma con bastante destreza, hay algún intento de enseñarle a uno las reglas de la gramática y las partes del discurso. Sin embargo, hacemos esto al revés cuando tratamos de enseñar idiomas extranjeros a los estudiantes en las escuelas. Comenzamos con las reglas de la gramática y las partes del discurso y las listas de vocabulario. Los resultados son predeciblemente pobres.

Ridley, como otros antes, señala que el pensamiento evolutivo es anterior a su aplicación a la biología. De hecho, la concepción de Adam Smith del orden sin diseño a través de la mano invisible fue una gran influencia para Charles Darwin en el desarrollo de su teoría de la evolución. El eminente biólogo Stephen Jay Gould argumentó, de hecho, que la teoría de Darwin "debe ser vista como una analogía extendida … a la economía del laissez-faire de Adam Smith" (38). Irónicamente, sin embargo, Gould era marxista y, por lo tanto, creacionista en lo que respecta a la economía. Sin embargo, como argumenta Ridley, "si la vida no necesita un diseñador inteligente, ¿por qué el mercado necesitaría un planificador central?" (110)

La gran prosperidad de los últimos siglos hace que sea tentador buscar un diseñador inteligente. Ridley señala que "la persona promedio viva en el mundo de hoy gana en un año entre diez y veinte veces más dinero, en términos reales, que la persona promedio ganada en 1800" (96). El problema cuando se trata del pensamiento económico es que la mayoría de la gente sigue siendo creacionista de un tipo u otro. Pero, como argumenta Ridley, "la prosperidad surgió a pesar de, no a causa de, la política humana. Se desarrolló inexorablemente a partir de la interacción de las personas mediante una forma de proceso selectivo muy similar a la evolución "(97).

Frente a la complejidad de una economía, la tentación sigue siendo fuerte para pensar que debe ser necesaria una planificación creacionista e intervencionista para que las cosas funcionen sin problemas. Pero así como nadie planeó la evolución biológica, nadie necesita planificar una economía. De hecho, los intentos de planificación central son contraproducentes. "La característica central del comercio, y lo que lo distingue de la planificación socialista, es que está descentralizada" (102). Ningún líder o burocracia sabio puede consolidar toda la información que está disponible libremente y es tenida en cuenta por la miríada de individuos en el mercado. No es que los individuos sean tan inteligentes; Ellos no están. Es que trabajan bien juntos sin planificación central o coordinación y que, paradójicamente, intentan planificarlos y coordinarlos para disminuir la eficiencia.

A modo de ilustración, Ridley cita a Bastiat que nos pide que imaginemos alimentar a la ciudad de París. Ningún comité de planificación central podría hacerlo de manera efectiva, sin embargo, todos los días se alimenta a la ciudad de París. El conocimiento de lo que debe suceder para alimentar a París está disperso entre millones de personas cuyas acciones no están centralmente coordinadas. Tratar de sintetizar todo ese conocimiento en manos de un comité de planificación sería similar a hacer un mapa de un territorio tan detallado como el territorio mismo, tonto e imposible. Como dice el economista austríaco Friedrich Hayek en The Fatal Conceit ,

La curiosa tarea de la economía es demostrar a los hombres cuán poco saben realmente sobre lo que imaginan que pueden diseñar. Para la mente ingenua que puede concebir el orden solo como el producto de un arreglo deliberado, puede parecer absurdo que en condiciones complejas el orden y la adaptación a lo desconocido se puedan lograr más efectivamente al descentralizar las decisiones y que una división de autoridad se extienda realmente la posibilidad de un orden general. Sin embargo, esa descentralización en realidad lleva a que se tenga más en cuenta la información (76).

Esto puede sonar bien en teoría, pero en la práctica, ¿no se ha demostrado que las economías requieren regulación? ¿No fue la crisis financiera de 2008 causada por la falta de regulación? Ridley sostiene que la respuesta a ambas preguntas es no, "La crisis de las hipotecas de alto riesgo fue creacionista, no un fenómeno evolutivo" (294). Hubo una tremenda regulación en vigor en 2008. De hecho, la regulación era el problema en la medida en que creaba gran ineficiencia al exigir que los préstamos se hicieran a personas que no eran buenos riesgos de crédito, y en la medida en que los reguladores nos aseguraban que todo estuvo bien hasta el punto donde todo salió mal. Por lo tanto, la tremenda regulación creó una falsa sensación de seguridad.

Sin duda, algunos lectores retrocederán ante lo que dice Ridley sobre economía, pero Evolution of Everything trata mucho más, como promete su título. Con respecto a la educación, Ridley argumenta que las escuelas tradicionales son demasiado descendentes con reglas impuestas desde arriba. Mucho mejor sería permitir una curiosidad y un descubrimiento más naturales. Al discutir la evolución del liderazgo, Ridley rechaza la teoría de la historia del gran hombre y argumenta que la mayoría de los CEO son testaferros y que los presidentes no manejan países. También se ofrecen en el libro fascinantes ideas sobre la evolución de la cultura, la moral, la religión y la tecnología. En todos los casos, el mensaje básico es que "durante demasiado tiempo hemos subestimado el poder del cambio espontáneo, orgánico y constructivo impulsado desde abajo, en nuestra obsesión por diseñar el cambio desde arriba" (319).

El optimista racional espera un futuro que traerá mayor salud, riqueza, paz y prosperidad en gran parte como resultado de fenómenos accidentales, emergentes y no planificados. Y eso no es solo una ilusión.

William Irwin es el autor de The Free Market Existencialist: Capitalism without Consumerism (Wiley-Blackwell, 2015).

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