Sugerente.

Used with permission of author Erik Vance
Fuente: Usado con permiso del autor Erik Vance

El poder de la sugestión subyace a la respuesta al placebo, pero no nos engañemos, también juega un papel importante en nuestra vida cotidiana.

Usted habla en términos de que el cerebro se engaña a sí mismo. ¿Por qué llamarlo un truco cuando, de hecho, hacer realidad los eventos se ajustan a nuestras expectativas anteriores es la forma en que nuestro cerebro funciona todo el tiempo?

Pensé largo y tendido sobre la palabra "truco". También las palabras "crédulo" e incluso "sugestionable", porque tienen algo de una connotación negativa. Pero al final, es por eso que me gustan. Quiero invertir un poco las expectativas del lector. Es cómo funciona el cerebro, pero cuando la expectativa altera la experiencia percibida, se siente y parece un truco. Piensa en un truco de magia. No hay nada inusual en una caja con un espejo inclinado; no desafía ninguna ley de la naturaleza. Pero cuando das un paso atrás y te permites aceptarlo, claro, parece magia. Un buen truco

Eras un niño pequeño muy enfermo con la enfermedad de los legionarios pero tus padres de científicos cristianos decidieron orar en lugar de llevarte a un hospital, y te recuperaste. ¿Cómo explicas eso?

Bueno, como digo al final del libro, dudo que fuera en realidad la enfermedad de los Legionarios. Ciertamente mis padres pensaron que era en ese momento, debido a los informes de noticias. Irónicamente, muchas personas que lo contrajeron durante ese brote particular lo hicieron en un hospital. Pero después de consultar con varios pediatras, puedo decir que, sea lo que fuere, sin duda fue un problema serio y potencialmente mortal.

Honestamente, no puedo decir exactamente qué pasó. Lo más probable es que mis padres rezaran más cuando la enfermedad estaba en su peor momento y luego disminuyó naturalmente.

Pero más importante es lo que me hizo después. Esa historia me dio la certeza de que podía aprovechar el poder de Dios. Cuando era niño solía amar esa historia porque me hacía sentir como si casi tuviera superpoderes. Y para muchas personas, la confianza y la certeza son las claves para una respuesta de placebo efectiva. Pensaría en mí misma como un bebé e imaginaría el poder que me había sanado y usaría esa certeza para alimentar mis oraciones sobre cada resfriado o arañazo o caso de varicela que tuviera.

¿Cómo describes el efecto placebo?

Primero, agrego una s al final, porque hay muchos efectos placebo. Realmente, es solo un término para abarcar un conjunto de diferentes procesos dentro del cuerpo que ocurren para hacernos sentir mejor en ausencia de un tratamiento efectivo. La regresión a la media es su propio tipo de efecto placebo. Otros realmente son solo casos de autoengaño. Pero los más interesantes para mí son cuando el cuerpo toma medidas proactivas para garantizar que la realidad coincida con las expectativas.

¿Alguna vez cambia, y si lo hace, cómo? ¿Y por qué?

Eso es lo frustrante sobre el efecto placebo; siempre está cambiando. De una persona a otra, de un día a otro. Cuando los científicos intentan excluir a los respondedores al placebo de una prueba determinada, aparecen nuevos que desaparecen de la nada para reemplazarlos. Pero lo que me parece fascinante es cómo los placebos difieren de una enfermedad a otra. El trastorno obsesivo-compulsivo tiende a mostrar respuestas muy bajas al placebo, mientras que la depresión puede ver un cambio del 60%. El Alzheimer tiende a ser bajo y el Parkinson es alto.

Para mí, esto grita que hay un principio fisiológico subyacente en acción aquí. Si esto fuera solo un producto del engaño, sería lo mismo para cada condición. Pero tal variación indica que hay interacciones químicas que impulsan cambios en ciertas condiciones. Una buena lista de partida para esas afecciones sería dolor, depresión, ansiedad, síndrome del intestino irritable, enfermedad de Parkinson y adicción.

¿Cómo influye la respuesta al placebo en el desarrollo de nuevos medicamentos?

Desde 2011, los 2,000 ensayos registrados dieron como resultado exactamente cinco tratamientos nuevos. Esto se debe en gran medida al efecto placebo. A menudo, un medicamento que no es efectivo parece efectivo en ensayos iniciales debido a un refuerzo con placebo. O bien, un tratamiento que es eficaz parece ineficaz debido a una respuesta de placebo especialmente alta en el brazo de placebo. La forma de solucionar esto, por supuesto, es el tamaño de muestra grande para crear una imagen más precisa. Pero recuerde que cada participante en una prueba cuesta $ 30,000 a la compañía que lo está haciendo. El resultado es que menos medicamentos llegan al mercado y los que lo hacen son extremadamente costosos.

¿Algunas personas son especialmente propensas a responder al placebo?

Esta es la pregunta de $ 64,000. Bueno, con la inflación y el alto costo de las drogas, más como la pregunta de $ 6 mil millones de hoy. Casi desde que se descubrió el efecto placebo, los científicos han buscado al "respondedor de placebo" perfecto. Es una especie de ballena blanca de personas que trabajan en esta área. Han analizado el género, la edad, la hipnotizabilidad, los rasgos de personalidad y, al menos en un odioso ejemplo, la raza. Ninguno ha funcionado. Entonces la respuesta corta es no. Pero la investigación genética reciente ha descubierto algunos genes que parecen estar involucrados en las respuestas al placebo. Entonces, si tienes todos estos genes, ¿tienes garantizada una respuesta placebo? No necesariamente. Pero si toma a 1,000 personas y les da píldoras de placebo, parece que las personas que se sienten mejor tendrán muchas más probabilidades de tenerlas.

¿Cuál es el hecho más intrigante sobre los placebos que descubriste?

Difícil llamada. ¿Qué tal esto? Si le da una pastilla de placebo a un paciente de Parkinson, puede esperar una mejora del 10 por ciento, tal vez del 15 por ciento, en la libertad de movimiento. Si le das a esa misma persona una cirugía de placebo, puedes esperar hasta un 25 por ciento más de movimiento.

¿Cuál fue la narración personal más intrigante de la respuesta al placebo que escuchaste?

Mike Pauletich, un paciente de Parkinson en el Área de la Bahía, tuvo una increíble respuesta a una nueva terapia hace unos años. Pasó de luchar para caminar a esquiar y escalar montañas en un año. Verdaderamente inspirador. Pero el ensayo falló porque la respuesta al placebo fue tan alta. Lo cual fue impactante, dada la recuperación de Mike. Hasta que finalmente se supo que Mike no había recibido la cirugía. Él recibió el placebo.

A medida que las drogas y las expectativas de las personas cambian con el tiempo, ¿la naturaleza de la respuesta al placebo también cambia?

Esa es otra gran pregunta. La evidencia actual sugiere que la respuesta es sí, parece estar subiendo. No está claro por qué. Tal vez es una especie de capricho estadístico. También podría tener que ver con tener una población de pacientes más informada y conectada. Pero mi propio sentimiento es que la gente simplemente tiene más fe en ciertos tipos de drogas. Hace veinticinco años nadie sabía qué era Prozac. Hoy es un nombre familiar. Y con eso vienen expectativas elevadas.

¿Puede la respuesta al placebo ser explicada por cambios funcionales o neuroquímicos en el cerebro, y si puede, qué implica esos cambios en primer lugar?

Ciertamente cuando se trata de dolor, sí, tenemos una muy buena idea de cómo es esto. Imagina quemar tu mano en la estufa y ponerla en un baño de hielo. Imagina ese alivio. Comenzaría en tu mano y viajaría hasta tu cerebro, ¿verdad? El efecto placebo parece funcionar al revés, comenzando en la corteza prefrontal como una idea ("me siento mejor") y luego avanzando hacia tu cuerpo. En el camino, tu cerebro reacciona a este pensamiento liberando opiáceos endógenos que aseguran que lo que crees que es cierto en realidad es cierto. Uno podría suponer que un proceso similar está en el trabajo para cosas como náuseas o ansiedad, pero aún no ha sido tan bien definido.

¿Cuáles son ejemplos de otras formas de sugestionabilidad que juegan un papel en la vida cotidiana?

Para mí, el más claro es tomar una pastilla para un dolor de cabeza. Tengo esta cosa palpitante dentro de mi cráneo y tan pronto como tomo la píldora y trago agua, respiro profundamente y me siento inmediatamente mejor. Pero la mayoría de esas drogas en realidad no se activan durante 20 minutos. Y ese es un punto clave. Los efectos del placebo no se limitan a las píldoras de azúcar. También son una parte clave de los tratamientos activos también.

Otro fenómeno poco conocido es cómo la sugestionabilidad afecta nuestro sistema inmune. ¿Por qué en la universidad siempre me enfermo después de la final? ¿Cómo puedo hacerlo a través de ciertos resfriados cuando tengo que hacerlo y no en otros momentos? Esta es en realidad un área de investigación muy interesante. Por mi parte, me gusta jugar con mis expectativas durante la temporada de frío con algunos ejercicios de visualización. Imagino mi vacuna contra la gripe como una especie de armadura, desviando todos los gérmenes que tengo cerca (aunque no es así como funcionan las vacunas). Y si siento que me entra un alboroto, como un diente de ajo crudo. Un amigo mío jura que reinicia todo tu sistema inmunológico, y claramente una parte de mí lo cree.

¿Por qué las personas son tan sugestionables? ¿Tiene algo que ver con nuestra naturaleza social?

Absolutamente. Hay un gran trabajo de la Universidad de Boulder que se burla un poco de esto. Han encontrado que una respuesta de placebo condicionada (como lo que siento cuando tomo esa pastilla para el dolor de cabeza) está bien, pero lo que es aún mejor es si creo que muchas otras personas han tenido una respuesta antes que yo. Piense en ello como la curación de la presión de grupo. Las primeras investigaciones sugieren que es increíblemente poderoso.

¿Cuál es el mensaje más importante con el que quieres que la gente se vaya?

La sugerencia es una herramienta poderosa e increíble que utiliza todos los días de su vida para sentirse mejor y ser más eficaz. Pero no es una panacea No intente tratar una enfermedad potencialmente mortal con terapias que dependan en gran medida de la creencia. Y no espere que sus hijos tengan el mismo poder de autocuración que usted.

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