¿Son ricos los bebedores pesados?

Se ha hablado mucho de una encuesta de 2010 de Gallup que encontró que la proporción de personas que dicen que beben alcohol aumenta constantemente con los ingresos. El consumo de alcohol pasó del 46 por ciento para las personas que ganan menos de $ 20,000 al 81 por ciento para las personas que ganan más de $ 75,000. De ahí la afirmación frecuentemente repetida de que las personas pudientes beben más. Sin embargo, decir que beber más gente rica es lógicamente muy diferente de decir que los ricos beben más. Sí, muchos de ellos beben, pero es principalmente con moderación.

La noción de que los ricos son grandes bebedores es intrigante porque viola nuestros estereotipos sobre lo que significa ser pobre. Oscar Wilde articuló una de ellas inteligentemente cuando señaló que el trabajo es la maldición de la clase de bebida.

Existe mucha evidencia de que la pobreza es un factor de riesgo para el consumo excesivo de alcohol y alcoholismo. La investigación epidemiológica encuentra que vivir en un barrio desfavorecido es un fuerte predictor del alcoholismo (1). Además, los eventos de la vida que aumentan la pobreza también aumentan el alcoholismo. La evidencia más clara de esto es lo que sucedió después del colapso de la Unión Soviética. El aumento de las tasas de desempleo estuvo acompañado por un fuerte aumento del alcoholismo tan severo que le quitó varios años de la esperanza de vida de los hombres rusos (2).

Sin embargo, la verdad es a menudo compleja y el estereotipo de que la gente pobre bebe más no es confiable dado que la mayoría de ellos no beben en absoluto. La conclusión de que los ricos beben más también es engañosa. Aunque beben más personas ricas, generalmente beben con moderación.

La evidencia reciente muestra que los bebedores ricos típicos consumen 2-3.5 bebidas por día (3). Este nivel moderado de consumo de alcohol es exactamente la cantidad que se asocia con los beneficios para la salud en términos de reducción del riesgo de enfermedad cardíaca.

Por el contrario, las personas cercanas a la parte inferior de la escala de ingresos se dividen principalmente en dos extremos. O bien no beben en absoluto, o beben en exceso.

No existe un verdadero misterio sobre por qué los pobres pueden beber en exceso. El consumo excesivo de alcohol es una forma de escapar del estrés y la falta de control que experimentan en sus vidas, sentimientos que son menos intensos para las personas pudientes que disfrutan de un estatus social más elevado, un mejor apoyo social y más libertad económica.

El verdadero misterio es por qué tanta gente pobre no bebe en absoluto. Sospecho que muchas personas pobres evitan el alcohol debido a su experiencia directa con los borrachos, ya sea en sus propias familias o en su barrio privado.

Las personas ricas parecen tener un don para beber con moderación. Eso puede ser porque en general disfrutan de mejores redes de apoyo social y tienen más control sobre sus propias vidas. Eso incluye el éxito en limitar su consumo de alcohol. El consumo moderado de alcohol puede ser otra ventaja para la salud de ser rico.

Fuentes
1. Cerda, M. y otros (2010). La relación entre la pobreza del vecindario y el abuso de alcohol. Epidemiology, 21, 482-489.
2. Weidner, G. (2000). ¿Por qué los hombres contraen más enfermedades del corazón que las mujeres? Una perspectiva internacional. Journal of American College Health, 48, 291-294.
3. Heien, D. (1996). La relación entre el consumo de alcohol y las ganancias. Revista de Estudios sobre el Alcohol, 57, 536-542.

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