Regreso a la Edad Media: Castigar a las personas por enfermedades mentales

Esta semana, la selección del jurado comenzará en Aurora en el caso de James Holmes. El punto central del caso es si las personas con enfermedades mentales graves deben ser tratadas o castigadas.

Robert y Arlene Holmes reconocen que algunas personas ven a su hijo James como un monstruo. Ciertamente, el alboroto ocurrido el 20 de julio de 2012, que mató a 12 personas e hirió a 70 durante la presentación principal de The Dark Knight Rises en una sala de cine de Aurora fue un acto monstruoso. Pero James no es un monstruo. Él es un hombre que sufría de una enfermedad mental grave no tratada.

Holmes se declaró inocente por demencia. Él no niega que él fue el tirador, pero él y sus abogados afirman que había estado experimentando un episodio psicótico. Ahora, un juicio por sentencia decidirá si lo ejecuta o lo encarcela de por vida.

Robert y Arlene Holmes creen que ambas opciones son inapropiadas. Quieren que su hijo se comprometa de por vida en una institución que proporcionaría tratamiento para su enfermedad mental. Quieren que su hijo enfermo obtenga la ayuda que necesita.

No podrían estar más en lo correcto. Es hora de dejar de castigar a las personas por tener una enfermedad mental y comenzar a tratarlas en su lugar. Nuestro sistema de salud mental falló James Holmes, su familia y el público.

Tristemente, el fracaso de nuestro sistema de salud mental es demasiado familiar para mí y para los millones de padres de Estados Unidos cuyos hijos adultos tienen una enfermedad mental grave.

Mi hija de 22 años, diagnosticada con trastorno bipolar y trastorno límite de la personalidad, ha rechazado el tratamiento durante cuatro años. Ella se automedica con marihuana, metanfetamina y alcohol. De vez en cuando, la atrapan usando o poseyendo drogas y la arrojan a una cárcel del condado.

Si bien la historia de mi hija no es tan horrible como la de James Holmes, en la raíz de ambas situaciones se encuentra la enfermedad mental no tratada.

De acuerdo con el Centro de Defensa del Tratamiento, hay 3.8 millones de personas en los EE. UU., Con una enfermedad mental grave no tratada. Cerca de 750,000 adultos están en cárceles esperando juicios o cumpliendo condenas cortas. Un adicional de 1,48 millones de personas llenan nuestras cárceles estatales y federales. Entre estos 2.23 millones de personas encarceladas, el 14.5 por ciento de los hombres y el 31 por ciento de las mujeres padecen enfermedades mentales graves.

Las cárceles de Estados Unidos se han convertido en almacenes para personas con enfermedades mentales. Según The Treatment Advocacy Center, hay personas con enfermedades mentales más graves en la cárcel del condado de Los Ángeles, en la cárcel del condado de Cook en Chicago o en la cárcel Riker's Island de Nueva York que en todos los hospitales psiquiátricos de nuestro país combinados. De hecho, no hay un solo condado en los Estados Unidos en el que las instalaciones psiquiátricas que prestan servicio en ese condado alberguen a tantas personas que sufren trastornos psiquiátricos graves como la cárcel del condado.

Es poco probable que los carceleros de mi hija sepan que ha sido diagnosticada con enfermedades mentales graves. Ella, como casi la mitad de las personas con enfermedades mentales graves, tiene anosognosia, una falta de conocimiento de su enfermedad. Como tal, es imposible que ella informe su condición con precisión.

Pero incluso si los carceleros de mi hija supieran sobre su enfermedad, ella no recibiría la atención médica que necesita. Las cárceles de nuestra nación carecen de fondos y de personal. Emplean médicos a tiempo parcial que no están capacitados para comprender las complejidades de las enfermedades mentales de por vida. Si bien el acceso a los servicios de salud mental necesarios por parte de los reclusos está protegido por la Octava Enmienda, la realidad es que las cárceles carecen de la experiencia y los recursos necesarios.

En la cárcel, mi hija conoció a muchas personas como ella. Cuando es liberada, ha ganado nuevos amigos cuyas vidas son tan problemáticas como la de ella. Ella se agregó a su registro criminal. Pero ella no ha recibido el tratamiento que necesita para su enfermedad mental.

Nuestras instalaciones de encarcelamiento están mal equipadas para satisfacer las necesidades de las personas con enfermedades mentales graves. Pero, de nuevo, nunca fueron destinados a hacerlo.

Sesenta años atrás, las personas con enfermedades mentales graves habrían sido tratadas en hospitales. Ahora, como consecuencia de la desinstitucionalización, cuando estas personas cometen delitos menores o delitos menores porque su enfermedad mental no se ha tratado, son arrojados a la cárcel. Y, cuando sus delirios los obligan a matar, los encarcelamos o los ejecutamos.

Estamos castigando los mismos comportamientos que una vez tratamos de tratar. Eso no es progreso. Es un regreso a la Edad Oscura.

 

Esta publicación de blog se publicó originalmente como artículo de opinión en The Denver Post el 17 de enero de 2015.

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