Qué esperar cuando estás senescente

Una de las cosas más tristes que he visto fue a una conocida mía regañando a su perro de edad porque se había orinado en el piso. Ella asumió que él estaba "enojado" con ella por haberlo dejado solo ese día, y que orinar en el piso era su forma de desquitarse. Lo que ella no sabía es que los cambios de comportamiento en los perros ancianos a menudo son causados ​​por cambios físicos y neurológicos, y que cuando hacen algo "malo" como tener un accidente en la casa, rara vez es por elección y es aún más angustiante para ellos de lo que es para su dueño. Puede esperar cambios de comportamiento en perros mayores, y si estos comportamientos son problemáticos, a menudo un veterinario o un conductista pueden ayudarlo.

El envejecimiento trae consigo muchos cambios físicos para los perros: trastornos y cambios en la piel y el cabello, incluido el distintivo encanecimiento del hocico; cambios en el sistema reproductivo, especialmente para perros machos (los perros machos que no han sido castrados a menudo desarrollan problemas de próstata, no hay menopausia canina); problemas óseos y articulares, incluida la osteoartritis; atrofia muscular; disminución de la función cardíaca, pulmonar, hepática y renal; problemas intestinales (estreñimiento, gastritis); sistema inmune debilitado; cambios de visión y pérdida de audición.

El envejecimiento también afecta el cerebro canino, y al igual que los humanos, los perros experimentan disminuciones cognitivas a medida que envejecen. Incluso pueden desarrollar demencia, que a menudo se conoce como síndrome de disfunción cognitiva (o CDS). Los cerebros de los perros con demencia senil son más o menos idénticos a los que se observan en los casos de la enfermedad de Alzheimer humana. Al igual que el Alzheimer, el CDS no es curable, pero se ha demostrado que los tratamientos farmacológicos (como Anipryl) ayudan a desacelerar el declive de un perro y, a veces, pueden disminuir los síntomas.

Los cambios en el cerebro pueden afectar el comportamiento. Los perros con deterioro mental pueden dejar de estar tan interesados ​​en sus dueños, dormir más, volverse incontinentes o desorientados, y mostrar cambios en la personalidad. A veces los cambios de comportamiento son sutiles, y los dueños de mascotas a menudo no notan los síntomas o no los denuncian a su veterinario, suponiendo que sean signos normales de envejecimiento. El veterinario David Taylor, autor de Old Dog, New Tricks , menciona algunos de los cambios de comportamiento más comunes observados en perros mayores, junto con su probable causa fisiológica: la enfermedad dental sufrida por la mayoría de los perros viejos puede causar dolor e irritabilidad. ; las heces blandas pueden causar suciedad en la casa; pulmones menos eficientes reducen los niveles de oxígeno, lo que lleva a una disminución de la energía, una tendencia a la confusión durante la noche y la senilidad; la enfermedad cardíaca restringe la capacidad de un perro para hacer ejercicio y lleva a dormir más durante el día (todos los perros mayores de 13 años tienen algún grado de enfermedad cardíaca, dice); el procesamiento ineficiente de los residuos por el hígado puede contribuir a la disfunción cognitiva; la enfermedad renal puede causar un exceso de producción de orina, que a veces puede provocar accidentes urinarios en la casa; la próstata agrandada puede provocar incontinencia; una hipófisis poco activa puede llevar a un aumento de la irritabilidad, comer en exceso, beber en exceso, inquietud y ensuciar la casa; la pérdida de densidad ósea y la masa muscular pueden disminuir la movilidad; y los sentidos defectuosos pueden llevar a una mayor vocalización, miedo y agresión.

Uno de los problemas de comportamiento más comunes para los animales más viejos es la ansiedad, la neurosis favorita de mi perro Ody (y también un monstruo para muchos humanos). Taylor dice sobre la ansiedad en los perros viejos: "A pesar de que tienen experiencia en la vida y se comportan a su manera, los perros viejos a menudo muestran signos de ansiedad que pueden implicar un comportamiento problemático. Pueden irritarse más o temer los cambios en su entorno … "La ansiedad a menudo puede estar relacionada con enfermedades físicas. Por ejemplo, un perro cuyo cuerpo está produciendo una cantidad excesiva de orina puede estar ansioso por ensuciar la casa. Además, la pérdida de la vista y la audición puede crear sentimientos de ansiedad, al igual que la disfunción cognitiva. "Algunos comportamientos caninos de edad avanzada", escribe Taylor, "son expresiones de una actitud conservadora, contraria al cambio, que es similar a la que comúnmente se ve en las personas mayores". Ody ciertamente está ansioso por sus cambios físicos, particularmente el rechazo de su trasero para comportarse como debería. Puedo ver preocupación en su rostro mientras se tambalea, cojea y lucha para mantenerse de pie lo suficiente para comer.

Taylor cree que muchos de los comportamientos problemáticos relacionados con el envejecimiento pueden ser abordados por un propietario de mascotas comprometido. Tal vez el punto más importante es este: los problemas de comportamiento, como orinar en la casa a menudo se derivan de una condición médica, y el veterinario es la primera persona en ver, no el conductista (que podría ser el segundo). La primera persona para ver definitivamente no es el especialista en eutanasia ni el trabajador de refugio. Si anticipamos cambios de comportamiento a medida que nuestro animal envejece, podemos seguir siendo proactivos en la búsqueda de su causa raíz y ayudar a nuestro animal a adaptarse al envejecimiento. También tendremos muchas más posibilidades de adaptarnos con éxito.

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