Qué caballos y genes nos enseñan sobre la adicción

En dos publicaciones anteriores del blog, discutí lo que actualmente entendemos sobre la adicción. Puedes leerlos aquí y aquí.

Más recientemente, un estudio publicado en la edición del 30 de marzo de 2016 del Journal of the American Medical Association-Psychiatry ha identificado tres genes que aumentan el riesgo de adicción al cannabis (marihuana). Estos genes también ponen a una persona en mayor riesgo de trastorno depresivo mayor y esquizofrenia.

La investigación fue dirigida por el Dr. Joel Gelertner, profesor de psiquiatría y genética en la Universidad de Yale. Gelernter y su equipo analizaron los genes de casi 15,000 personas de tres estudios independientes. Entre el 18 y el 36 por ciento de la muestra eran adictos al cannabis según los criterios especificados por el DSM-IV. Los tres genes identificados fueron rs143244591, rs146091982 y rs77378271. Tienen un impacto en el desarrollo del sistema nervioso central y son cruciales para mantener niveles estables de calcio en las neuronas.

Tenga en cuenta que los investigadores afirman que estos genes ponen a uno en riesgo de adicción a la marihuana, no que condena a una persona a la adicción a la marihuana. La pregunta es qué otros factores deben estar presentes para que estas predisposiciones genéticas se manifiesten.

La creencia predominante entre los estadounidenses es que la adicción es una falla moral. Por ejemplo, la Escuela de Medicina Johns Hopkins evaluó recientemente las actitudes hacia la enfermedad mental y la adicción entre 709 participantes de todos los puntos del espectro demográfico estadounidense. Los investigadores resumieron los resultados de esta manera:

Si bien la adicción a las drogas y las enfermedades mentales son enfermedades crónicas y tratables, es más probable que el público estadounidense piense que la adicción es un defecto moral que una condición médica. En los últimos años, se ha vuelto más socialmente aceptable hablar públicamente sobre las luchas de uno con la enfermedad mental. Pero con la adicción, la sensación es que el adicto es una persona mala o débil, especialmente porque el uso de muchas drogas es ilegal.

La comunidad médica, por otro lado, adopta una visión muy diferente de la adicción, a saber, el modelo de la enfermedad cerebral de la adicción. Según este modelo, la adicción se caracteriza por la alteración de la estructura y el funcionamiento del cerebro. Estas alteraciones ocurren cuando las personas con determinadas maquillajes genéticos están expuestas a sustancias potencialmente adictivas en presencia de desencadenantes ambientales. Este modelo está fuertemente respaldado por la evidencia científica. En un comentario de Lancet, el director del NIAAA, el Dr. George Koob, declaró:

La adicción es una enfermedad compleja de un cerebro complejo; ignorar este hecho solo obstaculizará nuestros esfuerzos para encontrar soluciones efectivas a través de una comprensión integral y sistemática de los fenómenos subyacentes.

A pesar de la evidencia científica y los resultados del tratamiento que respaldan este modelo, continúa siendo cuestionado. De acuerdo con un artículo de revisión reciente publicado en el New England Journal of Medicine, las personas se resisten a este modelo porque

desafía los valores profundamente arraigados sobre la autodeterminación y la responsabilidad personal que enmarcan el consumo de drogas como un acto voluntario y hedonista. En esta visión, la adicción resulta de la repetición de comportamientos voluntarios. ¿Cómo, entonces, puede ser el resultado de un proceso de enfermedad? El concepto de adicción como una enfermedad cerebral tiene implicaciones aún más desconcertantes para las actitudes y políticas públicas hacia el adicto. Para algunos, este concepto de adicción justifica la irresponsabilidad personal y los actos delictivos en lugar de castigar los comportamientos dañinos ya menudo ilegales.

Así que tomemos un enfoque diferente a la pregunta al ver la adicción de un tipo diferente en una especie diferente: Cribbing en caballos.

Cribbing es un comportamiento en el que el caballo agarra un objeto sólido (la puerta del establo o el riel de la cerca) con sus dientes frontales, luego arquea el cuello, tira del objeto y succiona aire. Cribbers hará esto durante horas y horas, a veces incluso ignorando las oportunidades de comer para cuna. Esto es lo que parece.

¿Por qué lo hacen? Cribbing reduce la frecuencia cardíaca del caballo, reduce el cortisol, una hormona asociada con el estrés, y lo más importante, libera endorfinas en el cerebro del caballo, lo que puede producir una sensación de placer (como la altura de un corredor). Cribbing también estimula la liberación de dopamina, la "hormona de la sensación de bienestar", a niveles tres veces superiores a lo normal, lo que recompensa al caballo por el comportamiento. Los caballos se vuelven adictos a la cribada porque altera la estructura y el funcionamiento del circuito de recompensa de su cerebro.

Creo que la mayoría de la gente estaría de acuerdo en que es ridículo atribuir este tipo de adicción equina al "mal carácter moral" de un caballo y su negativa a "exhibir control voluntario". En cambio, es la explicación más aceptada y la que cuenta con el mayor respaldo científico -es que dos factores deben estar presentes para que un caballo se convierta en un cribber:

El caballo debe tener una predisposición genética a la cribada Y ciertos factores desencadenantes ambientales deben estar presentes.

La primera pista proviene del hecho de que no se ve cribbing en caballos de tiro libre, lo que sugiere que la forma en que se mantienen y se cuidan los caballos domésticos puede causar el comportamiento. La segunda es que, contrariamente a la sabiduría común, los caballos no aprenden a la cuna simplemente observando a otros caballos hacerlo. Definitivamente hay un componente genético: un estudio que involucró a 396 caballos en Finlandia estimó que la heredabilidad del cribbing es de 0,68 (en un rango de 0 a 1,0), lo que significa que es probable que el cribbing pase a la descendencia. Y la criba tiende a manifestarse temprano en el desarrollo de un caballo, a menudo dentro del primer año de vida.

La tercera es que si bien no existe una cura simple para la adicción, el mejor tratamiento para reducir el comportamiento es mejorar las condiciones de vida del caballo afectado. En la naturaleza, los caballos viven en manadas pequeñas y pasan la mayor parte del tiempo pastando en la compañía del otro, preparándose unos a otros y migrando de un lugar a otro. En contraste, los caballos domesticados a menudo pasan la mayor parte de su tiempo en puestos de 10'X12 ', tienen contacto mínimo con otros caballos, son alimentados con dietas ricas en carbohidratos a base de granos y (muy a menudo) no les permite pastorear ni moverse libremente en el tiempo. abrir pastos. La investigación ha demostrado repetidamente que la mejor manera de prevenir y tratar la cribada es recrear el entorno de vida en el que los caballos suelen prosperar. Esto significa hacer del forraje (heno o pasto) el pilar de la dieta de un caballo, permitiendo la libertad de movimiento diaria, y lo más importante, y permitir la interacción diaria con otros caballos. Este tipo de mantenimiento no solo reduce el riesgo de arrugas, sino que también produce un comportamiento más tranquilo. La implementación de estos cambios reduce los niveles de cortisol y restablece el equilibrio en los circuitos de recompensa del cerebro del caballo.

¿Esto se aplica a los humanos?

Hay cuatro razones para creer eso. El primero es que el circuito de recompensa del cerebro es prácticamente idéntico en todas las especies de mamíferos. El segundo es que las predisposiciones genéticas de hecho han estado implicadas en la expresión del comportamiento adictivo. El tercero es que el riesgo de adicción es más alto en el cerebro en desarrollo. Los estudios han demostrado que los niños y adolescentes con evidencia de cambios estructurales o funcionales en las regiones corticales frontales con mayor riesgo de trastornos por consumo de sustancias.

La cuarta y más importante razón es que las intervenciones conductuales más efectivas para la adicción son aquellas que ayudan a restablecer el equilibrio en el circuito cerebral que se ha visto afectado por las drogas. Estos incluyen estrategias que aumentan la relevancia de recompensas naturales y saludables como el contacto social y el ejercicio, aquellas que mitigan la reactividad de estrés de una persona y estrategias que ayudan a los pacientes a recuperarse de la adicción para evitar entornos sociales que incluyen señales y desencadenantes asociados a las drogas.

Por el contrario, siglos de esfuerzos para frenar el comportamiento adictivo castigándolo no han demostrado ser más afectivos que limitar el comportamiento de cribbing al castigar a los caballos que lo hacen. Cuando un ser vivo se somete a este tipo de control de estímulo, la estrategia más efectiva es cambiar las opciones de comportamiento disponibles modificando sus entornos sociales, y estas intervenciones son particularmente importantes durante la infancia y la adolescencia.

Copyright Dr. Denise Cummins 8 de abril de 2016

El Dr. Cummins es psicólogo investigador, miembro de la Asociación de Ciencias Psicológicas y autor de Good Thinking: Siete ideas poderosas que influyen en la forma en que pensamos.

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