¿Pueden los suicidios de celebridades conducir a muertes de imitadores?

En Japón, se lo conoce como "Síndrome de Yukiko".

Tras el suicidio de la cantante pop japonesa Yukiko Okada en 1986, hubo un fuerte aumento en los suicidios falsos en todo Japón. Aunque la tasa de suicidios volvió rápidamente a la normalidad, el "síndrome de Yukiko" rápidamente cobró vida propia y la posibilidad de más muertes por imitación suele aparecer cada vez que ocurre un suicidio de alto perfil. Y se pueden encontrar casos similares de suicidios falsos después de la muerte de una celebridad en todo el mundo.

A partir de 1774, cuando la publicación del libro de Johann Goethe, The Sorrows of Young Werther , desencadenó una ola de suicidios por personas impresionables que imitaban al héroe del libro, los suicidios falsos han sido un problema recurrente. Conocido como el "efecto Werther" después del libro de Goethe, el papel que los medios masivos pueden desempeñar en la propagación del contagio del suicidio aún no se entiende bien. A pesar de numerosos estudios de investigación que muestran un aumento en las tasas promedio de suicidio y las admisiones a salas de emergencia por intentos de suicidio tras la muerte de una celebridad, nadie está seguro de por qué sucede esto.

Aunque los estudios han demostrado que los problemas de salud mental preexistentes como la depresión pueden hacer que las personas sean más vulnerables al suicidio, esto es algo que puede ocurrir en cualquier momento. Al analizar por qué las historias de los medios que describen el suicidio de una celebridad podrían actuar como un desencadenante de muertes falsas, los psicólogos han sugerido que el aprendizaje social puede estar jugando un papel.

De acuerdo con el psicólogo Albert Bandura, nuestro comportamiento a menudo está influenciado por el deseo de modelarnos a nosotros mismos de la misma manera que las personas importantes en nuestras vidas se comportan. En el clásico "experimento Bobo doll" realizado por Bandura, los niños se volvieron más agresivos después de ver a un adulto actuar agresivamente hacia una muñeca Bobo inflada, mientras que los niños que no contaban con un modelo adulto ignoraron por completo a la muñeca.

Bandura argumentó que los actores adultos se convirtieron en modelos efectivos para que los niños los imiten porque los niños y los adultos dependen de señales sociales que definen cómo deben comportarse en diferentes situaciones. Ver a un adulto actuando de esta manera sugirió a los niños que era un comportamiento aceptable para ellos seguir. Y lo hicieron en su mayor parte.

Para comprender por qué los suicidios de celebridades pueden ser contagiosos, la teoría del aprendizaje social sugiere que el ejemplo de una famosa celebridad que se suicida puede convertirlos en modelos a seguir para que los fanáticos vulnerables los imiten. Una vez que el suicidio es visto como un comportamiento aceptable, las personas que experimentan depresión pueden ser más propensas a cometer suicidio como resultado.

Además de hacer que el suicidio parezca más aceptable, los suicidios de celebridades también pueden llevar a lo que los investigadores llaman accesibilidad al pensamiento de muerte (DTA). Aunque generalmente evitamos los pensamientos de muerte, el fallecimiento de alguien que conocemos, incluso si es una celebridad que nunca conocimos, puede hacer que nos sintamos más preocupados por el tema de la muerte de lo que podríamos haberlo hecho. Para las personas que ya se sienten deprimidas o con tendencias suicidas, este mayor enfoque en la muerte y la muerte puede actuar para llevarlos al borde de un comportamiento suicida activo.

Un nuevo estudio publicado en la revista Psychology of Popular Media Culture explora cómo y por qué se produce el contagio de suicidio después de un suicidio de famosos. Dirigido por Christine Ma-Kellams de la Universidad de Harvard y un equipo de coinvestigadores, este estudio examina algunos de los mecanismos cognitivos que pueden influir en las personas especialmente vulnerables para que contemplen o intenten autolesionarse.

Usando trescientos participantes reclutados a través de la plataforma Mechanical Turk de Amazon, la investigación se llevó a cabo en agosto de 2014. Esta fecha fue utilizada ya que hubo dos muertes de celebridades de alto perfil que ocurrieron ese mismo mes: el suicidio de Robin Williams el 11 de agosto y la muerte de Lauren Bacall por causas naturales el 12 de agosto.

Todos los participantes completaron un cuestionario en línea que mide la depresión y el pensamiento suicida. Luego fueron asignados a diferentes condiciones experimentales en las que se les pidió que escribieran los pensamientos que se les ocurrieron al reflexionar sobre la muerte de una celebridad por suicidio (Williams), causas naturales (Bacall) o por accidente (la muerte por sobredosis de 2013) de Cory Monteith). Como contrapeso, a otro conjunto de participantes se les pidió que reflexionasen sobre la vida de estas celebridades en particular en lugar de las circunstancias de su muerte. Luego, todos los participantes completaron una breve medida del estado de ánimo deprimido.

Para medir la accesibilidad al pensamiento de muerte (DTA), cada participante completó un conjunto de fragmentos de 12 palabras que requieren que llenen las letras que faltan. Utilizado en estudios de investigación previos en DTA, los fragmentos de palabras están diseñados para completarse como palabras neutras o relacionadas con la muerte. Por ejemplo, COR_ _ _ podría completarse como "cadáver" o una palabra más neutral como "esquina".

Las actitudes hacia el suicidio también se midieron usando un cuestionario que pedía a los participantes que calificaran su acuerdo con declaraciones como "El suicidio es un medio aceptable para terminar con una enfermedad incurable" y "Puede haber situaciones en las que la única resolución razonable es el suicidio".

No es sorprendente que los participantes que puntuaron alto en estado de ánimo deprimido fueran más propensos a considerar el suicidio como normal y aceptable. Los participantes altamente deprimidos también eran más propensos que los no deprimidos a considerar el suicidio como normal o aceptable después de pensar en un suicidio de famosos en lugar de una muerte por causas naturales. Sin embargo, para los participantes no deprimidos, la diferente accesibilidad al pensamiento de la muerte mostró poca diferencia entre los diferentes tipos de muertes de celebridades.

Como se esperaba, estos resultados sugieren que las personas deprimidas son particularmente vulnerables a sentirse más suicidas después de una muerte de celebridades bien publicitada. Parte de esto parece depender de la accesibilidad al pensamiento de muerte que a menudo ocurre mientras se rumia sobre el suicidio de una celebridad. Incluso reflexionar sobre un no suicidio (como la muerte por sobredosis de Cory Monteith) también puede conducir a un aumento de los pensamientos de muerte en personas vulnerables, algo que realmente no se había informado anteriormente en estudios de investigación.

Si bien estos resultados son intrigantes, aún se necesita más investigación para explorar cómo el acceso a la muerte y los cambios en las actitudes hacia el suicidio pueden conducir a un comportamiento suicida real. Este estudio solo se enfoca en los procesos cognitivos que pueden seguir a la muerte de una celebridad, sin embargo, aún no está claro cómo esto se traduce en una decisión consciente de suicidarse.

También sugiere que los medios deben ser más sensibles a cómo publicitan los suicidios de personas conocidas. Varias organizaciones de prevención de suicidios y salud mental han propuesto ciertas pautas para que sigan los sitios de medios de noticias, lo que, afortunadamente, puede reducir las muertes por imitaciones. Algunas de estas pautas incluyen:

  • Siempre brinda información sobre la prevención del suicidio junto con historias de suicidio, esto incluye números para las líneas directas o sitios web de prevención del suicidio.
  • Mencionando que la depresión no tratada es la principal causa de suicidios.
  • Haga hincapié en que cualquier persona que padezca depresión necesita recibir ayuda INMEDIATA.
  • Evite informar detalles específicos que podrían seguir los imitadores; esto incluye el método utilizado.
  • Evite idealizar el suicidio o hacer que parezca una noticia interesante
  • Evite usar la palabra "suicidio" en el título si es posible

Aunque no todas las agencias de noticias o sitios web necesariamente seguirán estas pautas, la mayoría de las cadenas más grandes y los canales de noticias han cambiado la forma en que informan los suicidios.

A pesar de una mayor conciencia de la responsabilidad de los medios, las noticias de un suicidio de famosos siempre aumentarán la posibilidad de muertes por imitación. Esto es especialmente cierto si se trata de una celebridad muy querida cuya muerte genera una enorme atención de los medios. Lo que hace que sea más importante que nunca reconocer que siempre hay una alternativa al suicidio.

Por lo tanto, tenga en cuenta el impacto potencial de este tipo de noticias en las personas que conoce. Esa conciencia puede ser literalmente salvadora de vidas.

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