¿Puede un suplemento de salud común ayudar a vencer el miedo?

¿No sería bueno si pudieras dominar tus miedos con una sola dosis de medicina? Es un sueño milenario, la gente ha encontrado coraje en una botella durante miles de años, pero recientemente los psicólogos militares han comenzado a pensar que podrían estar persiguiendo una formulación que realmente podría funcionar sin que los usuarios suban como una cometa.

La mayoría de nosotros hemos disfrutado un poco de "coraje holandés" de vez en cuando. Es genial para relajar las ansiedades sociales en cócteles y similares; uno de los muchos efectos neurológicos del alcohol es que amortigua los circuitos de estrés dentro del cerebro. Por supuesto, otros efectos incluyen la pérdida de la coordinación y el deterioro de la toma de decisiones, lo que significa que en situaciones de alta presión, el alcohol tiende a causar más daño que beneficio. Más recientemente, los psiquiatras han prescrito benzodiazepinas como Xanax para la ansiedad, pero también pueden causar un deterioro cognitivo grave y son altamente adictivas.

Los bloqueadores beta como Propanolol no son tan alteradores de la mente, pero tienen sus propios inconvenientes: al suprimir el sistema nervioso simpático, hacen que sea difícil para los usuarios participar en una actividad física extenuante. En el ejército, tiendes a hacer mucho de eso.

Entonces, ¿cuál es la bala mágica? ¿Alguna formulación de alta tecnología y alto secreto? Nop. Resulta ser una sustancia que puede comprar sin receta en la mayoría de las tiendas naturistas.

DHEA (nombre completo: dehidroepiandrosterona) es un precursor de esteroides que se vende sin receta como un suplemento de salud en lugares como GNC. Junto con un compuesto estrechamente relacionado, DHEAS, se libera naturalmente de la glándula suprarrenal cuando el cuerpo está bajo estrés. La producción dentro del cuerpo alcanza su punto máximo alrededor de los 25 años, y luego disminuye de manera constante. Algunos entusiastas promocionan los suplementos de DHEA como una forma de contrarrestar esos niveles decrecientes, y prometen que no solo pueden evitar los síntomas del envejecimiento sino también combatir la obesidad e incluso el cáncer. Sin embargo, nunca se han demostrado tales efectos y, de hecho, el mecanismo real aún no se conoce del todo.

Donde DHEA ha despertado un entusiasmo legítimo dentro de la comunidad científica es en el campo de la investigación del estrés. Se sabe desde hace años que los niveles elevados de DHEA en los cerebros de los animales de laboratorio parecen protegerlos de los efectos dañinos del estrés. Los ratones obligados a nadar alrededor de un laberinto bajo el agua se sienten mejor, por ejemplo, después de recibir dosis de DHEA. "Previene la degradación de la memoria inducida por el estrés", dice el psicólogo de Yale Charles Morgan III, uno de los principales investigadores del estrés del país.

La gran pregunta era si una correlación similar sería válida para los humanos. Para averiguarlo, Morgan midió los niveles de DHEA en buzos militares cuando participaron en una prueba de natación submarina de alta presión. El resultado: al igual que los ratones, los hombres con niveles más altos de DHEA se desempeñaron mejor bajo estrés. "Descubrimos que había una correlación constante y muy positiva entre sus niveles de DHEA y la precisión en la tarea", me dijo Morgan. "La DHEA protege y el área de su cerebro que necesita para la memoria de trabajo espacial. Las personas que tienen más lo hacen mejor ".

Por supuesto, este hallazgo plantea el problema: ¿pueden los suplementos de DHEA aumentar su resistencia al estrés y mejorar su rendimiento bajo presión? Al ejército, que financia la investigación de Morgan, le encantaría saber, ya que los guerreros cognitivamente mejorados presumiblemente tendrían la ventaja en el campo de batalla. Desafortunadamente, en este punto, el jurado todavía está fuera. El psicólogo de la Marina, Marc Taylor, realizó recientemente un estudio en el que su equipo administró suplementos de DHEA al personal sometido a un entrenamiento altamente estresante que simula la experiencia de ser capturado e interrogado por el enemigo. Descubrió que si bien los suplementos aumentaban la concentración de DHEA en los cuerpos del sujeto, no había beneficios psicológicos obvios. "No vimos ningún efecto sustancial en la función cognitiva", me dijo Taylor.

Pudo haber sido que la dosis era demasiado baja; en el futuro, Taylor espera repetir el experimento con pastillas más grandes de DHEA. O puede ser que la DHEA no cause una mejor función cerebral bajo estrés, sino que solo se correlacione de alguna manera con ella. Por lo tanto, es demasiado pronto para decir que los suplementos de DHEA ofrecen coraje en forma de pastillas. Por otra parte, muchas personas ya lo están tomando en busca de beneficios para los cuales hay incluso menos evidencia.

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