Preparándose mutuamente con la risa

¿Cuándo fue la última vez que vio una comedia o una comedia de situación usted mismo? ¿Te riste a carcajadas? La mayoría de las personas no se ríen solas, pero cuando hay otras personas alrededor, se ríen hasta 30 veces más. La risa es un fenómeno social increíble, que llevó a los investigadores a la hipótesis de que evolucionó para impulsar el vínculo social y la cooperación. La presencia de otras personas, y especialmente su risa audible, ayuda a aumentar la risa a su alrededor. Este efecto de risa contagiosa es bien conocido por los productores de programas de comedia, que utilizan pistas de risa para aumentar la risa de la audiencia.

Cuando las personas comparten una risa con los demás, su experiencia general es mucho más positiva y emocionalmente fuerte, y perciben que los demás son más amables. Por otra parte, Robin Dunbar formuló la hipótesis de que la risa evolucionó para servir como preparación social, al igual que otros animales se acicalan mutuamente. La preparación es importante en el reino animal por muchas razones. Por ejemplo, el aseo ayuda a las personas a lavarse entre sí, facilita la reconciliación cuando surgen conflictos y, en general, ayuda a las personas a sentirse más cercanas entre sí.

Por lo general, la preparación social se lleva a cabo en interacciones díada, por lo que afecta a dos personas. La risa, por otro lado, se puede compartir entre muchas personas al mismo tiempo. Pero, ¿tiene el mismo impacto? En otras palabras, ¿hay un número ideal de personas que puedan compartir una risa antes de que sus efectos disminuyan? Un nuevo estudio intentó responder esta pregunta.

La mejor forma de estudiar la risa es observando a las personas en conversaciones naturales. Los investigadores fueron a bares en toda Europa (principalmente en el Reino Unido) y escucharon las conversaciones de las personas, documentando el tamaño del grupo y la cantidad de gente que se reía en cualquier momento. Estudios previos muestran que la cantidad óptima de personas que pueden interactuar en una conversación espontánea es de cuatro. Más que eso, se vuelve demasiado ruidoso y desordenado. Sin embargo, cuando vieron la risa, descubrieron que el número óptimo de personas para compartir una sonrisa es ligeramente menor, con 3,35 personas en promedio.

Este número relativamente pequeño de personas riéndose en un grupo es algo sorprendente. Tiene sentido, porque para reír, las personas necesitan comprender el chiste que les dicen, y en un grupo grande esta es una tarea más difícil. Sin embargo, las personas también se ríen incluso si no entendieron ni escucharon el chiste, y además, la gente tiende a reír solo porque otras personas se ríen a su alrededor y no solo por lo que dicen.

Entonces, ¿encontró la evolución una excelente manera de preparar a varias personas al mismo tiempo, lo que los autores llaman "grooming-at-a-distance"? Tal vez. Dunbar (uno de los coautores de este estudio) ha propuesto que el tamaño de grupo óptimo en el que las personas pueden mantener las interacciones sociales es de alrededor de 150. Esta fue aproximadamente la cantidad de personas en un grupo de nuestros cazadores-recolectores ancestrales. Este número es mucho más grande que la mayoría de los otros grupos de primates, por lo que el arreglo "clásico" uno a uno no es muy eficiente, y se necesitarían otros mecanismos de arreglo personal. La risa puede aumentar el número de personas que están preparadas con relativamente poco esfuerzo. Así que la próxima vez que estés en un bar o con amigos, puedes observar el acicalamiento social en acción y pensar cuán enraizado está tu historia evolutiva.

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