¿Preocupado por desempeñarse bien bajo estrés? Escribirlo

Ya sea para un gran examen, levantarse frente a una audiencia para dar un discurso, o incluso para entrevistar para un trabajo, las preocupaciones sobre fallas pueden hacer fracasar nuestro desempeño y evitar que trabajemos al máximo. Sin embargo, una nueva investigación muestra que simplemente escribir sobre sus pensamientos y sentimientos inmediatamente antes de un evento de alto estrés puede servir para aumentar el rendimiento cuando más importa.

En un estudio que mi estudiante de doctorado, Gerardo Ramírez, y yo publicamos la semana pasada en la revista Science , exploramos cómo un simple ejercicio de escritura cambia el rendimiento en la sala de examen, especialmente para los estudiantes que se ponen habitualmente ansiosos en las situaciones de prueba.

Sentarse para un examen importante genera preocupaciones sobre la situación y sus consecuencias. Estas preocupaciones son problemáticas porque agotan una parte de la capacidad de procesamiento del cerebro conocida como memoria de trabajo , que es fundamental para computar con éxito las respuestas a preguntas difíciles. La memoria de trabajo está alojada en la corteza prefrontal y es una especie de almohadilla mental que permite que las personas "trabajen" con información relevante para la tarea en cuestión. Cuando las preocupaciones se arrastran, la memoria de trabajo que la gente normalmente usa para tener éxito se sobrecarga. Las personas pierden el poder del cerebro necesario para sobresalir.

Otra investigación ha demostrado que la escritura expresiva, en la que las personas escriben repetidamente sobre una experiencia traumática o emocional durante varias semanas o meses, es una técnica efectiva para disminuir las preocupaciones en personas clínicamente deprimidas. Pensamos que los estudiantes también podrían beneficiarse de escribir en el aula.

Comenzamos pidiendo a los estudiantes universitarios que tomaran dos exámenes cortos de matemáticas. En la primera prueba, a los estudiantes simplemente se les dijo que hicieran todo lo posible. Antes de la segunda prueba, sin embargo, aumentamos la presión mediante una combinación de incentivos financieros, presión de grupo y evaluación social. Esencialmente, a los estudiantes se les dijo que podían ganar dinero para realizar la prueba, pero que su desempeño no solo determinaría si ganaban dinero, sino también si otros estudiantes se irían con dinero también. Todos dependían de ellos.

La mitad de los estudiantes luego recibió 10 minutos para escribir expresivamente sobre sus sentimientos sobre la próxima prueba (grupo de escritura expresiva) y a la otra mitad se le dijo que se sentara en silencio (grupo de control).

Mientras que el grupo control "se ahogó bajo presión", mostrando un 12% de precisión matemática desde la primera prueba hasta la segunda, aquellos estudiantes que expresaron sus pensamientos antes de la prueba llena de presión no lo hicieron, mejorando en realidad un 5% desde la baja. situación de apuestas. En otro experimento, demostramos que no era solo el acto de escribir lo que los estudiantes inoculados contra la asfixia; más bien, específicamente escribiendo sobre pensamientos y sentimientos relacionados con las pruebas que ayudaron.

Luego llevamos nuestro ejercicio de escritura al salón de clases. Aproximadamente seis semanas antes de que los alumnos de 9º grado tomaran el primer examen final de su carrera en la escuela secundaria, medimos la ansiedad de los exámenes de los estudiantes: el grado en que informaron estar habitualmente ansiosos en las situaciones de examen. Luego, inmediatamente antes de sus exámenes finales, una vez que los estudiantes se sentaron y estaban a punto de comenzar la prueba, se les dieron sobres con indicaciones para escribir sobre sus sentimientos sobre la próxima prueba o para pensar en temas que no serían cubiertos en el examen. .

Cuando miramos las calificaciones de los exámenes finales de los estudiantes, encontramos algo bastante sorprendente. Para aquellos estudiantes que no escribieron (nuestro grupo de control), hubo una fuerte relación entre la ansiedad de la prueba y el rendimiento del examen final. Es decir, que cuanto mayor es la ansiedad de un estudiante por tomar exámenes, peor se desempeña, incluso cuando rinde cuentas durante el año escolar.

Sin embargo, para aquellos estudiantes que tuvieron la oportunidad de expresar sus pensamientos y sentimientos acerca de la próxima prueba, la relación entre la ansiedad de la prueba y el rendimiento del examen era esencialmente inexistente. Los estudiantes con ansias altas de prueba se desempeñaron tan bien como sus compañeros menos ansiosos. De hecho, los estudiantes que escribieron sus pensamientos de antemano recibieron una calificación promedio de B +, en comparación con aquellos que no escribieron, que recibieron una calificación promedio de B-.

¿Por qué un ejercicio de escritura tan simple tiene un impacto tan grande? Creemos que la respuesta tiene que ver con el contenido de la escritura en sí. Escribir reduce la tendencia de las personas a rumiar porque les brinda la oportunidad de expresar sus preocupaciones. Expresar inquietudes les da a las personas una idea de la fuente de su estrés, lo que les permite reexaminar la situación de manera tal que la tendencia a preocuparse durante la situación llena de presión disminuye.

Entonces, cuando se está preparando para tomar esa importante prueba, pasar unos minutos escribiendo sobre sus preocupaciones, algo que no requiere mucho tiempo, recursos ni esfuerzos para lograr, puede ser justo lo que necesita para garantizar que navegue, en lugar de fallar, cuando la presión está activada. Y, de hecho, dado que se ha demostrado que las preocupaciones descarrilan el rendimiento en una variedad de situaciones llenas de presión -desde lanzar a un cliente hasta entrevistar para el trabajo soñado-, escribir puede ser una forma efectiva de aumentar el rendimiento en todo tipo de actividades donde el fracaso es simplemente no es una opción.

Para obtener más formas de aumentar el rendimiento bajo presión, consulte mi nuevo libro Choke.

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Ramirez, G., y Beilock, SL (2011). Escribir sobre las preocupaciones de las pruebas aumenta el rendimiento del examen en el aula. Science, 331, 211-213.

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