¿Por qué tenemos miedo de las arañas?

En mi publicación previa del blog describí algunas de las investigaciones que han comenzado a arrojar luz sobre por qué tantas personas parecen tener miedo a las arañas. En particular, parecía haber un vínculo importante entre el miedo a las arañas y los niveles de sensibilidad a la repugnancia. La repugnancia, si lo recuerdas, es una respuesta de rechazo a los alimentos que ha evolucionado para prevenir la transmisión de enfermedades y enfermedades, y es una respuesta que generalmente se produce por heces, mocos y vómitos, cosas que probablemente sean vehículos para el transmisión de la enfermedad Sin embargo, también se ha demostrado que el disgusto está asociado a una variedad de animales "relevantes para el miedo" pero en gran medida no predadores (en los humanos, en cualquier caso). Este grupo de animales incluye animales como murciélagos, lagartijas, babosas, ratas, sanguijuelas, serpientes, ratones, cucarachas, etc., así como arañas.

Entonces, esto plantea la pregunta de cómo estos animales adquieren relevancia desagradable. Anteriormente he argumentado que hay tres formas en que estos animales se han vuelto "desagradables" y todos están relacionados con una enfermedad y enfermedad. Algunos animales adquirieron su relevancia asquerosa al estar directamente asociados con la propagación de la enfermedad (p. Ej., Ratas, cucarachas), otros por poseer características que se asemejan a estímulos que provocan disgusto primario, como moco y heces, y los ejemplos incluyen animales que se perciben como viscosos como lagartos, serpientes, babosas, gusanos, ranas (aunque no son necesariamente viscosas al tacto) y, por último, animales que pueden no propagar la enfermedad directamente pero que pueden actuar como señales de posibles enfermedades (como los gusanos asociados con comida putrefacta).

A primera vista, la araña no parece encajar obviamente en ninguna de estas categorías. Sin embargo, un análisis histórico sugiere que las arañas se han asociado con enfermedades e infecciones en Europa durante muchos siglos. Por ejemplo, en la Edad Media, cualquier alimento que entrara en contacto con las arañas se consideraba infectado, y si una araña caía al agua, entonces esa agua se consideraba envenenada. Hasta finales del siglo XVII, muchas arañas europeas se consideraban venenosas y causaban histeria y síntomas de enfermedad. Esto se conocía como "tarantismo", y se han descrito varias formas de tarantismo en Sicilia, España, Alemania, Persia, Asia Menor, América y Albania. Sin embargo, si bien las mordeduras de algunas arañas europeas pueden causar reacciones sistémicas, ¡estas picaduras no fueron la causa de muchos de los síntomas de los que fueron culpados! Del mismo modo, en muchas partes de Europa durante la Edad Media, las arañas también fueron percibidas como precursoras de las Grandes Plagas que barrieron Europa a partir del siglo X en adelante. Solo en el siglo XIX se descubrió que era la rata negra la que transportaba las pulgas que diseminaban la plaga, pero quizás no sea una coincidencia que también se hayan encontrado arañas en las partes de una casa ocupada por la rata negra (por ejemplo, techos de paja). )

Si todo esto es cierto, entonces la araña ha adquirido su asco y la relevancia de la enfermedad por accidente, y esto puede ser un fenómeno cultural en gran medida restringido a los europeos y transmitido a sus descendientes. Esto plantea dos preguntas inmediatas. En primer lugar, ¿cómo se transmite este "miedo" a la repugnante araña de generación en generación, y segundo, si tiene sus orígenes en la cultura europea, no esperaríamos que la fobia a la araña fuera un fenómeno universal, y debería encontrarse principalmente en Europeos y sus descendientes

En relación con la primera pregunta, se sabe desde hace muchos años que la fobia a las arañas tiende a ser hereditaria. A menudo se ha supuesto que esto puede representar una predisposición biológica causada por la transmisión de genes entre padres e hijos. Sin embargo, descubrimos que esta relación era considerablemente más compleja e indirecta. Descubrimos que el único factor predictivo significativo del miedo a las arañas de un niño no era el nivel de miedo a las arañas en los padres, sino sus niveles de sensibilidad a los disgustos. Una interpretación de este hallazgo es que el miedo a las arañas puede transmitirse dentro de las familias como resultado del aprendizaje social de la naturaleza y la intensidad de las reacciones de disgusto, incluidas las reacciones de repugnancia hacia las arañas.

En segundo lugar, la fobia a las arañas está lejos de ser un fenómeno universal (¡aunque las películas populares de ciencia ficción como Arachnophobia pueden contribuir a que sea un fenómeno más universal de lo que alguna vez fue!). En muchas áreas del mundo, como Indochina, el Caribe, África, y entre los nativos americanos de América del Norte y los aborígenes de Australia, las arañas se comen como un manjar. Además, muchas culturas consideran que las arañas son símbolos de buena fortuna en lugar de miedo (por ejemplo, la cultura hindú). En apoyo de esto, un estudio intercultural de las fobias a los animales que realizamos sugirió que había diferencias culturales significativas en el temor hacia la araña. Mientras que los países poblados por europeos y sus descendientes exhibieron altos niveles de miedo a arañas, esto fue significativamente menos evidente en algunos países no europeos, como India.

Habiendo dicho todo esto, debo señalar que hay muchos otros investigadores que creen que la fobia a las arañas no es un fenómeno puramente cultural, sino que puede estar genéticamente precableado. Sin embargo, el vínculo entre la araña y la emoción de disgusto, y la importante variación cultural en la prevalencia de la fobia a las arañas, sugieren un origen más complejo e intrigante por temor a las arañas.

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