Por qué las Madres "Mayores" son Grandes Noticias

Guest Post por KG Anderson, Ph.D.

La pieza de Stepmonster de la semana pasada se centró en las reacciones ante la noticia de que la actriz Kelly Preston está embarazada a los 47 años, lo que genera dudas sobre las consecuencias para las mujeres de extender su esperanza de vida reproductiva. Si más mujeres tuvieran bebés a edades posteriores, ¿esto "nivelaría el campo de juego" para las mujeres? ¿Dejarían de existir algunas de las compensaciones que las mujeres experimentan entre el trabajo, el romance y la familia? El miércoles me ha pedido, como antropólogo y biólogo evolutivo, hacer algunas reflexiones sobre este tema. (Parte del material presentado aquí se analiza con más detalle en mi libro Fatherhood: Evolution and Human Paternal Behavior, en coautoría con Peter Gray).

Primero, una pregunta: ¿qué tan común es que las mujeres mayores tengan bebés? Las mamás famosas de más alto perfil, incluida Preston, crean la impresión de que existe un baby boom virtual entre las mujeres mayores. Por otro lado, es muy probable que conozca a mujeres que han tenido dificultades para concebir o llevar un embarazo. Incluso puede haber experimentado esto de primera mano. Muchas mujeres han descubierto que tener un bebé después de cierta edad no es fácil.
Mientras que muchas personas llegan a la conclusión de que las celebridades madres mayores como Kelly Preston deben haber recurrido a costosas tecnologías de reproducción asistida, varios comentarios sobre la entrada de Stepmonster de la semana pasada fueron de mujeres que quedaron embarazadas cerca de los 40 años sin asistencia médica. Si miramos los números brutos, vemos que las mujeres mayores pueden tener bebés y tienen bebés.

Sin embargo, demográficamente son una gota en el cubo, abrumados por la gran cantidad de bebés nacidos de mujeres más jóvenes. Los datos sobre las tasas de fertilidad específicas por edad en los Estados Unidos de 2000 a 2005 sugieren que solo el 0.12% de los bebés nacidos de mujeres estadounidenses son para madres de 45 a 49 años. Dicho de otra manera, eso significa que por cada 1000 bebés que nacen en los EE. UU., Solo 12 nacen de mujeres que rondan los 40 años. (En contraste, 281 de esos miles de bebés nacen de mujeres de 25 a 29 años, los años pico de la fertilidad en los EE. UU., Y 766 nacen de mujeres de 20 a 34 años).

Los datos brutos no abordan cuántas de esas madres mayores quedaron embarazadas de forma natural en comparación con la asistencia médica. Si miramos las culturas que no tienen acceso a las tecnologías de reproducción asistida, o al control de la natalidad confiable, vemos que las mujeres mayores definitivamente tenían hijos en sociedades no industrializadas. Kim Hill y Magdalena Hurtado han proporcionado datos demográficos detallados sobre el Ache, un grupo de cazadores-recolectores que viven en Paraguay. Sus datos revelan que el 4.29% de los nacimientos ocurren entre mujeres de 45 a 49 años. Eso es más bajo que cualquier otro grupo de edad en su muestra (excepto 10 a 14 años), pero los datos demuestran que las mujeres cazadoras-recolectoras no completamente estéril.

Incluso si la ciencia médica puede extender los años reproductivos de las mujeres, y quizás incluso terminar el tic-tac del reloj biológico por completo, sospecho que la mayoría de las mujeres no aprovecharía la oportunidad de tener bebés de entre 40 y 50 años o incluso 60 años. La mayoría de las mujeres tienen todos los hijos que desean a mediados de sus 40 años, y una fracción sorprendentemente grande toma las medidas quirúrgicas para asegurarse de que no tendrán más. Un estudio de 2005 de los CDC sobre los patrones de salud reproductiva de las mujeres estadounidenses descubrió que el 52% de las mujeres de 40 a 44 años habían sido sometidas a esterilización quirúrgica. Esto incluye histerectomías (12% de las mujeres), que a menudo se realizan por razones médicas y no para limitar la fertilidad, pero un tercio de las mujeres (33,6%) se sometieron a esterilización tubárica, un procedimiento que más del 90% informa tener porque ya tenían todos los niños que quieren. Por lo tanto, al menos un tercio de las mujeres de alrededor de 40 años están tan comprometidas con no tener más hijos que se les han atado las trompas.

Sin embargo, los autores del informe también señalan que el porcentaje de mujeres que se han sometido a esterilización quirúrgica ha disminuido dramáticamente desde 1995, cuando el 66% de las mujeres de 40 a 44 años informaron operaciones de esterilización. Atribuyen esta disminución a "los patrones generales de maternidad retrasada entre las mujeres de 15 a 44 años de edad, lo que resulta en una menor proporción de mujeres mayores dispuestas a adoptar formas permanentes de anticoncepción". Por lo tanto, aunque la mayoría de las mujeres en sus 40 años están tomando medidas permanentes para evitar futuros embarazos, el número que lo hace está disminuyendo. Más mujeres están al menos manteniendo abierta la ventana de la futura fertilidad.

El blog Stepmonster de la semana pasada planteó la cuestión de si, si la reproducción posterior se volviera más común, podría cambiar la dinámica de las relaciones entre hombres y mujeres, por ejemplo aumentando el estatus de las mujeres en el mercado sexual y permitiendo que compitan con mujeres más jóvenes por parejas de maneras no pudieron antes. Personalmente, dudo que nivele completamente el campo de juego. Quizás si todas las mujeres adoptasen la reproducción tardía, las mujeres mayores y las más jóvenes estarían en pie de igualdad, pero siempre habrá mujeres que deseen tener hijos de entre 20 y 30 años y hombres dispuestos a engendrarlos. Y uno podría argumentar que hay muchos beneficios de tener hijos antes en la vida, o al menos de no retrasar demasiado la primera reproducción. Las madres mayores tienen mayor riesgo de defectos de nacimiento, por ejemplo, y muchas personas expresan su preocupación por llegar a la edad de jubilación cuando su hijo aún está en la escuela secundaria (¿qué pasa si mi salud disminuye a medida que envejezco? ¿para?).

Sin embargo, ciertamente hay algunas mujeres que estarán dispuestas a tener un bebé a edades más avanzadas. En primer lugar, algunas mujeres postergan tratar de tener una familia hasta que son mayores debido a las demandas de educación, carrera, encontrar el compañero adecuado, etc. (Como académico, tengo muchos colegas que simplemente sentían que no podían tener hijos hasta que tenían el cargo o estaban en camino a la tenencia.) Segundo, hay mujeres que tienen historias personales de problemas de fertilidad; Es posible que hayan intentado sin éxito tener un bebé a edades más tempranas, y que todavía están probando a los 40 años. Estas son las mujeres para quienes la asistencia médica podría ofrecer la mayor esperanza, pero algunas de estas mujeres no lograrán su objetivo de tener un bebé biológico.

El tercer grupo incluye a las mujeres que ya tienen hijos y desean un bebé adicional más adelante en la vida. Vale la pena señalar que este grupo incluye mujeres que se han asociado en una edad mayor. Una fracción cada vez mayor de estadounidenses experimentará varias uniones significativas a lo largo de sus vidas, ya sea matrimonios o relaciones de convivencia. A los 40 años, muchas personas se encontrarán en nuevas relaciones, a menudo con uno o ambos socios trayendo niños de uniones anteriores. (Esto es, después de todo, un blog sobre madrastras.) Conocí a una mujer hace años que tenía varios medio hermanos, y su madre le había dado este consejo: "Nunca te cases más de una vez, porque cada vez que lo haces, él querrás que tengas a su bebé ". Y, de hecho, este es un patrón común; mi colega Susan Stewart descubrió que las parejas con hijastros suelen tener un hijo juntos como un medio para fortalecer su propia identidad como familia y reforzar su propia relación.

Las madres mayores famosas como Kelly Preston plantean preguntas sobre la idoneidad y la aceptabilidad de la fertilidad a edades más avanzadas, y llaman la atención porque la fertilidad posterior se considera inusual, quizás incluso errónea. La evidencia sugiere que, si bien es relativamente poco frecuente y no deseada por la mayoría de las mujeres, tener un bebé de alrededor de 40 años es biológicamente posible (al menos para algunas mujeres) y deseable para una fracción cada vez mayor de mujeres. Puede llegar el momento en que una actriz o un músico que quede embarazada después de los 45 ya no se considere un evento de interés periodístico.

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