¿Por qué el terrorismo es tan aterrador?

Recientemente, mi esposa y yo decidimos hacer turismo en Nueva York (donde vivimos) y tomamos un corto viaje en un taxi-boat por el extremo sur de Manhattan. Cuando nuestro taxi-barco regresaba al South Street Seaport, el "capitán" de nuestro barco llamó a su radio para alertar sobre una "violación de seguridad". Un pequeño velero de propiedad privada con tres personas se estaba "acercando demasiado" al área del muelle cerca del Distrito Financiero y una lancha rápida de la policía los detuvo rápidamente, subió al bote y tiró del velero. Me impresionó la velocidad y el profesionalismo que usaban estos policías portuarios, pero me pregunté en qué medida un velero tripulado por confusos extranjeros que vestían camisas Orvis y gorras de Polo era una amenaza para la seguridad del bajo Manhattan.

Probablemente todos nosotros hemos tenido miedo en un momento u otro por la amenaza del terrorismo. Sé que tengo. Recuerdo haber sido despertado groseramente de mi ingenuidad en 2001. Llegamos a Estambul, Turquía el 9-11-2001 para una conferencia europea sobre psicología. Estaba en la habitación de nuestro hotel y estaba viendo International CNN como el segundo avión que impactó en el edificio del World Trade Center. Pensé que la Tercera Guerra Mundial debe haber comenzado. Más tarde ese día, caminando por Estambul con nuestro amigo Philip de Londres, aprendimos cómo otros han lidiado con la amenaza del terrorismo. Philip, siempre una voz de sabiduría y perspectiva, nos consoló al decirnos que nosotros (como estadounidenses) hemos sido algo inocentes en nuestra experiencia del terrorismo. Los británicos han estado lidiando con el IRA durante décadas. "Simplemente aprendemos a lidiar con las probabilidades, y las probabilidades están a nuestro favor". Del mismo modo, nuestros colegas israelíes en la conferencia sabían lo que era vivir en un mundo con la amenaza del terrorismo. Me dijeron que los estudiantes universitarios israelíes se preocupan más por conseguir un buen trabajo que por volar una bomba terrorista.

Pero nos preocupamos por el terrorismo. Durante los últimos años, la amenaza del terrorismo, o la cuestión de la "seguridad nacional", ha adquirido una gran importancia en el horizonte político. Seguimos imaginando a terroristas armados con armas nucleares explotando en el centro de Manhattan. Tenemos imágenes en nuestras mentes de terroristas que plantan una bomba sucia y contaminan una gran área metropolitana. Para reforzar aún más la visión de que el terrorismo está a la vuelta de la esquina, escuchamos continuas advertencias sobre la posibilidad de que un terrorista cruce la frontera como un extranjero ilegal decidido a destruir la nación.

Pero, ¿cuántos estadounidenses han sido víctimas del terrorismo desde el 11 de septiembre de 2001? Bueno, si pasas un poco de tiempo, puedes descubrir que no hemos estado sufriendo terrorismo por bastante tiempo. Por ejemplo, si nos fijamos en las cifras de "Fatalidades de EE. UU. Como porcentaje del total de muertes en 2007" (proporcionadas por el Departamento de Estado, Asuntos consulares), nos enteramos de que hubo 22.666 muertes no estadounidenses y solo 19 muertes estadounidenses (17 en Iraq y 2 en Afganistán) en ese año.

Ahora, para poner esto en perspectiva, veamos las cifras proporcionadas por el Centro para el Control de Enfermedades para 2005. ¿Cuáles son las principales causas de muerte en los Estados Unidos?

Muertes / Mortalidad

  • Número de muertes: 2,448,017
  • Enfermedad cardíaca: 652,091
  • Cáncer: 559,312
  • Accidente cerebrovascular (enfermedades cerebrovasculares): 143,579
  • Enfermedades crónicas de las vías respiratorias inferiores: 130.933
  • Accidentes (lesiones involuntarias): 117,809
  • Diabetes: 75,119
  • Enfermedad de Alzheimer: 71,599
  • Influenza / Neumonía: 63,001
  • Nefritis, síndrome nefrótico y nefrosis: 43,901

Podría ayudar a poner las cosas en perspectiva que el CDC también estimó que la obesidad es responsable de 112,000 muertes por año. Y, para citar más del CDC, "Cada año, más de 400,000 estadounidenses mueren por fumar cigarrillos. De hecho, una de cada cinco muertes en los Estados Unidos está relacionada con el tabaquismo. Cada año, fumar mata a más de 276,000 hombres y 142,000 mujeres ". Ciertamente, si observamos las enfermedades que explican millones de muertes, existe un vínculo estrecho entre la obesidad, el tabaquismo y las enfermedades mortales, como las enfermedades cardíacas, el cáncer, los accidentes cerebrovasculares y las enfermedades respiratorias.

Pero, ¿cuántas personas están aterrorizadas de estos probables asesinos?

¿Por qué no usamos la información de "tasa de base", es decir, "¿Cuál es la probabilidad de ser asesinado por un terrorista vs. morir de cáncer debido al hábito de fumar?" ¿Por qué confiamos en videos dramáticos que nos muestran cosas horribles que casi no tienen relevancia para algo que pueda pasarnos?

Es posible que estés más aterrorizado si oyes que un individuo psicótico intenta infiltrar a un guardaespaldas a través de la seguridad del aeropuerto, pero es perseguido, arrestado y puesto bajo custodia por un período de tiempo indeterminado. Pero es probable que no te aterroricen las causas obvias (y evitables) de muerte que te rodean todos los días: comidas rápidas, nicotina y un estilo de vida sedentario. ¿Por qué no estamos aterrorizados por los verdaderos asesinos? ¿Por qué no hay gente corriendo aterrorizada, gritando, con los brazos ondeando en el aire, a la vista de una Big Mac? ¿No son los millones (miles de millones) de hamburguesas de comida rápida más peligrosas que las amenazas de las que estamos aterrorizados, pero que no podemos hacer nada al respecto? Siempre podemos elegir no comer esa increíble hamburguesa con queso, pero aún lo hacemos. ¿Por qué no lo vemos como un arma químico-biológica, nos escabullimos en este país para matar lentamente a tantos de nosotros? ¿Es porque son tan deliciosos? ¿Subestimamos los riesgos porque son divertidos? ¿Es por eso que las personas están dispuestas a tener relaciones sexuales arriesgadas, hábitos alimenticios peligrosos y dos paquetes por día? Posiblemente.

En octubre de 2002, muchos de nosotros estábamos pegados a la televisión viendo la historia de francotiradores en Virginia. La gente estaba aterrorizada de salir, aterrorizada de ir a un centro comercial. Mucha gente pensó de inmediato que se trataba de un ataque terrorista islámico, solo para descubrir que se trataba de una matanza de dos hombres marginados que trataban de hacerse un nombre. Pero el ataque con francotiradores tenía todos los ingredientes de lo que hace que el terrorismo sea tan aterrador y, posiblemente, efectivo a corto plazo.

El terrorismo adquiere su poder porque es malicioso, difícil de prever, difícil de bloquear y confuso. El terrorismo también brinda oportunidades fotográficas para 24 perros de noticias ansiosos por mostrar un cadáver o un testigo que llora. Estas fotos, junto con el impacto repentino del evento, crean historias memorables. Además, como el terrorismo es malicioso por naturaleza, sentimos que el enemigo "personalmente" nos está atacando. El terrorismo activa nuestra red de miedo de que tenemos que hacer todo lo posible para detener a los intrusos y asesinos. El terrorismo también incluye un elemento de tiempo: es inmediato, impredecible, y no tenemos tiempo para "salir". Siempre parece una emergencia, en retrospectiva. También es confuso, porque no sabemos cuándo o dónde va a suceder, e incluso cuando sucede, no siempre estamos seguros de quién lo hizo o por qué. Entonces tenemos incertidumbre sobre todo: personas, lugares, tiempos y motivos.

El terrorismo nos pone ansiosos porque nos sentimos impotentes. Son noticias dramáticas que nos dicen: "Nunca puedes estar a salvo".

Pero, ¿por qué no nos sentimos aterrorizados por las causas de muerte más comunes (y evitables)? Veamos eso en el siguiente segmento. Manténganse al tanto.

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