¿Por qué el pasado parece feliz?

Es un estereotipo común que los adultos mayores suponen que el mundo está ahora en declive irrevocable. La conversación comienza con "Cuando era joven …" y continúa describiendo algún aspecto idílico del mundo libre de algún demonio que plaga la era moderna.

En términos más generales, la mayoría de nosotros tiende a mirar hacia atrás en el pasado de una manera generalmente positiva. Los recuerdos de la universidad se centran en juegos de fútbol, ​​fiestas y grandes conferencias y no en peleas con amigos, frustrantes tareas y listas de espera para cursos populares.

¿Por qué generalmente nos enfocamos en los recuerdos positivos en lugar de los negativos? Esta pregunta fue explorada en un artículo en la edición de noviembre de 2012 de Psychological Science por Benjamin Storm y Tara Jobe. Señalan que muchas personas tienen una autoimagen razonablemente positiva. Para mantener esa autoimagen, es útil centrarse en los recuerdos positivos. Sin embargo, para enfocarse en los recuerdos positivos, es importante tanto promover su capacidad para recuperar información positiva como también atenuar o inhibir los recuerdos negativos.

En términos generales, la investigación sobre la memoria muestra que recuperar información de la memoria implica tanto mejorar la información que desea recuperar como inhibir los recuerdos que compiten entre sí. Storm y Jobe sugieren que cuantas más personas efectivas inhiben los recuerdos, más predispuestos se vuelven hacia los recuerdos positivos de su pasado y lejos de los recuerdos negativos.

Para probar la efectividad de la inhibición, utilizaron una medida de recuperación inducida por el olvido . En este trabajo fue desarrollado inicialmente por Michael Anderson, Robert Bjork y sus colegas. La gente primero aprende un conjunto de emparejamientos de conceptos relacionados (como fruta-plátano, metal-plata, fruta-limón y metal-aluminio). Más tarde, se les pide que completen algunos tallos de palabras que predisponen la recuperación de un par particular que aprendieron. Por ejemplo, pueden ver fruit-le _____, donde se supone que deben recuperar "lemon". Al recuperar "lemon", tienen que inhibir "banana". Luego, se les administra otra prueba de recuperación. Algunos de los elementos en esa prueba requieren que recuperen algo que se había inhibido antes (para que obtengan fruta-b _____ y ​​tengan que recordar la palabra inhibida anteriormente "banana") o algo que no se haya inhibido (como metal-s ____ donde tiene que recordar "plata").

Investigaciones previas demuestran consistentemente que las personas son peores al recordar las palabras que antes estaban inhibidas que las palabras que no se habían inhibido. Cuanto mayor sea la diferencia entre la capacidad de las personas para recordar palabras que fueron y no fueron inhibidas, más efectivos serán sus sistemas de inhibición. Entonces, para cada persona en el estudio, la diferencia entre su capacidad para recordar palabras que fueron y no fueron inhibidas se usó como una medida de la efectividad de sus mecanismos de inhibición en la memoria.

En tres estudios, Storm y Jobe correlacionaron esta medida de efectividad de la inhibición con la capacidad de recuperar recuerdos negativos y positivos del pasado. Para lograr que las personas recuperen recuerdos, se les mostraron palabras neutrales como "grupo" o "medicina" y se les pidió que escribieran recuerdos específicos de eventos de su pasado. A algunas personas se les pidió que se centraran en los recuerdos positivos del pasado, mientras que a otros se les pidió que se centraran en los recuerdos negativos. En algunos de los estudios, a las personas también se les pidió que recordaran cosas del mes pasado o de la infancia.

La medida de la efectividad de la inhibición no estaba fuertemente relacionada con la capacidad de las personas para recuperar recuerdos positivos. Sin embargo, esta medida se relacionó de manera confiable con la capacidad de las personas para recordar memorias negativas. Mientras más efectivamente las personas inhiben la información durante la recuperación, menos pueden recordar recuerdos negativos.

Esta investigación demuestra que mantenemos nuestro autoconcepto positivo al tratar de centrarnos en los recuerdos positivos del pasado. Las personas que son mejores para inhibir los recuerdos pueden mantener este enfoque en los aspectos positivos del pasado.

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