¿Por qué el estrés gobierna nuestras vidas?

In pensive thought by E. Percy Moran, 1891, LC-USZ62-71604, brary of Congress Prints and Photographs Division Washington, D.C.
Fuente: Pensamiento pensativo de E. Percy Moran, 1891, LC-USZ62-71604, escuela de la División de Grabados y Fotografías del Congreso Washington, DC

Objetivamente, la vida adulta es más cómoda, menos exigente físicamente y más fácil que en el pasado. Nuestra salud es mucho mejor, nuestra esperanza de vida es mucho más larga, nuestro nivel de vida es visiblemente más alto. Nuestros trabajos son menos exigentes físicamente. Tenemos una red de seguridad que, sean cuales fueren sus deficiencias, es más extensa que cualquier otra cosa que haya existido anteriormente.

Sin embargo, según la mayoría de las medidas, los adultos sienten más estrés que sus predecesores. De hecho, el mismo concepto de estrés es una invención relativamente reciente, que data de los años veinte y treinta. Pero no fue hasta la década de 1950 que un modelo moderno de estrés, en el que la liberación de ciertas hormonas en respuesta a los factores estresantes induce ciertos cambios psicofisiológicos, entró en la cultura más amplia. En los años posteriores se produjeron avances significativos en la comprensión de la neurología y los mecanismos biopsicológicos del estrés, de la variedad de trastornos de estrés (incluido el trastorno de estrés postraumático, identificado a mediados de la década de 1970) y de los enfoques para sobrellevar el estrés.

El término estrés se originó en los campos de la física y la metalurgia. Las personas, como el acero, pueden ser frágiles o maleables, frágiles o resistentes, frágiles o flexibles. Los términos como tensión y presión tienen sus raíces en una analogía con el estrés o la presión en el metal o los gases.

Para hacer frente a la ansiedad y el estrés en sus vidas, un porcentaje muy alto de la población depende de cigarrillos, alcohol y tranquilizantes, sedantes y pastillas para dormir.

¿Por qué tantos adultos hoy en día se sienten abrumados por el estrés y les resulta tan difícil de sobrellevar?

Las presiones de tiempo se han incrementado, especialmente para las mujeres que deben trabajar un turno doble, combinando las responsabilidades del trabajo doméstico y remunerado.

También hay una sensación generalizada de inseguridad. Nuestros trabajos y matrimonios parecen menos estables y seguros que en el pasado y el futuro de nuestros hijos es menos predecible.

Las expectativas sobre un nivel de vida adecuado o la calidad de un matrimonio o una vida sexual satisfactoria han aumentado considerablemente en los últimos años, a veces hasta niveles extremadamente poco realistas.

Nuestras opciones también se han expandido mucho. Somos más libres que nunca para decidir si casarnos o permanecer casados ​​o si debemos o no tener hijos. Sufrimos la paradoja de la elección: que más opciones resultan en una mayor ansiedad y más remordimientos y recelos. Demasiadas opciones llevan a la parálisis, la indecisión y una búsqueda inquieta de la elección perfecta.

En el entorno económico y social actual, el estrés es un problema crónico, que puede ser manejado pero no eliminado. El ejercicio, la terapia, el pensamiento positivo, la relajación y la confianza en la rutina, todos se han mantenido como técnicas para aliviar el estrés.

Pero las formas más efectivas de lidiar con el estrés son las que una cultura altamente individualista que enfatiza la autoayuda tiende a evitar. Estos enfoques radican en la sociabilidad y los rituales colectivos y comunitarios. Las interacciones con amigos, la conversación y las actividades compartidas no son meras distracciones. Estas son fuentes de significado que colocan nuestras tensiones y ansiedades en una nueva perspectiva.

Las generaciones anteriores lidiaron con el estrés a través de actividades que se han vuelto menos comunes en nuestra sociedad pellizcada por el tiempo. Estas personas se unieron, quienes participaron en una serie de organizaciones, religiosas, cívicas, fraternales o sororitales, políticas y sociales. Sus vidas estaban más integradas en redes de parentesco extendidas y círculos de amistad que persistieron durante décadas.

Es posible que no podamos resucitar esa forma de vida anterior, pero debemos reconocer que nuestra salud mental depende de la sociabilidad mucho más allá de lo que experimentan la mayoría de los adultos en la actualidad.

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