Petting Away Pre-Exam Stress: perros de terapia en el campus

Una sola interacción con un perro de terapia puede reducir el estrés previo al examen durante horas.

J. Kenzie, Vancouver ecoVillage

Fuente: J. Kenzie, Vancouver ecoVillage

“No hay forma de que esto vaya a funcionar”, pensé para mis adentros mientras miraba la confusión que me rodeaba. Era una gran sala abierta con una colección de sofás diseminados. Un total de ocho cuidadores de perros y una docena de perros de terapia llenaron la habitación, con un cuidador de perros de terapia y uno o dos perros de terapia en cada uno de los sofás. En el piso frente a cada uno de ellos había una colección de quizás cuatro a nueve estudiantes interactuando con los perros, mientras que otros estudiantes se movían alrededor de la habitación moviéndose de un grupo a otro. Con su población de casi 50 o 60 personas, la sala se llenó con muchos sonidos de voces, risas y ocasionales chillidos de emoción. Parecía una fiesta de gala, no como una intervención que usa perros de terapia para aliviar el estrés.

N. Wood, Vancouver ecoVillage

Fuente: N. Wood, Vancouver ecoVillage

Déjame retroceder un poco para establecer el contexto de lo que estaba pasando. Es un hecho bien establecido que los estudiantes universitarios sufren de estrés antes del examen en el momento de su mitad de período o sus exámenes finales. Así que varias universidades han comenzado programas donde los perros de terapia y sus manipuladores visitan los campus universitarios con la esperanza de que las interacciones con estos perros ayuden a aliviar parte del estrés relacionado con los exámenes en sus alumnos. A primera vista, esto tiene muy buen sentido ya que hay un creciente cuerpo de evidencia que sugiere que el contacto con perros reduce el estrés y que a largo plazo esto puede aparecer como una menor incidencia de problemas relacionados con el estrés. Sin embargo, en realidad, la forma en que se ha demostrado científicamente que los perros de terapia son efectivos implica un tipo de entorno totalmente diferente. Los perros de terapia generalmente se utilizan en contactos uno a uno con el individuo estresado, ocasionalmente en interacciones en grupos pequeños, o quizás incluso tener un perro viviendo con la persona estresada. Sin embargo, no ha habido estudios a gran escala que hayan demostrado que un solo contacto con un perro de terapia durante un período corto en un ambiente de grupo ocupado y ruidoso sea efectivo. Para los científicos esto es preocupante.

Frances Chen, del Departamento de Psicología de la Universidad de Columbia Británica, reconoció la necesidad de recopilar datos para ver si las intervenciones de perros de terapia de esta naturaleza en un campus universitario realmente estaban teniendo el efecto deseado. Ella me invitó a mí (y a mis perros) a formar parte del equipo de investigación. Aunque el concepto detrás de tal experimento es simple: exponer a los estudiantes al contacto con perros de terapia durante los tiempos en el calendario académico cuando generalmente se administran los exámenes, y luego medir los efectos y la persistencia de cualquier cambio emocional; necesarios para armar realmente esa investigación son complejos, como se hizo evidente para Emma Ward-Griffin, quien tomó la iniciativa en la organización del estudio.

Lo primero que necesita es una colección de perros de terapia y sus manipuladores. Para esto, tuvimos la suerte de contar con la ayuda de Quille Kaddon y los equipos de perros de terapia en Vancouver ecoVillage. Esta es una organización sin fines de lucro que brinda servicios terapéuticos, que incluyen sesiones de terapia para perros y servicios de bienestar de salud mental. Cada uno de estos perros ha sido certificado y examinado por Marion Postgate, que ha sido juez de obediencia canina en el Canadian Kennel Club durante varias décadas. A continuación, necesita el lugar físico real en el campus, que en este caso era un gran salón abierto en un edificio de unión de estudiantes proporcionado por la Sociedad Alma Matter de la Universidad de Columbia Británica. La sociedad también se ocupó de obtener permiso para llevar a los perros a los edificios y todo lo demás requirió trámites burocráticos.

El estudio se realizó durante el período de exámenes de mitad de período en la universidad. La disponibilidad de perros de terapia en días específicos se anunció en varias de las clases de psicología grandes y los estudiantes que expresaron interés recibieron un intervalo de tiempo para asistir a una sesión de terapia. La mayoría de los estudios sobre la eficacia de los perros de terapia en el estrés no han sido muy grandes, siendo la norma de 10 a 20 individuos evaluados. Según esos estándares, este estudio fue enorme en términos del número de individuos evaluados. Específicamente, hubo un total de 246 estudiantes evaluados para medir los efectos de una sola exposición de perro de terapia, mientras que 124 estudiantes sirvieron como grupo de control. La configuración general fue que los estudiantes llegaron al lugar y se les dio un pequeño conjunto de cuestionarios para medir su estado de ánimo, el nivel de estrés y el estado emocional actual. A grupos de estudiantes se les permitió interactuar con los perros y luego, después de algo así como 20 o 30 minutos de contacto, abandonaron el área y completaron otra serie de cuestionarios para medir su estado emocional. Unas 10 horas después se volvieron a contactar y nuevamente completaron los inventarios que monitoreaban su nivel de estrés. (El grupo de control llenó la misma serie de inventarios al mismo tiempo, pero sin contacto con los perros. Sin embargo, en una sesión posterior sí estuvieron con los perros, solo para que no se sintieran engañados).

Como dije al principio, cuando mirabas alrededor de la habitación, parecía algo así como una reunión caótica y saludar al jamboree, en lugar de una intervención terapéutica que reducía el estrés. Todas las interacciones no estaban escritas, y los estudiantes tenían que elegir con qué perros querían interactuar y cómo querían involucrarse socialmente con los perros. La mayoría hablaba con los perros, los acariciaba, los tocaba, y algunos incluso llegaban a luchar con ellos. El ruido de los estudiantes hablando con los perros, los manipuladores y otras personas a su alrededor llenó la habitación y lo hizo muy diferente del tipo de entornos silenciosos donde una sola persona estresada recurre a la empatía y el apoyo proporcionado por el perro de terapia para aliviar su tensión No tenía ninguna duda de que los estudiantes se divirtieron con los perros, sino que tenían algunas dudas reales sobre si esto realmente proporcionaría algún alivio clínico para el estrés.

Supongo que cuando vi a los estudiantes socializar con los perros, debería haber caído en la cuenta de que cuando cada estudiante se involucraba con un perro de terapia en particular, su enfoque se reducía para que el caos externo desapareciera y eran solo las reacciones y respuestas del perro lo que importaba. . Ciertamente, los datos mostraron que el ruido y la confusión no importaban y que los efectos emocionales positivos aún estaban presentes.

J. Kenzie and J. Tronco, Vancouver ecoVillage

Fuente: J. Kenzie y J. Tronco, Vancouver ecoVillage

Los datos fueron completamente inequívocos. Hubo una gran caída inmediata en los niveles de estrés de los estudiantes después de las sesiones de terapia de perros. Además, el nivel de felicidad de los estudiantes y cuán enérgicos se sintieron aumentó a un grado marcado.

La siguiente pregunta vital para responder era si estos efectos persistían durante un período de tiempo significativo. La mayoría de los tratamientos para aliviar el estrés, como la meditación, la relajación o el ejercicio, tienen efectos que duran un corto período de tiempo y se descomponen en un par de horas después del tratamiento. Por lo tanto, era necesario determinar si había efectos residuales de esta interacción única de perro con terapia. Creo que todo el equipo de investigación se sorprendió y complació al ver que incluso 10 horas después de la corta sesión con el perro de terapia, todavía había beneficios mensurables y significativos para el estado emocional de los participantes aunque el tamaño de los efectos había disminuido desde su contacto con los perros de terapia. Después de esta larga demora, los estudiantes todavía informaron algo menos de emoción negativa, y se sentían más apoyados y menos estresados, en comparación con los estudiantes que no participaron en la sesión de terapia de perros.

Así que, al final, los investigadores pudieron concluir que “los resultados de nuestro estudio indican que las sesiones de terapia con perros reducen considerablemente el estrés y mejoran los aspectos del bienestar de los estudiantes”. Esto fue a pesar de que la terapia implicó una sesión breve con el perros en un ambiente festivo.

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Referencias

Emma Ward-Griffin, Patrick Klaiber, Hanne K. Collins, Rhea L. Owens, Stanley Coren, Frances S. Chen (2018). Eliminar el estrés previo al examen: el efecto de las sesiones de terapia con perros sobre el bienestar de los estudiantes. Estrés y salud, 2018; DOI: 10.1002 / smi.2804

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