Nacido ayer

"Enfréntame una vez, lástima … vergüenza de ti", balbuceó una vez el presidente George W. Bush en un discurso público. "Enóñame …", continuó. "¡No te pueden engañar de nuevo!"

El líder del mundo libre, que era poco flexible, a menudo se burlaba de sus lapsos lingüísticos, que se conocieron como "bushismos". Dejando de lado la risa, todos sabemos a qué se refería el presidente. Y una nueva investigación en psicología del desarrollo muestra que incluso los bebés están totalmente de acuerdo con los sentimientos de Bush.

El término aprendizaje social se refiere a la capacidad de recoger información observando e interactuando con los demás. En lugar de tratar de resolver todo por sí mismo mediante prueba y error, puede aprender a través de los fracasos y los éxitos de los demás.

Entre los humanos, el aprendizaje social se produce principalmente a través del intercambio de idiomas. En la escuela secundaria, aprendí cómo resolver ecuaciones cuadráticas, pero no porque me di cuenta por mi cuenta. (¡Eso nunca sucedería!) En cambio, alguien me mostró cómo hacerlo. (Principalmente mi padre, ya que mi profesor de álgebra era bastante dormido).

Sin embargo, incluso los niños prelingüísticos aprenden a través de la observación e interacción social. De hecho, es a través del aprendizaje social que los bebés descifran el código de idioma en primer lugar. El lenguaje cambia el aprendizaje social al hiperimpulsor, ya que no tengo que verte más. En cambio, solo puedes hablarme de eso. Pero incluso sin el lenguaje, el aprendizaje social es un mecanismo poderoso para adquirir nuevos conocimientos.

Aún así, como señalan las psicólogas canadienses Diane Poulin-Dubois y Patricia Brosseau-Liard, no vale la pena aprender o repetir todo lo que observa que otras personas dicen o hacen. Si quiere aprender las cosas correctas, debe ser un buen juez sobre en quién confiar y a quién ignorar. En una serie de experimentos, estos investigadores han demostrado que incluso los niños muy pequeños son buenos jueces de los cuales las personas, incluso los extraños, hacen buenos modelos sociales.

En un estudio, el experimentador interactuó con un niño de 15 meses. Ella miró dentro de una caja y actuó como si pudiera ver algo interesante dentro de ella. Luego dejó que el niño echara un vistazo. La mitad de los niños encontraron dentro un objeto atractivo, lo que indica que el experimentador era una persona confiable. La otra mitad descubrió que la caja estaba vacía, lo que significa que no se podía creer al experimentador.

Después de eso, el experimentador modeló un comportamiento novedoso. Específicamente, ella demostró cómo encender una lámpara tocándola con su frente. Cuando los niños interactuaban con un experimentador confiable, es decir, tenía razón en cuanto a que había un objeto en la caja, era más probable que imitaran el comportamiento que cuando interactuaban con un experimentador poco confiable.

Entonces, la confiabilidad es una indicación que el niño usa cuando decide si imitar el comportamiento de otra persona. Fieles al aforismo de Bush, pueden ser engañados una vez, pero no vuelven a engañarse. Y los bebés usan otras señales sociales también. Por ejemplo, es más probable que imiten un comportamiento novedoso realizado por alguien que actúa con confianza que alguien que parece no estar seguro de lo que están haciendo.

Sin embargo, otra señal es la competencia. Los niños pequeños eran menos propensos a imitar un comportamiento cuando lo modeló alguien que acababa de ponerse zapatos en las manos en comparación con alguien que los había puesto de pie. Es como si pensaran: "¿Por qué debería confiar en ti? Ni siquiera sabes qué hacer con tus zapatos ".

Los niños pequeños también son buenos lectores de las emociones de los adultos a través de señales como expresiones faciales e inflexiones vocales. Y usan esta información para modular su propio comportamiento en consecuencia. En el siguiente YouTube del Instituto de Aprendizaje y Ciencias del Cerebro de la Universidad de Washington, vemos cuán altamente sintonizado está un niño pequeño con los estados emocionales de los adultos que lo rodean.

Mientras observamos las cambiantes expresiones emocionales de este joven, podemos imaginarnos el tren de pensamientos corriendo por su cabeza. Por supuesto, estamos completando palabras donde no existen. Los adultos y los niños mayores mantienen un monólogo en la cabeza la mayor parte del día. Es decir, pensamos principalmente en el lenguaje. Sin embargo, los niños pequeños no tienen suficiente lenguaje para hacer esto.

Pero antes de que tengamos el lenguaje, ya tenemos emociones que están finamente sintonizadas con las personas que nos rodean. Estos sentimientos rápidamente fluctuantes nos guían a través de nuestras interacciones con los demás, incluso qué comportamientos imitar o ignorar.

A medida que se desarrolla el lenguaje, podemos usar procesos de pensamiento racionales para guiar nuestro comportamiento, al menos algunas veces. Mi sospecha, sin embargo, es que nos guiamos principalmente por nuestras emociones incluso como adultos, y simplemente usamos el lenguaje para racionalizar esas emociones. Pero ese es un tema para otra publicación de blog.

Referencias

Poulin-Dubois, D. y Brosseau-Liard, P. (2016). Los orígenes del desarrollo del aprendizaje social selectivo. Direcciones actuales en Psychological Science, 25, 60-64.

Los 10 principales bushismos. (2016). Tiempo Obtenido de http://content.time.com/time/specials/packages/article/0,28804,1870938_1…

Niño, controlate a ti mismo. (2014, 7 de octubre). Instituto de Aprendizaje y Ciencias del Cerebro, Universidad de Washington. Obtenido de: http://ilabs.washington.edu/i-labs-news/infant-control-thyself

David Ludden es el autor de The Psychology of Language: An Integrated Approach (SAGE Publications).

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