¿Los teléfonos inteligentes hacen que los adolescentes sean menos felices?

Una nueva investigación explora las tendencias recientes en el bienestar de los adolescentes.

Afrontémoslo: los teléfonos inteligentes, las redes sociales, los dispositivos digitales y la Internet han transformado por completo la forma en que la mayoría de nosotros interactuamos socialmente.

Especialmente para los jóvenes, pasar tiempo en línea es prácticamente una forma de vida y, como es lógico, está dando forma a cómo ven el mundo e interactúan con otras personas. No solo están más interconectados, sino que tienen más acceso a la información que cualquier generación anterior. Todo esto ha resultado en un cambio cultural que aún se está desarrollando.

¿Pero esto se traduce en un mayor bienestar psicológico? Aunque a menudo se define de diferentes maneras, el bienestar psicológico generalmente se mide por la satisfacción de las personas con respecto a sus vidas y la calidad de las relaciones que tienen con amigos y familiares. A menudo vista como sinónimo de felicidad o satisfacción con la vida, la investigación que analiza el bienestar psicológico se ha centrado particularmente en los adolescentes y cómo su sensación de bienestar ha cambiado a lo largo de los años.

Con esto en mente, un nuevo estudio de investigación publicado en la revista Emotion analiza de manera exhaustiva el bienestar psicológico de los adolescentes en los últimos diez años y lo que esto puede significar para el futuro. En este estudio, Jean M. Twenge de la Universidad Estatal de San Diego y sus coautores utilizaron datos tomados de Monitoring the Future (MtF), una encuesta exhaustiva de estudiantes estadounidenses de 8º, 10º y 12º año realizada anualmente desde 1991.

Dirigido por el Instituto de Investigación Social de la Universidad de Michigan, Monitoring the Future encuesta a 50,000 estudiantes de 8º, 10º y 12º grado cada año, y también administra cuestionarios de seguimiento a los participantes anteriores. Todos los participantes completaron elementos de prueba que miden la autoestima, diferentes aspectos de la satisfacción con la vida, la autosatisfacción y la felicidad personal. Junto con la información demográfica, los datos de la encuesta permiten a los investigadores examinar los cambios culturales en los comportamientos, las actitudes y los valores a medida que ocurren.

Para la propia investigación, Twenge y sus colegas se centraron en los cambios en el bienestar psicológico, ya que se relacionan con la depresión económica de 2007-2009, así como la introducción de teléfonos inteligentes en los últimos doce años. Mientras que la investigación anterior ha demostrado que el bienestar psicológico ha aumentado en los adolescentes durante las últimas cuatro décadas del siglo pasado, investigaciones más recientes han sugerido que esta tendencia se está revirtiendo, posiblemente debido a la influencia de los teléfonos inteligentes y otros medios digitales. Dado que la investigación de los medios ya ha demostrado que los teléfonos inteligentes se volvieron ampliamente disponibles a partir de 2007, y la mayoría de los estadounidenses tenían uno para fines de 2012, los investigadores seleccionaron el año 2012 como base para su investigación.

Al observar los datos de la encuesta desde 1991 en adelante, los niveles informados de bienestar psicológico en adolescentes permanecieron igual o aumentaron durante el período de 1991-2011. A partir de 2012 y hasta el año 2016, sin embargo, hubo una caída significativa en la mayoría de los aspectos de la satisfacción con la vida. Esto incluye la satisfacción general con la vida, la satisfacción con los amigos, la satisfacción con el gobierno, la seguridad personal, el nivel de diversión experimentado y la satisfacción con los padres. La felicidad personal y la autoestima también disminuyeron significativamente.

Twenge y sus colegas también llevaron a cabo un segundo estudio para identificar las razones específicas de esta disminución. Desde que Monitoring the Future comenzó a recopilar datos sobre el uso de teléfonos inteligentes y medios digitales a partir de 2006, los investigadores se enfocaron en estos datos posteriores para examinar cómo el tiempo de pantalla se relacionó con el bienestar psicológico. Esto también incluyó observar con qué frecuencia los participantes se involucraban en actividades sociales cara a cara, asistían a servicios religiosos, leían medios impresos o participaban en deportes o ejercicios. Para descartar la influencia de la reciente recesión económica, los investigadores también analizaron factores económicos como la tasa de desempleo y el ingreso familiar mediano. Los participantes también fueron interrogados sobre la cantidad de tiempo dedicado a la tarea para investigar los cambios en las presiones académicas.

Los resultados mostraron que los adolescentes que pasaban más tiempo con medios electrónicos (teléfonos inteligentes, juegos electrónicos e Internet) generalmente eran menos felices, estaban menos satisfechos con sus vidas y tenían una menor autoestima. Por otro lado, los adolescentes que pasaron más tiempo en actividades que no incluyen la pantalla, incluidos los deportes y el ejercicio, la socialización personal y los medios impresos, tuvieron un mayor bienestar psicológico. Esta tendencia fue especialmente evidente para los estudiantes de 8º y 10º grado aunque la relación general entre el tiempo de pantalla y el bienestar fue mucho más débil para los estudiantes de 12º grado.

Al analizar el posible papel de las presiones académicas, incluida la cantidad de tiempo dedicado a la tarea, los estudiantes de 8º y 10º que informaron que dedicaban más tiempo a la tarea en realidad informaron una mayor autoestima y bienestar. En cuanto a los factores económicos, no se pudo encontrar un vínculo claro entre la Gran Recesión y el bienestar psicológico de los adolescentes.

Aunque no es posible determinar si existe una conexión causal real basada únicamente en los resultados de la encuesta, Twenge y sus coinvestigadores señalan que el análisis estadístico de los resultados de la encuesta parece sugerir una relación causal. A lo largo de los años estudiados, los aumentos en el uso de la comunicación electrónica por parte de los adolescentes generalmente precedieron a disminuciones en el bienestar psicológico.

Sin embargo, es importante tener en cuenta las importantes limitaciones de este estudio. Si bien el aumento de las comunicaciones electrónicas parece ser el culpable más probable de esta caída en el bienestar, puede haber otros factores en el trabajo que no fueron examinados directamente por los investigadores. Los posibles factores incluyen la disminución general de las interacciones sociales cara a cara entre los adolescentes observadas en los últimos años, la pérdida del tiempo de sueño que a menudo se relaciona con el uso excesivo de pantallas y los posibles problemas de adicción que pueden surgir al depender demasiado de las redes sociales . También están los problemas de salud mental que pueden surgir a raíz del acoso cibernético u otras formas de acoso electrónico que también pueden influir en la autoestima y el bienestar psicológico.

Entonces, ¿qué se puede aprender de estos resultados? Si bien muchos padres pueden decidir que la solución más simple es prohibir el uso de todos los medios de dígitos para sus hijos, esa no es necesariamente la respuesta. Al observar estos resultados con mayor detalle, los investigadores encontraron que los niveles más altos de felicidad y bienestar estaban en los adolescentes que solo pasaban unas pocas horas a la semana en línea en lugar de aquellos que evitaban el uso en línea por completo. Por el contrario, los adolescentes que pasan más de cuarenta horas a la semana (alrededor de seis horas al día o más) tienen el doble de probabilidades de estar descontentos que aquellos que pasan menos de la mitad de ese tiempo en línea. Esto sugiere que la mejor estrategia para prevenir problemas de salud mental es alentar a los adolescentes a limitar su uso en línea y dedicar más tiempo y energía a actividades en persona.

En los últimos años, los investigadores sociales han sugerido que estamos viendo el surgimiento de una nueva generación creciendo con teléfonos inteligentes y otras formas de medios digitales. Tentativamente llamada la generación de iGen por Twenge y sus colegas, los jóvenes nacidos después del año 1995 o menos parecen estar mucho más afectados por las comunicaciones electrónicas que las generaciones anteriores y, a medida que lentamente nos estamos dando cuenta de cómo el mundo ha cambiado como resultado , puede estar mostrando problemas que los adultos mismos también pueden experimentar en el futuro.

Encontrar el equilibrio adecuado entre la vida en línea y el mundo real será un desafío importante para el futuro.

Referencias

Twenge, JM, Martin, GN, y Campbell, WK (2018, 22 de enero). Disminuye el bienestar psicológico entre los adolescentes estadounidenses después de 2012 y los vínculos con el tiempo de pantalla durante el auge de la tecnología de teléfonos inteligentes. Emoción. Publicación anticipada en línea. http://dx.doi.org/10.1037/emo0000403

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