Los hombres tienen cerebros más grandes, entonces, ¿qué significa eso?

Lo escuchas en todas partes: los hombres y las mujeres se comportan de manera diferente debido a la forma en que estamos conectados. Como explica mi colega PT neurocientífico y escritor Christian Jarrett en "Grandes Mitos del Cerebro", de hecho hay diferencias entre el cerebro masculino promedio y el cerebro femenino promedio, pero estamos muy lejos de saber lo que significan.

Veamos algunos de los estereotipos más prevalentes y cómo la neurociencia se ha utilizado para apoyarlos.

Es posible que haya oído hablar de "neuronas espejo", a menudo la hipótesis de que la base de la empatía. Algunos han propuesto que las mujeres tienen más neuronas espejo o que sus neuronas espejo son más activas. Después de todo, muchas personas creen que las mujeres son más empáticas y generalmente superiores al leer las emociones de otras personas. Según Jarrett, hay algunas pruebas de que las mujeres reconocen mejor las expresiones faciales de miedo y disgusto, pero ninguna de ellas tiene neuronas espejo más activas o más.

El cerebro humano consiste en dos hemisferios. ¿Cuántas veces has escuchado que algunas personas son más "cerebrales izquierdas" (lógicas, analíticas) y algunas "cerebrales derechas" (intuitivas, creativas)? De hecho, no hay señales de mejores centros en el lado izquierdo o el derecho de las personas. Esto es especialmente importante ya que muchas personas piensan que las mujeres tienen más "cerebro derecho".

En un estudio ampliamente publicitado que alimentó este mito, los investigadores concluyeron que desde la infancia, los niños desarrollan más conectividad dentro de cada hemisferio cerebral en comparación con las niñas, que tienen más conexiones entre las dos partes. ¿Qué podría significar eso? Algunos sugirieron que explicaba por qué los hombres son mejores lectores de mapas, a pesar de que el estudio no incluía experimentos en los que cualquiera leyera un mapa. Otro gran estudio examinó la pregunta de conectividad y no encontró diferencias de sexo.

El viejo mito es que los hombres son más inteligentes que las mujeres en general y que el tamaño del cerebro es la medida de la inteligencia. Los hombres tienen cerebros más grandes que las mujeres, incluso después de tener en cuenta sus cuerpos más grandes, a lo largo de la vida, y pueden tener 16 por ciento más neuronas en la neocorteza, donde ocurre gran parte de nuestro pensamiento. Sin embargo, las mujeres también tienen una proporción más alta de materia "gris" a "blanca", y una proporción gris / blanca alta se asocia con una mejor función cognitiva en los ancianos. Sería un gran error suponer que el cerebro masculino más grande significa que los hombres son "más inteligentes" o que la relación gris / blanco más alta significa que las mujeres sí lo son. Tal vez los cerebros más pequeños tienen una proporción gris / blanca más grande, independientemente del sexo, y no podemos sacar conclusiones sobre el funcionamiento.

Coloque a un hombre y a una mujer en un escáner cerebral y bríndeles ciertas experiencias o tareas, y sus cerebros se iluminarán de manera diferente. Pero esto no significa que los hombres y las mujeres se comporten de manera diferente o que un sexo sea superior en la tarea que tienen entre manos. Las personas a menudo se comportarán de manera similar incluso cuando muestren patrones contrastantes de la actividad cerebral, y algunos argumentan que las diferencias cerebrales basadas en el sexo sirven para equilibrar las cosas en lugar de al revés.

Dicho todo esto, estudiar las diferencias sexuales del cerebro puede llevar a descubrimientos útiles. En un análisis de más de un centenar de estudios, los investigadores concluyeron que esta investigación puede ayudarnos a comprender mejor la depresión, el autismo, la esquizofrenia y el trastorno por déficit de atención, todos relacionados con el desarrollo cerebral y que aparecen de manera diferente en hombres y mujeres. Sin embargo, escriben los autores, "el vínculo entre función y estructura aún no se ha explorado; no hay predicciones sobre cómo la estructura puede influir en la fisiología o el comportamiento son posibles ".

Mantén eso al frente de tu propio cerebro la próxima vez que escuches que las mujeres y los hombres están "conectados" para comportarse de manera diferente. También recuerde que nuestros cerebros responden a nuestras experiencias a lo largo del tiempo: incluso el "cableado" no es fijo. Como Shakespeare dice Ophelia en Hamlet: "Señor, sabemos lo que somos, pero no seamos lo que seamos".

Una versión de esta historia apareció en Your Care Everywhere.

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