Las mujeres, la apnea del sueño y la salud del corazón: más conexiones

La apnea obstructiva del sueño es un trastorno del sueño con graves consecuencias para la salud. Las personas que sufren de AOS tienen un mayor riesgo de problemas cardiovasculares, como presión arterial alta, arritmia, ataque cardíaco y accidente cerebrovascular. Las investigaciones indican que la apnea obstructiva del sueño interrumpe la función de glucosa saludable y disminuye la sensibilidad a la insulina, lo que aumenta el riesgo de diabetes tipo 2.

La apnea obstructiva del sueño se produce por el cierre periódico de las vías respiratorias, que interrumpe la respiración normal durante el sueño. Estas pausas respiratorias provocan un sueño de mala calidad, vigilia frecuente, disminución de los niveles de oxígeno en la sangre y cansancio excesivo durante el día. Más de 18 millones de adultos en los Estados Unidos sufren de apnea del sueño, pero las cifras reales son probablemente mucho más altas, ya que muchas personas con el trastorno del sueño permanecen sin diagnosticar. Los hombres son diagnosticados con apnea obstructiva del sueño con más frecuencia que las mujeres. Existe evidencia sustancial de que la apnea del sueño en las mujeres sigue estando significativamente subdiagnosticada, dejando a millones de mujeres con una condición de sueño que si no se trata puede causar problemas de salud peligrosos y de largo plazo.

La nueva evidencia sugiere que las mujeres pueden ser particularmente vulnerables a algunas de las complicaciones de salud asociadas con la apnea del sueño. Investigadores de la Escuela de Enfermería de UCLA investigaron la relación entre la apnea obstructiva del sueño y las respuestas autónomas del cuerpo, que se originan en el sistema nervioso y controlan la presión arterial y la frecuencia cardíaca, así como muchas otras funciones corporales involuntarias. Además, los investigadores también buscaron identificar las diferencias entre cómo los hombres y las mujeres experimentan cualquier impacto de la apnea del sueño sobre las respuestas autonómicas normales. El estudio incluyó a 94 hombres y mujeres, 37 de los cuales habían sido diagnosticados recientemente con apnea obstructiva del sueño y aún no habían sido tratados por la enfermedad. Los 57 sujetos restantes no sufrieron de apnea del sueño y formaron un grupo de control. Los investigadores realizaron 3 pruebas de respuesta autonómica durante las cuales se midieron sus frecuencias cardíacas. Descubrieron que tanto los hombres como las mujeres con AOS tenían un rendimiento inferior al de aquellos sin:

  • En cada una de las 3 pruebas físicas, tanto hombres como mujeres con apnea obstructiva del sueño mostraron respuestas de frecuencia cardíaca más lentas y más débiles que aquellas personas en el grupo de control saludable.
  • Las mujeres con AOS mostraron un mayor deterioro de la respuesta de la frecuencia cardíaca que los hombres con AOS en cada una de las 3 pruebas.

Estos resultados sugieren que las mujeres pueden tener un riesgo particular de disfunción cardiovascular como resultado de la apnea del sueño. El sistema nervioso autónomo desempeña un papel en la regulación de una serie de funciones importantes en todo el cuerpo, y los efectos de las respuestas autonómicas debilitadas pueden extenderse más allá del sistema cardiovascular, afectando el funcionamiento normal del cerebro y otros sistemas de órganos.

Este estudio es el último de un creciente cuerpo de investigación que apunta a los riesgos de salud relacionados con el sueño que las mujeres pueden enfrentar. Hemos visto otra evidencia que sugiere que las mujeres corren un mayor riesgo que los hombres de tener problemas cardiovasculares asociados con un sueño deficiente:

  • Científicos de la Universidad de California en San Francisco examinaron los efectos del sueño sobre la inflamación relacionada con la enfermedad cardiovascular. Su estudio incluyó hombres y mujeres, a todos los cuales se les había diagnosticado una enfermedad coronaria. Encontraron una mala calidad del sueño fuertemente asociada con niveles elevados de inflamación no saludable en las mujeres, pero no encontraron un vínculo similar en los hombres.
  • Un estudio de 2009 realizado por investigadores de la Universidad británica de Warwick y la Universidad de Londres llegó a conclusiones similares. Investigaron la relación entre el sueño y la inflamación en un estudio de hombres y mujeres, y encontraron que períodos más cortos de duración del sueño nocturno se asociaron con niveles de inflamación más altos en mujeres pero no en hombres.
  • Las mujeres también pueden enfrentar un riesgo elevado de hipertensión como resultado de un sueño deficiente. Científicos de la Universidad de Pisa estudiaron la conexión entre la calidad del sueño y la hipertensión resistente, una forma de presión arterial alta que no responde al tratamiento, incluidos los medicamentos recetados. Las mujeres en el estudio que se encontró que tenían hipertensión resistente tenían 5 veces más probabilidades de experimentar también un sueño deficiente.

La enfermedad cardíaca, como la AOS, todavía se considera a menudo como un problema de salud de los hombres. Esto no podría estar más lejos de la verdad. La enfermedad cardíaca es la causa más común de muerte entre las mujeres en los Estados Unidos. Una de cada cuatro mujeres morirá de enfermedades cardiovasculares. Una de las razones principales por las que la apnea del sueño no se diagnostica en las mujeres es que los síntomas de OSA para las mujeres pueden ser diferentes de los síntomas en los hombres. Algunas mujeres experimentarán los síntomas clásicos de la apnea del sueño:

  • Ronquidos
  • Distintas pausas de la respiración durante el sueño
  • Cansancio excesivo durante el día

Sin embargo, muchas mujeres tienen otros síntomas que no están tan fuertemente asociados con la apnea del sueño, incluso entre los médicos. Éstas incluyen:

  • Dolores de cabeza por la mañana
  • Dificultad para conciliar el sueño y quedarse dormido
  • Depresión
  • Fatiga y poca energía

Estos síntomas adicionales no son exclusivos de la apnea del sueño, pero es importante que los médicos y los pacientes no pasen por alto la apnea del sueño como una posible causa. Si experimenta estos síntomas o cualquier síntoma de trastornos respiratorios durante el sueño, hable con su médico. Existen formas efectivas para tratar la apnea del sueño y reducir el riesgo de problemas cardíacos y otras complicaciones de salud. Si no se trata, la apnea del sueño es peligrosa para todos, pero para las mujeres esos riesgos pueden ser especialmente graves.

Dulces sueños,

Michael J. Breus, PhD

El Sleep Doctor ™

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