Las HSA obligan a los proveedores de salud a competir

Megan Johnson, una madre soltera que trabajaba por cuenta propia en Dallas, tenía severos dolores en el costado y la espalda, justo debajo de las costillas. Su médico dijo que posiblemente eran cálculos renales, pero que sería necesario realizar una tomografía computarizada para confirmar el diagnóstico. El médico de Megan le dio el nombre de un departamento de radiología ambulatorio cerca de su casa. Una llamada al hospital reveló que su parte del costo sería más de $ 2,800. Debido a que el seguro de salud de Megan tenía un deducible de $ 5,000, ella decidió hacer algunas preguntas: ¿Realmente lo necesito? ¿Es menos costoso en otro lugar?

Una búsqueda rápida en HealthcareBlueBook.com confirmó que un precio razonable para una tomografía computarizada abdominal era de aproximadamente $ 800, no $ 2,800. Más investigaciones en línea identificaron docenas de centros de imágenes médicas, incluido uno al lado de la oficina del médico. El precio negociado de la compañía de seguros fue de $ 407, una fracción del precio inicial que cotizó el hospital. Megan pudo ahorrar casi $ 2,400 simplemente haciendo una pequeña investigación en línea.

La experiencia de Megan no es única. Un número creciente de pacientes paga directamente la mayoría o la totalidad de sus facturas médicas en estos días. Al igual que Megan, están encontrando maneras de hacer que sus dólares de atención médica se alarguen aún más.

Un problema que enfrentan: averiguar qué servicios de atención de salud realmente cuestan antes de tomar la decisión de comprar. A pesar de que representa una sexta parte de la economía de los EE. UU., Es difícil comprar atención médica en todos menos en un pequeño porcentaje de las compras de atención médica. En su mayor parte, nadie ve un precio real por los servicios de atención médica, ni médicos, ni pacientes, ni empleadores, ni empleados.

La razón por la cual los pacientes nunca ven los precios es porque terceros pagadores (compañías de seguros, empleadores y gobierno) negocian con los proveedores, lo que deja a los pacientes con un pequeño copago bajo el seguro tradicional. Debido a que nadie ve qué servicios cuestan, las personas tienen todos los incentivos para consumir en exceso y los cuidadores para proporcionar en exceso, lo que resulta en el desperdicio de valiosos recursos de atención médica. Y sin precios reales, no hay ninguna base para que los terceros pagadores o cualquiera negocie los precios más bajos posibles.

Recientemente, sin embargo, cada vez más empleadores están alentando a sus empleados a comprar productos de salud de la misma forma que compran alimentos. Para fomentar esa actividad, los empleadores están permitiendo que sus empleados administren más de sus propios dólares de atención médica a través de una cuenta de ahorros de salud.

La idea detrás de una HSA es simple: en lugar de dar todos sus dólares de salud a una compañía de seguros o al gobierno, coloca algunos de esos dólares en una cuenta que usted posee y controla.

Esto reduce el desperdicio de gastos en atención médica porque las personas como Megan que gasta su propio dinero a menudo obtienen los precios más bajos, y también pueden decidir si realmente desean comprar esos servicios. Un estudio reciente de Rand Corp. descubrió que los pacientes con planes de HSA redujeron el gasto médico en aproximadamente un 30 por ciento, sin afectar negativamente su salud.

Los depósitos en una cuenta HSA se realizan con dólares antes de impuestos. No hay un pago mínimo mensual o requerido de suma global. Para 2013, pueden contribuir con un máximo de $ 3,250 para una persona y $ 6,450 para una familia. El interés obtenido en esos fondos está exento de impuestos, similar a una cuenta IRA.

Debido a que pueden apartar dinero para gastos de atención médica, los propietarios de cuentas de HSA se sienten incentivados a comprar una póliza de atención médica de deducible alto, que tiene una prima más baja que los planes de cobertura integral.

Cuando las personas necesitan atención, pasan primero de su cuenta de HSA, pagando la tarifa negociada por la aseguradora o menos si pueden encontrarla. Si agotan los fondos de su HSA antes de alcanzar el deducible de su póliza de seguro, pagarán de su bolsillo.

Una vez que alcanzan el deducible de su póliza, el seguro paga todos los costos anuales restantes después de que los pacientes alcanzan su máximo de desembolso. En 2012, el deducible mínimo es de $ 1,200 (individual) y $ 2,400 (familiar), pero los deducibles podrían llegar a varios miles de dólares más.

Los pacientes pueden estar seguros de que están recibiendo un precio justo de la misma manera que se asegurarán de que reciben un precio justo por cualquier bien, llamando y aprendiendo los diferentes precios cobrados por varios proveedores. Las herramientas en línea, como HealthcareBlueBook.com, ayudan a las personas a comparar precios.

Los críticos cuestionan si los pacientes tienen el conocimiento y la inteligencia para tomar buenas decisiones, si los pacientes renunciarán a la atención necesaria o consumirán en exceso, y cómo las personas negociarán los precios cuando estén enfermos. De hecho, las HSA están teniendo su mayor impacto en los proveedores.

Cuando los dólares de atención médica están en manos del paciente, aquellos del lado de la oferta del mercado (médicos, hospitales y laboratorios) compiten por esos dólares al reducir el precio, aumentar la calidad y hacer que la atención sea más accesible. Los ejemplos incluyen Rx.com (el primer negocio de venta de medicamentos por correo en línea), MinuteClinic (la primera cadena de clínicas sin cita previa), Teladoc (el primer servicio de consulta telefónica) y el precio de $ 4 de Walmart por medicamentos recetados.

Es importante tener en cuenta que los pacientes ganan cuando los proveedores son libres de ofrecer precios transparentes y competitivos. La mayor competencia fomenta una mayor calidad y un mejor servicio para los consumidores. Para obtener más información sobre formas prácticas, realistas y viables de cobertura universal, lea mi libro reciente, Priceless: Curing the Healthcare Crisis.

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