Las experiencias emocionales pueden cambiar la naturaleza del sueño de un perro

El efecto de las experiencias emocionales sobre el sueño es diferente para perros y personas.

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No siempre puedes proteger a tu perro de las experiencias estresantes y sus consecuencias. Hace poco tuvimos un visitante que vino a nuestra casa y ella estuvo acompañada por su gran perro de raza mixta, Clyde. Es difícil saber cuál es el origen genético de Clyde, sin embargo, dado su tamaño y apariencia, sospecho que podría ser un cruce entre Terranova y un hipopótamo. Poco después de que llegara Clyde, mi Cavalier King Charles Spaniel de siete años, Ripley, quien inclina la balanza a solo 18 libras y tiene apenas 13 pulgadas de alto en su hombro, salió corriendo de mi oficina para ver qué estaba pasando. De repente se encontró cara a cara con el gran perro, que lo miró con los ojos muy abiertos y lo interpreté como una amenaza de dominación. Al parecer también lo hizo Ripley, ya que de inmediato saltó al sofá y parecía estar tratando de esconderse detrás de mí.

Mi pequeño perro viejo claramente parecía estar estresado por la presencia de este gran visitante. Durante la breve visita, Ripley ocasionalmente miraba a Clyde y se movía como si quisiera bajar del sofá. Clyde se reuniría con él con esa mirada de ojos muy abiertos y Ripley inmediatamente retrocedería e intentaría esconderse detrás de mí mientras yo estaba sentada en el sofá. Cuando nuestros visitantes se fueron, y como se estaba haciendo tarde, estaba pensando en prepararme para la cama. Fue entonces cuando se me ocurrió que, dado que Ripley había estado tan recientemente estresada, era muy probable que no durmiera demasiado esta noche. Ciertamente, cuando los seres humanos experimentan estrés durante el día, tiende a interrumpir su patrón de sueño de una manera predecible. Los síntomas habituales incluyen tomar más tiempo para conciliar el sueño. Además, el sueño es más inquieto con más despertares, y la fase de sueño REM (es decir, la parte del sueño de movimiento rápido que está asociada con los sueños) se acorta. Así que me volví para ver qué estaba pasando con Ripley y descubrí que ya estaba acostado en su estera de dormir en la sala aparentemente dormido como si nada fuera de lo normal hubiera sucedido.

Esta observación al principio me confundió. La investigación ha demostrado que, en muchos sentidos, los procesos mentales de los perros son muy similares a los de los seres humanos, o al menos los de los niños humanos. Por lo general, mi propio prejuicio es predecir que un perro reaccionará de la misma manera que lo haría un ser humano en circunstancias que involucran cosas como experiencias emocionales. Sin embargo, el comportamiento de Ripley me recordó que los perros no son simplemente seres humanos de cuatro patas con abrigos de piel. Enfrentado a algo que parecía fuera de lo común, hice lo que suelo hacer y volví a hacer una búsqueda en la biblioteca para ver si podía encontrar alguna investigación relevante. La búsqueda fue exitosa y encontré un estudio que había sido publicado en The Proceedings of the Royal Society B, que parece abordar la cuestión.

Esta investigación reciente sobre el efecto de las experiencias emocionales en el patrón del sueño canino fue realizada por un equipo de investigadores del Instituto de Neurociencia Cognitiva y Psicología de la Academia Húngara de Ciencias en Budapest, Hungría. La autora principal fue Anna Kis, y la investigación se llevó a cabo en el laboratorio de József Topál.

El estudio incluyó 16 perros, cada uno de los cuales se evaluó dos veces, una vez en una situación en la que a cada perro se le proporcionó un breve conjunto de experiencias positivas y una vez en una situación diseñada para proporcionar experiencias negativas. Las sesiones de prueba estuvieron separadas por varios días. Las experiencias positivas involucraron jugar un juego de tirar y traer o jugar al tira y afloja (dependiendo de la preferencia del perro) acompañado de muchas caricias. Para proporcionar las experiencias negativas, el propietario dejó al perro solo en la sala de pruebas y luego un extraño ingresó a la habitación, avanzó con paso firme y luego se detuvo mientras miraba directamente al perro de una manera algo amenazante.

Después de la exposición a estas situaciones emocionales, los perros fueron llevados a una habitación con la que ya estaban familiarizados y se les permitió dormir durante hasta tres horas. Los electrodos adheridos al perro permitieron a los investigadores controlar la naturaleza de la actividad cerebral asociada con el comportamiento de sueño del perro.

Como era de esperar, las experiencias emocionales afectaron la naturaleza del comportamiento de dormir en los perros. La gran sorpresa fue que la naturaleza de estos efectos parecía, al menos a primera vista, ser lo opuesto a lo que vemos en las personas. En los humanos, las experiencias negativas y estresantes tienden a causar dificultades para conciliar el sueño, sin embargo, los resultados de este experimento mostraron que los perros se durmieron más rápidamente después de un episodio emocional negativo. Es casi como si los perros usaran el sueño como una estrategia de protección, ya que el sueño permite que el perro se quite psicológicamente de la situación estresante. Sin embargo, esa no es toda la historia.

Experimentar emociones negativas también afectó la conducta de soñar en los perros de la manera opuesta a la que afecta el comportamiento de los sueños en los seres humanos. Los perros estresados ​​pasaron considerablemente más tiempo en el sueño REM que los perros que habían tenido experiencias positivas. Esto significa que pasaron más tiempo soñando. Varios psicólogos que estudian el sueño creen que, durante el estado de sueño, los individuos tienden a “repetir” y tratan de resolver los problemas relacionados con los eventos que se han producido durante el día.

Sin embargo, hay una manera en que las experiencias estresantes afectaron a los perros de una manera similar a la forma en que afectan a los humanos. Después de una serie de eventos estresantes, los patrones de sueño de los humanos son tales que no se benefician tanto como lo hacen normalmente de los efectos relajantes que normalmente se obtienen al dormir. Aunque los perros emocionalmente estresados ​​obtienen aproximadamente un 10% más de tiempo de sueño que los perros que tuvieron experiencias emocionales positivas, las grabaciones de lo que estaba sucediendo en su cerebro durante su sueño muestran que experimentan menos tiempo en las etapas de sueño profundo. Es el sueño profundo el que ha demostrado tener los mejores efectos de restauración tanto psicológica como físicamente. Esto sugiere que, así como los humanos a menudo tienen un sueño nocturno menos que refrescante después de un día difícil, los perros pueden estar preocupados por un problema similar.

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Referencias

Kis A, Gergely A, Galambos Á, Abdai J, Gombos F, Bódizs R, Topál J. (2017). La macroestructura del sueño está modulada por la experiencia social positiva y negativa en los perros domésticos adultos. Procedimientos de la Royal Society B, 284: 20171883. http://dx.doi.org/10.1098/rspb.2017.1883

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