La venganza del narcisista insultado

Ahora está surgiendo que el tirador de teatro de Colorado James Holmes falló sus exámenes orales de la escuela de posgrado el mes pasado.

A pesar de que se graduó de UC Riverside con honores como estudiante, lo que llevó al rector de la universidad a decir "Académicamente, estaba en la cima", los que trabajaron directamente con Holmes dicen que su trabajo de investigación a menudo era deficiente.

En otras palabras, obtuvo buenas calificaciones en las clases de pregrado, pero tuvo problemas con el trabajo de investigación y en su programa de posgrado. Entonces, después de haber sido informado durante años de lo inteligente y brillante que era, descubrió que en realidad no era nada especial.

Es un ejemplo de la vida real de un estudio de laboratorio dirigido por Brad Bushman y Roy Baumeister: a los estudiantes se les dijo que otro participante había proclamado que su ensayo era "el peor que haya leído jamás". Aquellos que obtuvieron altos puntajes en narcisismo se vengaron actuando agresivamente contra la persona que los insultó. La autoestima no predecía quién sería más agresivo después de un insulto, pero sí el narcisismo. Keith Campbell y yo más tarde descubrimos que si el insulto era un rechazo social, los narcisistas también eran agresivos con una persona inocente, muy similar a este tiroteo y otras matanzas masivas como Columbine y Virginia Tech.

En otras palabras, alguien que cree que son brillantes no va a reaccionar bien para descubrir que no lo son. Holmes no parece ser el narcisista prototípico; se lo describe como, en todo caso, tímido. Pero su ego puede haber sido bombeado por un sistema que recompensa a A por su desempeño mediocre. En 1976, solo el 17% de los estudiantes de secundaria se graduaron con un promedio de A. Ahora es 34%.

Pero ser un estudiante A, incluso a nivel de pregrado, no necesariamente significa que le vaya bien en la escuela de postgrado o que haga una buena investigación. Al inflar las calificaciones, estamos preparando a los estudiantes para el fracaso. Muchos se darán cuenta de que no son tan especiales como se les ha dicho y reaccionarán mal ante estas noticias. No sabemos si esta es la historia de lo que le sucedió a James Holmes, pero hoy es una narración que se desarrolla para muchos jóvenes, aunque afortunadamente no con consecuencias tan violentas.

También va más allá de los grados: la cultura estadounidense se ha centrado cada vez más en la ilusión de la grandeza en lugar de la grandeza misma. Parece que pensamos que si le damos a cada niño un trofeo, cada niño es un ganador. Eso no es verdad. Sí, podemos recompensar el esfuerzo desde el principio. Pero no debemos exagerar el desempeño mediocre con la esperanza de que conduzca a mejores resultados. Un estudio en realidad muestra que la estimulación de la autoestima conduce al fracaso, no al éxito.

Cuando doy charlas sobre narcisismo a estudiantes de pregrado, a menudo me dicen: "Tenemos que ser narcisistas porque el mundo es muy competitivo". Sí, las cosas son competitivas, pero pensando que eres mejor de lo que realmente eres -la definición de narcisismo- es una fórmula para la decepción y la amargura, no para el éxito.

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