La rectitud moral en tiempos difíciles

La semana pasada, fui a ver a Valkyrie en una cadena de teatro local llamada Alamo Drafthouse. Un gran aspecto del teatro es que puedes pedir comida y bebidas desde tu asiento mientras miras la película. Además, durante aproximadamente 30 minutos antes de la película, ejecutan programación peculiar que de alguna manera está relacionada con la película que está a punto de ver. Para Valkyrie, tocaron una serie de clips de documentales y noticiarios sobre el ascenso de Hitler al poder.

Uno en particular me llamó la atención. La película hablaba de cómo Hitler había caído en desgracia política, y fue capaz de volver al poder, porque la economía alemana se había agriado. Hitler fue capaz de capitalizar el malestar de las personas para llevar a casa su mensaje de superioridad aria y para lanzar una variedad de grupos como los judíos como la causa del mal en el mundo.

Cada vez hay más evidencia de que cuando las personas se sienten inquietas, intentan recuperar su equilibrio psicológico esforzándose por hacer que su mundo se sienta más coherente. Una forma en que las personas logran este objetivo es aferrarse más fuertemente a las normas morales de su cultura. Cuando se aferran a estas normas morales, tienden a castigar a las personas que transgreden más de lo que lo harían cuando se sienten en equilibrio.

Por ejemplo, en publicaciones anteriores, he hablado sobre las influencias del miedo a la muerte en el comportamiento. Una cosa que sucede cuando a las personas se les recuerda su propia mortalidad es que aumentan su tendencia a castigar a las personas que han transgredido moralmente. Por ejemplo, una serie de experimentos han utilizado una técnica en la que piden a los participantes que desempeñen el papel de un juez que establece una fianza para alguien acusado de prostitución. Estos estudios demuestran que las personas que recuerdan su propia mortalidad establecen una fianza más alta que las personas a las que no se les ha recordado su propia muerte.

Cualquier cosa que haga que un individuo se sienta inestable puede crear este efecto. Una versión particularmente ingeniosa de este efecto fue obtenida por Travis Proulx y Steven Heine en un artículo publicado en la edición de diciembre de 2008 de Psychological Science .

Se aprovecharon de un intrigante estudio realizado por Dan Simons y Dan Levin en 1998. Simons y Levin hicieron que un experimentador se acercara a la gente en la calle con un mapa y pidiera indicaciones. Cuando la persona estaba dando instrucciones, los trabajadores que transportaban una puerta se interpusieron entre ellos. El experimentador luego cambió de lugar con la persona que sostenía la parte posterior de la puerta, de modo que la persona que estaba en la calle ahora estaba dando instrucciones a una nueva persona. Alrededor del 80% de las personas en esta situación nunca notaron que estaban hablando con otra persona.

Aunque las personas no se dan cuenta de que las personas han sido conmutadas, hay evidencia de que se sienten un poco inquietos por esta experiencia. Es decir, tienen la sensación de que algo está mal, pero no reconocen conscientemente la fuente del sentimiento. Proulx y Heine hicieron que la gente fuera al laboratorio para participar en un estudio. Fueron recibidos por un experimentador. Después de comenzar el estudio, el experimentador fue a buscar más materiales para el estudio y fue reemplazado por otro experimentador vestido de la misma manera.

Como en el estudio de Simons y Levin, pocas personas reconocieron conscientemente el cambio. Después del cambio, las personas completaron la viñeta en la que fijaron la fianza de una prostituta. El grupo de personas para el que el experimentador cambió estableció una fianza más alta que un grupo de control sin cambio. En estudios posteriores, los experimentadores también hicieron algunas manipulaciones inteligentes para demostrar que este efecto realmente tenía que ver con personas que se sentían inquietas por el cambio de experimentador.

Entonces, ¿qué tiene esto que ver con el ascenso de los nazis en Alemania?

En tiempos difíciles, las personas luchan por el equilibrio psicológico. Cuando no pueden controlar sus circunstancias, controlan su interpretación de las circunstancias para ayudarles a sentir que el mundo tiene sentido. Aferrarse más a las normas sociales y culturales es una de las formas en que las personas intentan dar sentido a su mundo. Este punto parece ser particularmente importante ahora que entramos en un período económico difícil. Las personas que sufren dificultades económicas son particularmente vulnerables a las personas que desean capitalizar el deseo de las personas de hacer que su mundo sea coherente.

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