La fuerza de los sentimientos

Los científicos naturales son aficionados a decir que nada acerca de los seres vivos tiene sentido sin una comprensión de la evolución. Las propiedades de la naturaleza humana no tienen sentido sin una comprensión de los sentimientos. Los sentimientos son la percepción consciente de las sensaciones que se originan en los tipos de actividad corporal que activan los sitios seleccionados del cerebro. Los sentimientos tienen dos orígenes claramente diferentes. Un conjunto proviene de la actividad en el corazón, el intestino, los pulmones y los músculos. La segunda fuente es un evento externo que produce un sabor, olor, tacto, vista o sonido.

Aunque los estados cerebrales son la base de los sentimientos, un estado cerebral alterado no siempre va acompañado de la percepción consciente de un cambio en los sentimientos. La mayoría de los sentimientos son difíciles de ignorar e invitan a una interpretación que, en ocasiones, motiva un comportamiento que no habría ocurrido si el pensamiento se hubiera desvanecido. Nathan McCall, un escritor afroamericano, capturó el poder de los sentimientos. "El corazón es una cosa obstinada, no importa una mierda lo que le dices que haga. Hace lo que quiere y no puede ser entrenado para hacer lo contrario ". La integridad de una franja de corteza en la porción anterior del cerebro, llamada corteza insular, es uno de los sitios importantes que contribuyen a la experiencia consciente de un sentimiento, aunque no se requiere para todos los sentimientos.

Cada persona posee un tono de sentimiento dominante, o estado de ánimo, que representa el patrón de fondo de las sensaciones corporales que normalmente se ignora durante la mayor parte del día, a menos que la persona se detenga para atenderlo. Estos estados de ánimo generalmente se describen con palabras como relajado, exuberante, levemente tenso, excitable, apático o vigilante. Los antiguos términos griegos sanguíneo, colérico, flemático y melancólico eran estados de ánimo. Aunque no conocemos todos los procesos que crean un estado de ánimo, el equilibrio entre los brazos simpático y parasimpático del sistema nervioso autónomo representa una contribución. Un equilibrio que favorece al brazo simpático se acompaña de una frecuencia cardíaca más alta y una frecuencia menos variable, lo que significa poca variación en el tiempo entre latidos cardíacos sucesivos. Las personas con esta propiedad suelen ser tensas y vigilantes. Un equilibrio que favorece al brazo parasimpático se asocia con una frecuencia cardíaca más baja y más variable y un estado de ánimo relajado. La variación en el equilibrio entre los dos sistemas está sujeta al control genético. La mayoría de los hombres tienen una frecuencia cardíaca más baja y más variable que la mayoría de las mujeres y los hombres más relajados, sociables e intrépidos tienen frecuencias cardíacas más bajas y más variables que los hombres tímidos, tímidos y tensos.

Un sentimiento agudo, por otro lado, es un cambio inesperado, a menudo breve, en el tono de sentimiento habitual o dominante que es lo suficientemente intrusivo para atraer la atención e invitar a adivinar su causa. Estos sentimientos varían en agradabilidad, intensidad, duración, familiaridad y origen percibido en o sobre el cuerpo. El individuo puede asignar la causa de un sentimiento a un pensamiento precedente, un evento externo o un cambio en el cuerpo. La causa seleccionada influye en la palabra emocional elegida para describir el estado. El entorno inmediato siempre es un determinante del término emocional elegido. Las palabras miedo, triste, feliz, enojo, orgullo, amor, vergüenza, culpa, nostálgico, celoso, disgusto y sus sinónimos en otros idiomas, se eligen con más frecuencia para nombrar un sentimiento en un contexto. Una percepción de aumento del calor en la cara acompañado de un aumento en la frecuencia cardíaca puede ocurrir cuando una persona es insultada, se derrama la comida en público o recibe elogios inesperados. El contexto y los pensamientos que lo acompañan determinan si la palabra seleccionada es ira, vergüenza u orgullo.

El apoyo para este reclamo se ve en un estudio de mujeres observado varias veces a lo largo de su ciclo menstrual. El informe de una mujer de dolor a la estimulación eléctrica de un nervio en el tobillo en un momento en que los niveles de estradiol y progesterona eran altos dependía del contexto. Si las mujeres miraban cuerpos mutilados, informaban niveles altos de dolor pero informaban niveles más bajos cuando miraban escenas eróticas. Los niveles más altos de hormonas sexuales crearon un estado cerebral especial, pero las consecuencias psicológicas de ese estado cerebral fueron determinadas por los pensamientos de la mujer en un entorno. La ira proporciona un ejemplo más persuasivo. La calidad y la intensidad de la sensación que sigue al ser golpeado en la cara por un amigo son diferentes al estado de sentimiento evocado cuando la víctima reflexiona sobre ese incidente una semana después.

Este hecho tiene implicaciones para los estudios de laboratorio de la emoción porque la mayoría de las veces el origen del sentimiento en el laboratorio es un pensamiento más que una experiencia real. Los psicólogos más a menudo les piden a los participantes que piensen en un incidente pasado cuando estaban felices, tristes o enojados en lugar de crear las situaciones que podrían inducir a los sentimientos que ocurren en ambientes ambientales típicos. Pensar en eventos que deberían evocar ira, disgusto o tristeza, o ver fotos de caras que expresan estas emociones, genera sentimientos que no son idénticos a la sensación de ser golpeado en la cara, ver una cucaracha muerta en un plato de fruta, o viendo a un niño morir de una enfermedad rara. Por lo tanto, los patrones cerebrales y las respuestas psicológicas también deberían ser diferentes.

Las palabras específicas que son interpretaciones de sentimientos similares cambian con el tiempo. El escritor del siglo 19 Thomas Hardy era aficionado a las palabras temeridad, embrollo y ecuanimidad. Los autores contemporáneos son más propensos a usar ansiedad, confusión y serenidad. En los libros publicados en inglés entre 1800 y 2000, el término felicidad ocurre con más frecuencia que alegría, ansiedad más a menudo que miedo, y enojado más a menudo que enojado, molesto o irritado. Algunas palabras emocionales son nuevas adiciones a un idioma. La palabra emocional "anomia", por ejemplo, no aparece en los libros de lengua inglesa hasta la década de 1960.

Czeslaw Milosz, un famoso poeta europeo, experimentó una sensación incómoda durante el tiempo que fue profesor visitante en la Universidad de California. Después de regresar a Europa, describió su sentimiento en una carta a Thomas Merton. "Hace diez años me escapé de Estados Unidos, temeroso de una vida sin propósito y de acedia". Acedia fue la interpretación de Milosz del sentimiento como de terror ante el vacío espiritual. Marc Liebovich, un periodista que escribió "This Town", aparentemente experimentó un sentimiento similar cuando estaba destinado en la capital de la nación. Le dijo a Bill Moyers que tenía miedo de ser arrastrado a la adoración de celebridades, poder y dinero de Washington.

Los idiomas del mundo tienen muchas más palabras que son interpretaciones de sentimientos que palabras para sentimientos porque las sensaciones corporales tienen una cualidad difusa que es difícil de describir. Hay dos razones para la falta de claridad. Las sensaciones del corazón, el estómago, los pulmones y los músculos tienen menos receptores y envían su información al cerebro más lentamente que los receptores en el ojo, el oído, la nariz, la lengua, el oído y la piel. Por lo tanto, los sentimientos que se originan en las sensaciones anteriores son más ambiguos. Además, estas sensaciones son más elaboradas por el hemisferio derecho, que está sesgado para procesar las sensaciones un poco más lentamente. Las palabras para emociones están más elaboradas por el hemisferio izquierdo, que registra las características detalladas de los sentimientos que a menudo duran un intervalo más breve.

Estas observaciones significan que algunos sentimientos son como fotografías tomadas fuera de foco que invitan a más de una interpretación. Aunque los bebés responden a sus sentimientos, los adultos a menudo responden a sus interpretaciones y, por lo tanto, son capaces de seleccionar una palabra emocional que no siempre revela el origen correcto de los sentimientos. La mayoría de los adultos interpretan correctamente la repentina sensación de relajación que sigue al beber una copa de vino al final del día. Pero hay más de una interpretación razonable de un aumento repentino en la frecuencia cardíaca mientras está sentado en una silla. Muchos estadounidenses y europeos contemporáneos están predispuestos a interpretar este sentimiento como ansiedad si no pueden asignarlo a una enfermedad o algo que comen. Los miembros de otras culturas, sin embargo, podrían interpretar el mismo sentimiento como si estuvieran fatigados. Los esquizofrénicos a menudo informan que oyen voces que les dicen qué hacer porque atribuyen erróneamente a una entidad externa el origen del discurso privado que experimentan todos los adultos normales.

Dado que los sentimientos son privados y extremadamente difíciles de medir con precisión, los científicos asumieron que la mayoría de las inferencias sobre los sentimientos eran correctas y las palabras utilizadas para describir los sentimientos tallaron la naturaleza en sus articulaciones. Si esta premisa fuera cierta, cada una de las palabras emocionales en el lenguaje del mundo debería corresponder a un sentimiento particular y los hablantes de diferentes idiomas que usan las palabras que en inglés significaban ansioso, feliz o enojado deberían experimentar los mismos sentimientos. Esta suposición es profundamente defectuosa. Los angloparlantes usan las palabras enojado o enojado para describir una variedad de frustraciones que provocan sentimientos distintivamente diferentes. Perder las llaves, reflexionar sobre un error tonto hecho en un examen el día anterior, ser el blanco de un insulto, o ver a un vecino tirar basura en el césped evoca sentimientos diferentes, pero muchos angloparlantes usarían la misma palabra: enojado o enojado. – para describir cómo se sintieron. Otros idiomas inventaron nombres distintivos para los diferentes sentimientos evocados en estos entornos. El esquimal Utku de la bahía de Hudson inventó cuatro palabras para diferenciar entre los sentimientos distintivos que el inglés llama soledad. Un problema que afecta a los angloparlantes es que solo tienen las palabras miedo, preocupación o ansiedad por describir los sentimientos generados por las condiciones que van desde la salud futura de un bebé nacido con un defecto cardíaco hasta perder el trabajo o tener una relación sexual ilícita. asunto descubierto. Es probable que los estados cerebrales que acompañan estas experiencias sean diferentes, pero los hablantes no tienen las palabras necesarias para diferenciar entre los muchos tipos de ansiedad vinculados a circunstancias variadas.

Los idiomas son vehículos inadecuados para describir la mayoría de los estados psicológicos. El vocabulario de una persona para sus estados psicológicos se puede comparar a una paleta que contiene solo seis pigmentos pertenecientes a un artista que quiere pintar todas las flores en un gran jardín a fines de mayo. Los humanos inventaron idiomas para comunicar hechos sobre el medio ambiente, establecer reglas morales a seguir y enseñar habilidades. Los idiomas no pretendían describir los sentimientos privados porque no siempre es adaptativo revelar la ira, la culpa o la lujuria de uno. Finalmente, los idiomas no tienen muchas palabras que describan combinaciones de sentimientos. Una mujer joven y soltera que está a punto de ahogar a su bebé recién nacido experimenta una mezcla de sentimientos provocada por la idea de que debería haber usado anticonceptivos para evitar el embarazo, enojarse con el chico que la abandonó y sentirse culpable por el acto que está planeando. Los cerebros favorecen un solo estado sobre un promedio, o combinación, y la mente favorece la mejor palabra que describe una sensación ambigua.

Estos hechos apuntan a una brecha seria entre los sentimientos y las palabras que pretenden describirlos, como la mayoría de los escritores entienden. Las mezclas de sentimientos son estados coherentes en lugar de combinaciones aditivas. Al igual que los números irracionales inventados por los matemáticos griegos, las combinaciones de sentimientos marcan la belleza de una visión de la naturaleza como una colección de estados elementales nombrados con palabras únicas e inequívocas.

Aunque la evidencia de las diferencias sexuales en el estado de ánimo dominante, o habitual, es demasiado débil para obtener conclusiones sólidas, sospecho que las diferentes fisiologías de hombres y mujeres generan tonos de sentimiento ligeramente diferentes. Es probable que los efectos sobre el cerebro de la hormona sexual masculina, la testosterona y la hormona femenina, el estradiol, junto con sus receptores, hagan una contribución importante a los estados de ánimo dominantes de hombres y mujeres. Solo el feto masculino secreta testosterona que masculiniza el cerebro y contribuye a una colección de características que incluyen una mayor masa muscular, una cara más amplia, y homicidios y violaciones más frecuentes, pero miedo o ansiedad menos frecuentes.

El aumento de la testosterona prenatal también produce una ligera elongación del dedo anular y, por lo tanto, la relación de la longitud del índice sobre el dedo anular es menor en los hombres que en las mujeres (.95 a .97 para los hombres frente a .98 a 1.00 para mujeres). Esta característica anatómica se correlaciona con una variedad de propiedades físicas y psicológicas. Por ejemplo, los hombres con proporciones muy masculinas son más fuertes y participan en actividades de mayor riesgo que los hombres con relaciones menos masculinas. Las mujeres con proporciones masculinas son más propensas a participar en atletismo competitivo y tienen caras que los hombres consideran más propensas a ser infieles sexualmente.

Una combinación de mayores concentraciones de testosterona y un mayor número de receptores opioides que silencian los sentimientos de dolor es más característica de los hombres que de las mujeres. Por el contrario, la hormona femenina estradiol aumenta el dolor en órganos internos seleccionados. Los niños y los hombres sonríen con menos frecuencia, pero informan menos estrés que las niñas y las mujeres. Los hombres tienen tres veces más probabilidades que las mujeres de informar que desean ser del sexo opuesto y la pequeña proporción de niñas que nacieron con concentraciones de hormonas masculinas más altas de lo normal es probable que muestren comportamientos masculinos cuando son niños.

Los niños raros que nacieron hombres genéticos (tenían un cromosoma X y uno Y) pero se criaron como niñas porque tenían genitales femeninos desarrollaron intereses típicamente masculinos durante la adolescencia después de recibir inyecciones de testosterona. El rápido desarrollo de las propiedades psicológicas masculinas, a pesar de 12 años de socialización como niña, implica una contribución biológica a tonos de sentimiento ligeramente diferentes en hombres y mujeres. Esta afirmación está respaldada por el hecho de que los genes que provienen de la madre contribuyen de manera importante al crecimiento de la corteza convolucionada, que es responsable del pensamiento. Los genes del padre hacen una contribución más significativa a la formación del hipotálamo, que es el origen de las moléculas que controlan los sentimientos agudos, los estados de ánimo crónicos y la excitación sexual. Parece que Athena, no Venus, es el modelo más apropiado para las mujeres.

Un equipo de la Universidad de Pensilvania que estudia los patrones de conectividad del cerebro descubrió que los machos tienen más extensiones que conectan sitios dentro de cada uno de los hemisferios cerebrales. Este hecho sugiere que los hombres deberían encontrar más fácil manipular esquemas libres de redes semánticas y coordinar la percepción con la acción. Las hembras, por el contrario, tienen más extensiones que conectan los dos hemisferios cerebrales. Esta disposición implica que las mujeres deberían encontrar más fácil combinar las redes semánticas del hemisferio izquierdo con los sentimientos que son más elaborados por el hemisferio derecho. Como resultado, las mujeres deberían encontrar más fácil ser emocionalmente excitadas por eventos significativos.

Las diferencias sexuales en la concentración de dopamina en la molécula del cerebro pueden ayudar a explicar por qué los machos se sienten más atraídos por las actividades de alto riesgo que prometen proporcionar experiencias novedosas. El cerebro secreta una breve oleada de dopamina cuando un evento poco frecuente deseable es inminente o se produce inesperadamente. Los cerebros de los monos, por ejemplo, secretan dopamina cuando ven una señal que promete una recompensa alimenticia deseada que no esperaban. Este aumento contribuye a la sensación consciente de placer que acompaña a tales eventos. El cerebro femenino normalmente funciona a un nivel más alto de actividad de dopamina, en parte porque la hormona sexual femenina estimula la secreción de dopamina e interfiere con la absorción del exceso de dopamina de las sinapsis. Por lo tanto, el aumento de dopamina a un evento deseado debería tener un efecto proporcionalmente mayor en los cerebros de los hombres en comparación con las mujeres porque la mayoría de los cerebros masculinos están operando a un nivel más bajo de actividad de dopamina. Como resultado, los hombres deberían experimentar una sensación de placer más notoria al pensar o recibir una experiencia infrecuente que promete un momento de placer, como apostar en grandes apuestas, invertir grandes cantidades de dinero en acciones riesgosas, lanzarse en paracaídas, escalar glaciares cubiertos montañas, carreras de resistencia o intimidades sexuales ilícitas. Dicho de una manera demasiado simple, la biología de los hombres los empuja a buscar fuentes de placer improbables o arriesgadas.

Los sentimientos a menudo son la base de las racionalizaciones para las decisiones sobre matrimonios, compras y elecciones éticas. Un buen número de decisiones de la Corte Suprema son argumentos lógicamente coherentes que defienden decisiones que se basan en un sentimiento provocado por la renuencia a oponerse al sentimiento de la mayoría de los ciudadanos de Estados Unidos. Tres versos del poeta EE Cummings reflejan su satisfacción por el hecho de que los sentimientos a menudo triunfan sobre la razón.

Quién presta atención

Para la sintaxis de las cosas

Nunca te besará por completo.

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