Sigmund Freud tuvo envidia del pene

El mes pasado escribí sobre la suposición de la continuidad entre animales y humanos. El blog de este mes aborda el supuesto de la continuidad entre las emociones y los hábitos de los niños pequeños y sus derivados en los últimos años. John Bowlby estaba seguro de que las experiencias de un bebé con su cuidador principal durante el primer año crearon un vínculo seguro o inseguro que se conservó indefinidamente.

Cathryn Booth-LaForce de la Universidad de Washington y Glen Roisman de la Universidad de Minnesota cuestionan esta idea. Las clasificaciones seguras o inseguras dadas a los jóvenes de 18 años, basadas en sus respuestas a la Entrevista de apego para adultos, no guardaban relación con su clasificación de apego seguro o inseguro basado en el procedimiento estándar. No es sorprendente que la clase social de la familia predijera las respuestas de la adolescente a la entrevista. Los niños de 18 años, inseguros, que habían sido conectados con seguridad, crecieron en hogares con menos ingresos y más factores estresantes.

La decisión de Bowlby de otorgar poder formativo a las experiencias de los primeros dos años continuó una tradición que comenzó en el siglo XVIII cuando los ministros dijeron a sus congregaciones que el tratamiento de la madre de su bebé y su hijo pequeño sentó las bases de su carácter. Cuando Sigmund Freud y Erik Erikson abordaron este tema, hicieron mayor hincapié en la previsibilidad y amabilidad del comportamiento de los padres. Estos comentaristas, todos productos de la cultura occidental, supusieron, sin pruebas definitivas, que las primeras experiencias debían ejercer un profundo efecto en el futuro del niño. Los eruditos chinos antiguos no otorgaron ese poder formativo a la experiencia temprana, pero insistieron en la mayor influencia de las experiencias educativas de los últimos años de la infancia.

El cerebro del bebé resulta ser extraordinariamente resistente. Un equipo de científicos brasileños descubrió que los cerebros de los niños raros que nacieron sin conexiones entre los dos hemisferios, llamada agenesia callosa, finalmente establecieron conexiones alternativas entre los hemisferios derecho e izquierdo. Un estudio realizado por científicos del Instituto de Tecnología de Massachusetts reveló que los adolescentes que habían sido ciegos desde el nacimiento mostraron una mejora dramática en su capacidad para resolver problemas variados después de que se eliminaron sus cataratas. Los científicos de la Universidad de Wake Forest desactivaron un sitio del cerebro en gatitos de tres semanas que contribuye a la capacidad del animal para moverse con precisión hacia una luz. Aunque estos gatos se vieron afectados cuando tenían un año, sorprendentemente, a la edad de cuatro años, recuperaron el nivel de habilidad que se encuentra en los gatos normales. Dado que el cerebro es la base de todas las propiedades psicológicas y que la experiencia puede cambiar el cerebro, se deduce que la mayoría de las propiedades psicológicas también son vulnerables al cambio.

Los cambios de maduración en el cerebro durante los primeros 12 a 18 años van acompañados de nuevas habilidades psicológicas que pueden alterar, o en algunos casos eliminar, los productos de las experiencias del primer o segundo año al alterar la interpretación de una experiencia. Es la interpretación, no la experiencia tal como aparece en la película, la causa principal de los comportamientos y estados de ánimo. Los bebés y los niños pequeños son incapaces de las interpretaciones adolescentes que precipitan la angustia.

Dadas las muchas discontinuidades en la naturaleza, la historia y las vidas, es razonable preguntarse por qué algunos psicólogos otorgan tanto poder al pasado profundo, mientras destruyen el pasado reciente y el presente. Una razón es la aversión de las explicaciones que involucran eventos impredecibles que no se pueden especificar. Este sesgo ayuda a explicar por qué algunos psicólogos encuentran atractivo suponer que los comportamientos de los padres con los niños pequeños explican por qué el adolescente se involucra en borracheras, permisividad sexual o comportamiento antisocial en lugar de reconocer la influencia de internet, los medios y anticonceptivos.

En una tarde de abril de 2013, un par de hermanos explotaron dos bombas en la maratón de Boston que mataron a tres personas e hirieron a cientos. Sospecho que sus acciones ese día no pudieron haber sido predichas por el conocimiento de su infancia. La razón importante de su agresión fue la reciente radicalización del hermano mayor, que se vio exacerbada por su enojo debido a que los funcionarios de inmigración les negaron la ciudadanía estadounidense.

Si Herbert Hoover no hubiera perdido a sus dos padres como un niño que vivía en un pueblo pequeño en Iowa, no habría sido enviado a vivir con un tío en Oregon. Como resultado, no habría conocido a un maestro de escuela secundaria que sugirió que asistiera a la recientemente establecida Universidad de Stanford. Si no hubiera ido a Stanford, no habría conocido a un influyente miembro de la facultad que recomendó a Herbert para el puesto de gerente de una nueva mina de oro en Australia. La aceptación de esta tarea por parte de Hoover lo hizo lo suficientemente rico como para retirarse cuando todavía era joven y vital. Decidió ir a Washington y buscar una segunda carrera en asuntos gubernamentales. Sin esta secuencia de eventos impredecibles a lo largo de cinco décadas, Herbert Hoover no se habría convertido en presidente de los Estados Unidos.

Si un psicólogo no hubiera rechazado una oferta para dirigir un proyecto en el Fels Research Institute en Yellow Springs, Ohio en 1956, no habría sido contratado un año después para dirigir el proyecto que resultó en el libro "Birth to Madurity", lo que llevó, a su vez, a una invitación para unirse a la facultad de Harvard. Si no hubiera sido miembro de un comité de NIH evaluando una propuesta de investigación sobre nutrición en Guatemala, no habría estudiado desarrollo en el pequeño pueblo de San Marcos en el lago Atitlán y podría no haber cambiado de opinión sobre el determinismo de los años infantes. . Y si un grupo político de Boston no hubiera detenido un proyecto de investigación sobre los efectos de la guardería en bebés afroamericanos, mis colegas y yo no habríamos inscrito a niños chinos y no habría iniciado el productivo trabajo sobre los temperamentos humanos. Si ninguno de estos eventos impredecibles no hubiera ocurrido, mi carrera científica habría seguido un camino diferente. Peter y Rosemary Grant documentan el papel de los eventos impredecibles en la alteración del tamaño del cuerpo y del pico en dos especies de pinzones que viven en la isla de Daphne Major en Galápagos. Los tamaños iniciales de cuerpo y pico de cada especie no predijeron sus valores 30 años después.

Una segunda razón para el atractivo del determinismo infantil es un profundo deseo de algunas verdades trascendentales. La existencia de Dios, la belleza del conocimiento y la santidad del vínculo matrimonial tenían esta propiedad en siglos anteriores, pero estas ideas han perdido parte de su poder sagrado. La creencia en la sacralidad del vínculo entre una madre biológica y su bebé corre el riesgo de diluirse a medida que más madres coloquen a sus hijos en un lugar sustitutivo. La renuencia a abandonar la bella idea de que el vínculo madre-hijo posee un poder especial ayuda a explicar la insistencia del psicólogo en que esta relación tiene un gran significado.

Una máquina de pinball gigante proporciona una metáfora de los viajes de la vida que no se pueden anticipar desde el perfil del niño en el segundo cumpleaños. El tamaño y el peso de cada bola simbolizan los diversos sesgos temperamentales de los bebés; la ubicación de cada bola en la parte superior de la máquina representa la clase y el entorno cultural en el que comienza el viaje de un niño; y los muchos obstáculos en la máquina representan la secuencia de desafíos que se encontrarán. Es por eso que la mayoría de los padres, al reflexionar sobre la personalidad de su hijo o hija de 25 años al recordar los rasgos que poseían a los dos años, se sentirían frustrados por su incapacidad para explicar cómo surgió el patrón adulto. Si tuvieran acceso a las interpretaciones cambiantes que sus hijos imponen sobre las experiencias que llenaron el intervalo de 23 años, su confusión sería silenciada.

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