La Caja de Herramientas de Autoengaño, Parte III

A continuación, la tercera de tres partes sobre la naturaleza omnipresente del autoengaño en la vida cotidiana; haga clic aquí para la Parte I y aquí para la Parte II.

Cuando te paras a pensarlo (y eso es para lo que los psicólogos estamos entrenados), alistamos una impresionante variedad de tácticas cognitivas y tácticas comportamentales en el esfuerzo diario por sentirnos bien con nosotros mismos. Llevamos una verdadera caja de herramientas de autoengaño, que incluye herramientas mucho más individuales de las que puedo catalogar aquí. Lo que sigue no es más que una muestra de las estrategias más comunes que empleamos en la búsqueda diaria de la autoestima positiva …

5. Comparación social a la baja

Entonces, asociarnos con otros exitosos y exitosos siempre es el camino a seguir, ¿verdad? No tan rapido. ¿Qué pasa si esos otros están prosperando en las mismas áreas donde estamos fallando? La novelista puede deleitarse con las hazañas de su vecino, el músico, pero el libro más vendido de su primo puede provocar una envidia paralizante. ¿Y qué pasa si ni siquiera podemos usar el efecto mejor que el promedio? ¿Qué pasa si nos topamos con evidencia irrefutable de que en realidad no somos mejores que el promedio? En tales casos, a menudo recurrimos a una comparación social a la baja, viendo nuestros logros junto con los de las personas menos exitosas que conocemos.

Piense en la última vez que le devolvieron un examen, ya sea días o décadas atrás. Si usted es como la mayoría de los examinados que conozco, una de sus primeras reacciones fue preguntarse cuál era el puntaje promedio. O para preguntarle a tu amiga cómo lo hizo. O tal vez incluso para echar un vistazo al puntaje del hombre sentado en la fila de usted.

Un estudio de Joanne Wood y sus colegas de la Universidad de Waterloo muestra una comparación social a la baja en acción. Los participantes recibieron una serie de pruebas, y luego algunos, elegidos al azar, se les dijo que habían tenido éxito, mientras que otros, también elegidos al azar, se les dijo que habían fallado. La siguiente tarea de los participantes fue seleccionar una prueba para su pareja no vista en una sala separada, una prueba que calificarían para la pareja. Aquellos que pensaban que ellos mismos habían hecho mal asignaron a su compañero la prueba más difícil de superar.

Aunque esta tendencia no pinta la imagen más bonita de la naturaleza humana, a veces no hay nada como las luchas de otras personas para hacernos sentir mejor acerca de nuestra propia situación. La investigación sobre el cáncer de mama revela que una estrategia de afrontamiento para las mujeres que necesitan una tumorectomía es compararse con las que se someten a la mastectomía. Nuestros propios problemas financieros no parecen tan malos cuando pensamos en las familias en ejecución hipotecaria. Y su 75 en el examen de biología no es tan problemático cuando considera el puntaje aún más bajo de ese tipo que duerme durante la clase.

Sin mencionar que la prueba fue injusta, te estabas congelando y te mantuviste fuera la noche anterior. Hablando de que…

6. Autodiscapacidad

A veces, realmente socavamos nuestro propio desempeño para evitar las amenazas al ego. Los psicólogos se refieren a esto como autodiscapacidad. Para ilustrarlo, supongamos que te quedas fuera la noche anterior a una gran prueba. Si no se desempeña bien, puede decirse a sí mismo que no se debió a ningún defecto intelectual. Si logras una buena calificación de todos modos, entonces guau, lo hiciste sin siquiera estudiar.

Para mí, el rey de la autodiscapacidad siempre será mi mejor amigo de la universidad. Tenía una extraña habilidad para colocarse en situaciones de no perder. En Wiffle Ball, inevitablemente comenzaría a balancearse con la mano izquierda a la mitad. Si él perdió, bueno, hey, él estaba balanceándose con la mano izquierda; si gana, nunca escucharíamos el final. ¿La tesis de honor que sudé durante meses durante mi último año? Él escribió su la noche anterior. Literalmente todo. Que hayamos ganado el mismo grado un poco irritado, lo admitiré. Pero hizo su día.

Algunas personas son más propensas a la autodiscapacidad que otras, por supuesto. Varios estudios indican que los hombres son más susceptibles que las mujeres. Y de acuerdo con Robert Arkin de la Universidad Estatal de Ohio, la autodiscapacidad es especialmente común entre los autoconscientes crónicos.

En uno de los estudios de Arkin, a los estudiantes se les dio la opción de escuchar música mientras completaban una prueba de habilidad espacial. Se les dijo que algunas opciones musicales podrían mejorar su concentración, mientras que otras podrían ser una distracción. Cuando la prueba se enmarcó como un poderoso predictor del futuro éxito universitario y profesional, más participantes optaron por la música que supuestamente les distraía, dándose a sí mismos una excusa preparada para el bajo rendimiento. Esta tendencia fue pronunciada entre los hombres y entre los estudiantes de ambos sexos que informaron sentirse cohibidos en público.

¿Reconoces alguna de estas seis estrategias de autoengaño en tu familia? ¿Tus amigos? ¿Tus colegas? Sé que es mejor que preguntar si participas en alguno de ellos. Quiero decir, por supuesto que no.

Pero incluso si somos momentáneamente francos con nosotros mismos, la pregunta sigue siendo: ¿qué debemos hacer con esta ceguera a la realidad, esta resistencia a la terrible verdad? Muy posiblemente, nada.

En un influyente artículo publicado en 1988, Shelley Taylor de UCLA y Jonathon Brown de la Universidad de Washington sugirieron que las distorsiones de la realidad son esenciales para nuestro bienestar mental.
Esta idea fue ilustrada en un estudio realizado por Lauren Alloy de Temple University y Lyn Abramson de la Universidad de Wisconsin. Los participantes del estudio, algunos de ellos deprimidos y otros no, se sentaron frente a una bombilla con un botón que podían empujar o no, según lo que quisieran. A veces, cuando se pulsaba el botón, la luz se encendía; otras veces no.

En realidad, el botón no estaba conectado a la luz: la bombilla simplemente se encendía y apagaba al azar. Más tarde, cuando se les preguntó cuánto control pensaban que tenían sobre la luz, los participantes que estaban deprimidos informaron con precisión que no tenían ninguno. Pero aquellos que no vieron las cosas de manera diferente. Esta gente "normal" tenía un sentido de control exagerado, el mismo tipo de ilusión albergada por el jugador de lotería demasiado confiado o el fanático de los deportes supersticioso.

Nuestra tarea real, psicológicamente, puede no ser desterrar el autoengaño, sino hacer que funcione para nosotros: alistarlo cuando nos sentimos amenazados y soltarlo cuando estamos listos para enfrentar los hechos. ¿Deberíamos evaluarnos siempre en relación con los de aptitud inferior? No. Nos volveremos complacientes y desarrollaremos un sentido de competencia exagerado.

Pero a veces una pizca de comparación social descendente es justo lo que necesitamos para recuperarnos del fracaso. O tal vez el efecto mejor que el promedio hará el truco. O un poco de racionalización.
Mi evaluación de salud fue un buen ejemplo. La negación, con un poco de racionalización, me ayudó a superar el día. Enseñé, escribí un poco y seguí trabajando como de costumbre. Luego, unos días después, cuando llegué a comprender la realidad, hice una cita para ver a mi médico. Ahora el número ofensivo ha vuelto a la normalidad, y tengo una nueva rutina matutina antes de enseñar: correr en el gimnasio. Considérelo un servicio público: mis millas de 10 minutos son el forraje perfecto para su próxima comparación social a la baja.

Y cuando finalmente cobre mi tarjeta de regalo, pediré una ensalada, vestirse a un lado. Al menos eso es lo que me digo a mí mismo.

Esta pieza apareció originalmente en la edición de primavera de 2009 de Tufts Magazine

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