La base neuronal de por qué no controlamos los pensamientos no deseados

Una nueva investigación explica el proceso del cerebro de manejar el pensamiento negativo

Piensa en un momento en el que no puedas evitar que algo aparezca en tu cabeza. Ya sea que fue una canción lírica a la canción de Katy Perry que ni siquiera te gustó, o un recuerdo de tu carrera fallida durante esa fecha que hiciste hace seis años. Como sucede, a menudo son las cosas negativas que les gusta permanecer en la repetición mental sin nuestro permiso consciente.

Los recuerdos intrusivos y no solicitados son algo que todos experimentamos de vez en cuando. Para algunos, son en su mayoría inocuos, pequeños caprichos de la mente molestos. Pero para otros, como aquellos con ansiedad y TOC, los pensamientos incontrolables pueden causar estragos en el funcionamiento mental básico.

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Los pensamientos no deseados, especialmente los relacionados con el sentido de uno mismo, pueden obstaculizar el funcionamiento óptimo.

La pregunta es, ¿quién tiene control sobre sus pensamientos (negativos)? ¿Y por qué? Los investigadores ahora están comprendiendo que hemos designado mecanismos de defensa neuronal que impiden que los pensamientos intrusivos se apropien por completo de nuestros cerebros. En particular, es un sistema de control neurológico en la corteza prefrontal, un área del cerebro involucrada en el control ejecutivo y, en este caso, en la inhibición de los pensamientos intrusivos.

El sistema, sin embargo, no es perfecto todo el tiempo. Y es esta desregulación la que quizás podría explicar la base de muchos trastornos psiquiátricos diferentes, incluidos PTSC, GAD, TOC y esquizofrenia.

Ahora, los investigadores están aprendiendo que podría estar relacionado con otra región cerebral candidata más allá de la corteza prefrontal: el hipocampo. La activación del hipocampo, según llegamos a entender, parece estar involucrada en casos patológicos de pensamientos intrusivos.

El hipocampo y la intrusión del pensamiento: ¿qué sabemos?

El neurotransmisor, GABA, que es conocido por sus propiedades inhibidoras, se ha relacionado con la activación desregulada del hipocampo y las instancias patológicas de pensamientos intrusivos. Pero los mecanismos reales que subyacen a la actividad de GABA relacionada con el hipocampo y el control sobre los pensamientos intrusivos siguen siendo un misterio.

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¿Cómo exactamente GABA en el hipocampo contribuye a prevenir pensamientos no deseados? El Dr. Taylor W. Schmitz y sus colegas, un grupo de neurocientíficos de la Universidad de Cambridge, plantearon la hipótesis de un vínculo entre la actividad de GABA en el hipocampo y la vía del cerebro hacia la corteza prefrontal. Es este sistema en conjunto, los investigadores predijeron, que ayuda a mantener nuestros pensamientos intrusivos bajo control.

El experimento

Los investigadores usaron una tarea llamada el procedimiento “pensar / no pensar” en el que los participantes aprendieron a asociar pares de palabras que no estaban conectadas en su significado. Por ejemplo, manzana / motocicleta o teléfono / pepino. A los participantes se les pidió que recordaran la palabra asociada cuando se les mostró una señal verde, o que la suprimieran cuando se les mostró una señal roja. Si se les mostraba ‘manzana’ en verde, se les pedía que pensaran en la palabra asociada ‘motocicleta’ y viceversa.

Los investigadores observaron la actividad cerebral de los participantes usando una combinación de imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI) y espectroscopía de resonancia magnética. La fMRI les permitió observar el nivel de actividad en las regiones cerebrales clave de interés, mientras que la espectroscopia les ayudó a medir la química subyacente del cerebro.

El Dr. Schmitz y sus colegas encontraron que los participantes con GABA menos hipocampal tenían una función alterada en la supresión de la activación del hipocampo (es decir, se encontraron mayores niveles de activación en el hipocampo durante la tarea). La actividad del hipocampo alterada, a su vez, condujo a un control prefrontal comprometido, que luego redujo la capacidad de uno para suprimir los pensamientos durante la tarea “pensar / no pensar”.

Qué significa esto y direcciones futuras

La investigación descubre con éxito un vínculo entre los mecanismos de control propuestos en la corteza prefrontal y la actividad de GABA en el hipocampo. La teorización tradicional vio a la corteza prefrontal como la puerta de entrada principal para el control de pensamientos negativos no deseados. Pero aquí vemos que la activación del hipocampo, y la reducción del GABA en particular, forman la base de esta vía de control del pensamiento en el cerebro.

Los resultados proporcionan una idea de por qué tendemos a observar una mayor actividad del hipocampo en los trastornos psiquiátricos como la esquizofrenia. Los pensamientos e imágenes no deseadas que resultan de los hipocampos hiperactivos podrían explicar, por ejemplo, por qué los pacientes con esquizofrenia a menudo sufren alucinaciones, entre muchos otros síntomas relacionados con la ansiedad.

Las direcciones futuras podrían considerar la actividad del hipocampo GABA de los pacientes psiquiátricos y podrían allanar el camino para el tratamiento de la intrusión del pensamiento patológico. Las alteraciones en las intervenciones farmacológicas podrían ser de interés para futuros investigadores y profesionales.

Nick es un científico del comportamiento y el cerebro cuyo trabajo ayuda a las personas a crecer a través del aprendizaje de conocimientos científicos. Pasar y decir hola!

Referencias

Schmitz, TW, Correia, MM, Ferreira, CS, Prescot, AP y Anderson, MC (2017). GABA hipocampal permite un control inhibitorio sobre los pensamientos no deseados. Nature Communications, 8, 1311, doi: 10.1038 / s41467-017-00956-z

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