Inmortalidad: ¿Somos la última generación que no vivimos para siempre?

¿Mis hijos o nietos, algunos cientos de años a partir de ahora, se lamentarán, "Pobres viejos pops. Murió demasiado pronto y se perdió todo esto "?

Si escuchas a los proselitistas de la inmortalidad física, parece que la inmortalidad está a la vuelta de la esquina.

Suena como si solo un poco de resveratrol aquí, un impulso de la telomerasa allí, una buena dosis de ingeniería biológica y tecnológica, y el siglo 22, aquí estamos.

El Instituto de Inmortalidad pregunta: "¿Es inevitable la muerte?"

Y responde: "Es posible reducir la velocidad, detener y eventualmente revertir el proceso de envejecimiento. Sorprende a mucha gente, especialmente a los no científicos, que haya tratamientos disponibles en el futuro previsible para detener e invertir el proceso de envejecimiento ".

Aubrey de Grey, uno de los principales gurús del antienvejecimiento y cofundador de Strategies of Engineered Negligible Senescence, argumenta que ya comprendemos la ciencia fundamental del envejecimiento, y que solo se trata de obtener los fondos para curar lo que sea. envejece usted.

Immortality International, Inc. declara que "la vida y la extensión de la vida es un derecho innato compartido por todos los individuos". Y no se quedan sentados ociosos al decir: "Estamos trabajando para que el público comprenda que el envejecimiento y la muerte son convenciones que pronto ya será necesario ".

En el Proyecto Matusalén, el fundador, David Gobel, proclama: "La buena noticia es que estamos más cerca que nunca de encontrar una verdadera cura para las enfermedades relacionadas con la edad".

Antes de que eso suceda, el proyecto está buscando inscritos en The 300, no Spartans luchando contra los persas, sino 300 personas dispuestas a donar $ 25,000 a la causa, y lograr una inmortalidad inmediata que será monumental: "Únete a los 300 ahora y comparte una legado inmortal Su nombre e imagen serán grabados en un monumento de acero y mármol, y sus deseos de un mañana saludable se mostrarán en todo momento ".

Ya, 269 se han registrado. Solo quedan 31 lugares en el "monumento de acero y mármol".

¿Yo? Me temo que me conformaré con mi nombre cincelado en un monumento cementerio que durará tanto tiempo.

Si estuviera convencido de que la inmortalidad estaba a la vuelta de la esquina, me entristecería pensar que la extrañé solo por una generación. Pero cuéntame entre los escépticos.

Una mirada superficial a la historia de la esperanza de vida puede arrullar a los que no son críticos al pensar que estamos progresando en esa dirección para siempre.

Las estimaciones de la esperanza de vida prehistórica oscilan entre 20 y 30 años, lo que, dado el hecho de que nuestra especie todavía está aquí, es más que suficiente para la supervivencia del homo sapiens. Durante la Edad Media, la esperanza de vida pudo haber aumentado hasta 50, y en su mayor parte permaneció allí hasta que los avances modernos en ciencias de la salud elevaron el promedio mundial actual a 67, que era la expectativa de vida en EE. UU. El año de mi nacimiento, 1946 .

En los EE. UU., La expectativa de vida en general es 78.2, para los hombres, 75.6 y para las mujeres, 80.8. (Hay 37 países que lo hacen mejor, casi todos tienen atención médica universal, pero eso es una diatriba totalmente diferente).

Desde que nací, se trata de un aumento de 15-20 años en mis hasta ahora 63 años de vida. ¿Deberíamos esperar aumentos similares o incluso exponencialmente mayores en la próxima generación o en las dos?

Nuevamente, cuéntame entre los escépticos.

La mayoría de los aumentos en la esperanza de vida se han producido no por la derrota del envejecimiento, sino por reducciones significativas en la mortalidad infantil y la muerte durante el parto de un niño.

Hay una gran diferencia entre la esperanza de vida al nacer y la esperanza de vida como un adulto mayor que ya ha negociado su camino a través de las trampas de la mortalidad temprana.

Dé un paseo por un cementerio colonial con variedad de jardín, y le sorprenderá el número de bebés y las muertes de mujeres en edad fértil. Pero también te sorprenderá la cantidad de personas que, sobreviviendo a la infancia o la maternidad, llegaron a vivir hasta los 80 años.

Suma a las reducciones en la mortalidad infantil y las muertes infantiles, la conquista de la mayoría, si no todas las enfermedades infecciosas, y la expectativa de vida promedio aumenta significativamente. La pandemia de gripe mundial, que duró de 1918 a 1919, pudo haber matado a 100 millones de personas, eclipsando los 16 millones de muertes de la recién concluida Primera Guerra Mundial.

Como índice de progreso, la pandemia de gripe de Hong Kong de 1968-1969 causó la muerte de un millón relativamente pequeño en todo el mundo. Y la actual pandemia de H1N1 ha resultado en solo 482,00 casos confirmados y un minúsculo de 6,071 muertes.

Elimine la mortalidad infantil, la procreación y las enfermedades infecciosas, y la pregunta sigue siendo: "¿Cuánto más puedo esperar vivir, un hombre razonablemente saludable y en forma, de 63 años?"

¿Puedo esperar vivir más que un hombre del siglo XIX razonablemente saludable de 63 años?

En muchos sentidos, vamos a la inversa. Según un informe reciente de los CDC, los porcentajes de sobrepeso y obesidad se han estabilizado en los EE. UU., Pero a una tasa alta alarmante: 68 por ciento de todos los adultos. Este es un aumento del 50 por ciento desde 1960, cuando no estábamos exactamente delgados con una tasa de obesidad / sobrepeso del 44 por ciento. Y las proyecciones indican que en solo cinco años, 2015, el 76 por ciento tendrá sobrepeso u obesidad.

Dadas estas tendencias, y las estrechas asociaciones entre la obesidad y las dolencias que acortan la vida, como la diabetes y las enfermedades cardíacas, la esperanza de vida podría disminuir.

Este es un gran cambio desde el siglo XIX, cuando las tasas de obesidad, en la medida en que pueden estimarse, probablemente fueron inferiores al 10 por ciento en los Estados Unidos. La desnutrición y la insuficiencia ponderal eran un problema mayor.

Muchos defensores de la extensión de la vida dicen que un cuerpo extremadamente delgado, incluso bajo de peso, es una de las claves para una vida larga. Entonces, el siglo XIX es una especie de laboratorio para envejecer, dejando de lado las muertes en la infancia, el parto y las enfermedades infecciosas. De hecho, puede haber sido un entorno superior del mundo real para la promoción de la longevidad.

En primer lugar, aunque la revolución industrial y la contaminación por chimeneas habían llegado a muchos entornos urbanos, especialmente en Gran Bretaña, Estados Unidos y Alemania, la gran mayoría de las personas vivía en comunidades agrarias libres de contaminación.

El trabajador agrícola promedio, con menos asistencia de máquinas que hoy, probablemente quemaba entre 3.000 y 4.000 calorías diarias.

E incluso las personas en ocupaciones más sedentarias eran mucho más activas que sus contrapartes en la actualidad. Una vez escuché una conferencia de la nutricionista, Jean Mayer, en la que esbozó la vida cotidiana de un oficinista típico. Se levantaba temprano, dedicaba un tiempo a las tareas físicas, incluyendo cortar madera, caminaba tres millas hasta su oficina, pasaba de 10 a 12 horas trabajando de pie, caminaba tres millas a casa, cortaba más leña y se acostaba temprano . Y ese era el trabajador sedentario.

Al contrastar estos gastos de energía con la vida verdaderamente sedentaria de hoy en día, está claro que las soluciones de longevidad tienen mucha obesidad y holgazanería para superar.

Pero supongamos que no importa cuán gordo o perezoso seamos. ¿Podría haber una pastilla antienvejecimiento alrededor de la curva? Después de todo, grasa o delgada, un medicamento de estatina reducirá el colesterol.

Una mirada a los avances del cáncer en los últimos 60 años, mi esperanza de vida actual, no es alentadora. La investigación sobre el cáncer ocupa gran parte del mismo terreno intelectual que la investigación de la longevidad y el antienvejecimiento. En pocas palabras, la investigación sobre el cáncer examina principalmente por qué la producción de células nuevas se torna mala, lo que también está en el centro de muchas de las teorías del envejecimiento. Si podemos garantizar la producción nueva y continua de células sanas, sigue el razonamiento, estamos en el camino de derrotar al envejecimiento.

Pero un artículo reciente en el New York Times, "A medida que otras tasas de mortalidad disminuyen, el cáncer apenas se mueve" (24 de abril de 2009), subraya cuán poco ha habido progreso contra el cáncer en mi vida.

Aunque las tasas de mortalidad han caído en picado por enfermedad cardíaca, accidente cerebrovascular, gripe y neumonía, para el cáncer apenas se han movido.

En la actualidad, la tasa de mortalidad por cáncer es de 200 por cada 100,000 personas de todas las edades y 1,000 por cada 100,000 mayores de 65 años, una merma del 5 por ciento a partir de 1950. En contraste, las muertes por enfermedad cardíaca han disminuido en dos tercios en comparación con 1950; el número de muertes por cáncer se acerca al número de muertes por enfermedad cardíaca anualmente.

En una generación anterior, más personas fumaban, no había estatinas para tratar el colesterol, las que aspiraban no se recetaban a diario, y la tecnología médica (stents, cirugía de derivación y intervenciones anticoagulantes) no estaba ampliamente disponible.

No ha habido avances similares en las terapias contra el cáncer.

A menos que esté dispuesto a creer que los investigadores cardíacos son más inteligentes que los investigadores del cáncer, la conclusión obvia es que la terapia eficaz contra el cáncer es mucho más difícil de descifrar que el corazón.

Aparte de la longevidad física, los proselitistas de la inmortalidad argumentan que en el futuro no solo viviremos más sino que seremos más saludables. Pero incluso si nuestros cuerpos se vuelven más sólidos, ¿seguirán nuestras mentes?

No si las proyecciones sobre la demencia son precisas.

Como escribí en un reciente artículo de opinión de LA Times, "Cuando se trata de demencia, olvídate de las drogas", cualquier aumento en la longevidad traerá consigo un aumento en mentes fallidas: "Alzheimer y otras formas de demencia afectan hasta 5 millones personas en los Estados Unidos y alrededor de 26 millones de personas en todo el mundo. Para el año 2050, podría haber 13 millones de casos de la enfermedad de Alzheimer solo entre los baby boomers estadounidenses y las Generaciones X e Y que envejecen, de acuerdo con los Institutos Nacionales de Salud. Algunos informes tienen la prevalencia mundial de la enfermedad de Alzheimer que crece hasta 100 millones de personas a mediados de siglo ".

Actualmente, si tiene la suerte de vivir hasta los 80 años, sus probabilidades de desarrollar demencia son de 1 en 2.

El progreso contra la demencia es aún más limitado que contra el cáncer. Los medicamentos contra la demencia como Aricept tienen efectos pequeños pero no significativos en la cognición. Si tiene demencia y toma Aricept, puede, de acuerdo con un estudio, lograr mantenerse fuera de la institución por unas pocas semanas más que si no tomara drogas. Y el efecto de la droga sobre la cognición parece ser trivial. Es posible que tenga un 4 por ciento menos de demencia, según lo medido en una prueba de cociente intelectual, que si no hubiera tomado el medicamento, pero aún tendrá demencia.

En el Reino Unido, el Servicio Nacional de Salud ha prohibido en gran medida el uso de Aricept y otras drogas antidemencia, diciendo que el dinero se gastaría mejor en trabajadores de servicios humanos, que tampoco pueden curar la demencia, pero pueden sostener su mano y alimentarlo .

No conozco ningún investigador en el campo que espere algún avance a corto plazo en la investigación de la demencia o el cáncer, así que ¿por qué los ancianos son tan optimistas?

Tengo que llegar a la conclusión de que cualquier optimismo sobre un avance a corto plazo en el envejecimiento es, como dirían Rogers y Hammerstein, "optimismo de ojos de gallo".

Cuando los científicos investigadores ni siquiera entienden o no están de acuerdo con las causas del envejecimiento, estoy seguro de que puedo irme a la tumba sin ninguna envidia de inmortalidad para las generaciones futuras.

Les deseo a mis hijos larga vida y prosperidad, pero dudo que se sientan solos para mí dentro de cientos de años, tal vez, con suerte, dentro de cien años.

Si tiene una póliza de seguro de vida, no es el momento de cancelarla.

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Haga clic aquí para leer el primer capítulo de mi libro, Desagradable, Bruto y Largo: Aventuras en la vejez y el mundo de la anciana (Avery / Penguin, 2009). Proporciona una perspectiva única y privilegiada sobre el envejecimiento en Estados Unidos. Es un relato de mi trabajo como psicólogo en hogares de ancianos, la historia del cuidado de mis padres frágiles y ancianos, todo con el acompañamiento de reflexiones sobre mi propia mortalidad. Thomas Lynch, autor de The Undertaking, lo llama "Un libro para legisladores, cuidadores, el cojo y el cojo, el correcto y el desocupado: cualquiera que alguna vez tenga la intención de envejecer".

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