¿Hay diferencias sexuales en el cerebro?

Las diferencias sexuales en el cerebro solo son interesantes si aumentan nuestra comprensión del comportamiento biológico o socialmente significativo. Entonces, ¿qué intentan explicar estos estudios? El tema está sumido en la segunda mitad del debate naturaleza-crianza: ¿existen tales diferencias? ¿Importan? ¿Son el resultado de diferencias de sexo biológicamente determinadas en el cerebro, o diferencias en la crianza o el entorno social? Los protagonistas de cada posición tienen un terreno común, que son reacios a admitir: ambos son importantes y complejos e interactúan; la epigenética difumina el límite ya indistinto entre ellos. Los seres humanos tienen una capacidad inigualable para cambiar su entorno físico o social: pero esto depende de lo que se considera óptimo y de los mecanismos percibidos para lograr ese objetivo. Entonces, necesitamos saber sobre el cerebro: si hay diferencias sexuales, ¿qué nos pueden decir?

Tras el descubrimiento de que había un área en el hipotálamo anterior (la SDA) en ratas, una región que se sabe que está relacionada con el comportamiento sexual, contenía más neuronas en los hombres que en las mujeres. La castración neonatal de los machos, que reduce su respuesta a la testosterona más adelante en la vida y la hace más 'femenina', reduce el número de neuronas. Mejoró: dando testosterona a las mujeres neonatales, lo que las hace más "masculinas" en la edad adulta, aumentó el número de neuronas en su SDA. Parecía un ejemplo convincente de una diferencia estructural sexualmente diferenciada en el cerebro que tenía consecuencias importantes y lógicas para el comportamiento.

Entonces … decepción. Numerosos estudios no pudieron demostrar que la ASD estaba involucrada en el comportamiento sexual. Todavía nos estamos preguntando qué hace. Queda un enigma central: incluso si supiéramos, ¿por qué y cómo podría el número de neuronas SDA tener tan profundas consecuencias conductuales? Existe una brecha crítica en nuestro conocimiento: cómo las asambleas particulares de neuronas determinan el comportamiento de cualquier tipo o las diferencias en sus patrones. Esto se aplica a los humanos también.

Hace más de 40 años, Maccoby y Jacklin catalogaron las diferencias sexuales en el comportamiento, y concluyeron que los niños tenían mejores habilidades espaciales y matemáticas y eran más agresivos que las niñas, que mostraban mayores habilidades verbales. En ese momento, los psicólogos no tenían ningún interés en el cerebro: sus explicaciones eran conductuales: estilos de crianza selectiva, copia del comportamiento de los padres, etc. Un número reciente [1] resume el progreso desde entonces. Experimentalmente, ahora se conoce la expresión génica sexualmente dimórfica en varias áreas del sistema límbico, incluida la amígdala, el núcleo del lecho de la estría terminal (BNST) y varias áreas del hipotálamo: cada una tiene un patrón entremezclado y regula muchos comportamientos (por ejemplo, agresión). , sexualidad, comportamiento de la madre, etc.). Muchos de estos genes son epigenéticamente modificados por la testosterona temprana, lo cual es consistente con las diferencias sexuales persistentes. También pueden modificarse según la experiencia (p. Ej., Calidad del cuidado materno). Pero estos estudios siguen siendo descriptivos más que explicativos. Y no sabemos si ocurren en humanos.

Tales diferencias sexuales en el comportamiento como existen en los humanos se superponen. Si estos se derivan de factores genéticos o ambientales, se reflejarán en la organización del cerebro en algún nivel. Las diferencias de sexo se han descrito en el cerebro humano (amígdala, hipocampo, etc.) y se han amplificado mediante el uso de técnicas de imagen. Cómo se relacionan con la función aún se debate; y el valor del volumen como explicación es dudoso como lo es en estudios experimentales. La testosterona juega un papel importante en los humanos: las niñas expuestas a niveles anormales antes del nacimiento se comportan más como niños. Los hombres insensibles a su propia testosterona se desarrollan como mujeres, y pueden ser indistinguibles de otras niñas [2]. Cómo se relaciona esto con la organización de sus cerebros no está claro.

Todavía hay desacuerdo sobre las "diferencias sexuales" en el comportamiento humano, ya sea que ocurran, cuánto importen o se superpongan, si reflejan cambios genéticos o de desarrollo en el cerebro, o los poderosos efectos del entorno social (que también tendrá efectos). en la estructura y función del cerebro). Existen roles biológicos para hombres y mujeres, pero se superponen. Hay cerebros 'masculinos' y 'femeninos', pero no siempre son distintos. Esto tiene la mayor importancia para la forma en que vemos, aceptamos y tratamos las diferencias de sexo en cuanto a motivación, habilidades y oportunidades, reconociendo que hay muchos factores además del sexo, y que las personas variarán en todas estas dimensiones. Es importante no hacer un mal uso de la información para fines políticos. Muchos autores confunden la "similitud" con la "igualdad". Pero necesitamos saber mucho más sobre cómo el cerebro regula el comportamiento antes de que podamos comprender completamente la importancia de las diferencias sexuales en el cerebro.

[1] Philos Trans R Soc Lond B Biol Sci. 2016 Feb 19; 371 (1688). pii: 20150119. doi: 10.1098 / rstb.2015.0119. Epub 2016 1 de febrero.

[2] Ver: Joe Herbert. Testosterona: sexo, poder y la voluntad de ganar. 2015 Oxford University Press

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