¿Han mejorado los restaurantes de comida rápida su comercialización a los niños?

Cada año, las compañías de alimentos y bebidas gastan miles de millones para convencer a los niños de que es bueno consumir productos ricos en calorías, azúcar, grasas saturadas y productos de sodio que contribuyen al aumento de peso y a los riesgos a largo plazo como la diabetes tipo 2 , enfermedad cardíaca y cáncer

Los peores ofensores: restaurantes de comida rápida.

En un informe reciente del Centro Yale Rudd para Políticas Alimentarias y Obesidad, Fast Food FACTS 2013, documentamos la miríada de formas sofisticadas en que la industria de comida rápida se dirige a niños y adolescentes. Los números son enormes. En 2012, la industria gastó $ 4,6 mil millones en publicidad; McDonald's solo gastó casi $ 1 mil millones. En promedio, los niños en edad preescolar menores de 6 años vieron casi tres anuncios de comida rápida en la televisión todos los días , mientras que los niños mayores y adolescentes (de 12 a 17 años) vieron casi cinco anuncios por día.

Las empresas de comida rápida también anuncian con frecuencia a niños y adolescentes en Internet, en las redes sociales, en dispositivos móviles, en escuelas, centros comunitarios y prácticamente en cualquier otro lugar que frecuentan. Además, gran parte de este marketing está dirigido a jóvenes negros y latinos, que sufren desproporcionadamente de la obesidad y las enfermedades relacionadas con la dieta.

¿Pero las comidas rápidas no se están volviendo más saludables? Realmente no. A pesar del aumento del 50% en la cantidad de posibles combinaciones de comidas para niños (que incluyen un plato principal, acompañamiento y bebida) y artículos de menú regulares ofrecidos, la proporción de artículos saludables en los menús de los restaurantes no mejoró. En 2013, como en 2010, el 99% de las comidas de los niños no calificaron como comidas saludables para los niños y el 75% de los artículos del menú regular excedieron los límites de grasa, azúcar o sodio recomendados para los adolescentes.

Estudios recientes han demostrado que la exposición a la comercialización de comida rápida está relacionada con el consumo de comida rápida y bebidas azucaradas y visitas a restaurantes. Se necesitan reducciones sustanciales en mercadotecnia de comida rápida no saludable para niños y adolescentes.

El informe de Rudd Center nota algunas mejoras en la comercialización de comida rápida dirigida a niños de 6-11 años, incluida una reducción del 10% en los anuncios televisivos vistos en 2012 en comparación con 2009. Sin embargo, no hubo mejoras comparables en la comercialización de 12 a 17 años. años de edad. Por el contrario, encontramos evidencia considerable de que algunos restaurantes -incluidos Taco Bell, Starbucks, Dairy Queen y McDonald's- apuntan específicamente a este grupo de edad con mercadotecnia para algunos de sus artículos menos saludables, incluidos bocadillos altos en calorías con alto contenido de azúcar.

Este marketing puede ser aún más dañino cuando se dirige a niños mayores y adolescentes. A diferencia de los niños más pequeños, los estudiantes de secundaria y preparatoria tienen los medios y la independencia para consumir comida rápida por su cuenta. Y lo hacen, tanto o más que cualquier otro grupo de edad. En un día típico, el 41% de los adolescentes comen comida rápida, consumiendo 310 calorías más que en los días que no comen comida rápida. Una cuarta parte de las visitas de los adolescentes a los restaurantes de comida rápida son para una merienda. Además, el 18% de las escuelas intermedias y el 30% de las escuelas secundarias sirven comida rápida de marca semanalmente, mientras que el 19% de las escuelas secundarias la sirven todos los días.

A pesar de los altos niveles de escepticismo sobre la publicidad en general, los adolescentes siguen siendo extraordinariamente susceptibles a la influencia de la publicidad de alimentos. Investigaciones recientes de neuroimágenes muestran que los adolescentes demuestran una mayor capacidad de respuesta y atención a los anuncios de comida (incluidos los anuncios de comida rápida) en comparación con otros anuncios de televisión, con respuestas neurales similares a los logos de alimentos solamente.

Los recientes desarrollos en la comercialización de comida rápida presentan preocupaciones para los niños mayores y los adolescentes en particular. Por ejemplo, la mayoría de los restaurantes han cambiado sus esfuerzos de marketing en Internet hacia Facebook y otras redes sociales, colocando seis mil millones de anuncios en Facebook en 2012 (19% de sus anuncios en línea). Starbucks, McDonald's y Subway se encuentran entre las diez mejores marcas en Facebook y Twitter. Debido a la mayor vulnerabilidad de los adolescentes más jóvenes a la influencia de los compañeros, el uso específico del marketing en redes sociales disfrazado como mensajes de amigos, plantea numerosas preocupaciones de desarrollo.

Los restaurantes de comida rápida también han sido pioneros en el uso del marketing a través de los medios móviles. Diez de los mejores restaurantes ofrecen aplicaciones de teléfonos inteligentes de marca con numerosas funciones interactivas. Cuando los adolescentes se registran, pueden ordenar y pagar directamente desde su teléfono o recibir avisos sobre ofertas especiales de restaurantes cercanos. Las aplicaciones de pedido de pizza de Pizza Hut y Papa John's son especialmente populares con más de 700,000 visitantes únicos por mes. Debido a la mayor sensibilidad a la recompensa, los adolescentes no están biológicamente equipados para renunciar a estas ofertas tentadoras a corto plazo para obtener mayores recompensas en el futuro (como la buena salud).

La atención pública ha producido algunas mejoras en el marketing de comida rápida no saludable dirigido a niños de 11 años o menos en los últimos tres años. Sin embargo, los restaurantes parecen haber cambiado sus esfuerzos a un público juvenil un poco más viejo, pero aún vulnerable. Los padres y la comunidad de salud pública están comenzando a exigir mejoras en la comercialización de comida rápida dirigida a niños de edad escolar.

Los psicólogos también pueden desempeñar un papel importante al educar a los padres y a los políticos sobre por qué los niños mayores y los adolescentes no son inmunes a la influencia de la comercialización de alimentos no saludables. Para obtener más información sobre la comercialización de comida rápida para niños y adolescentes, visite el sitio web de Fast Food FACTS de Rudd Center en fastfoodmarketing.org.

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