Evolución del cerebro del primate: ¿es mejor más grande?

El primero de dos artículos sobre la evolución del cerebro humano.

¿Qué eventos llevaron a diferencias entre los humanos y otros primates? ¿Qué cambios a lo largo de la evolución subyacen a un cambio tan dramático en la forma en que socializamos y procesamos la información?

Aunque algo cuestionado, el consenso general es que hace aproximadamente 6 millones de años nos separamos del ancestro que compartimos con bonobos y chimpancés. Durante los últimos 2 millones de años, el registro fósil ha indicado que nuestros cerebros humanos se han triplicado en tamaño. Dicho esto, los fósiles solo nos pueden decir mucho.

Para investigar los cambios anatómicos y cognitivos que acompañan a este aumento masivo de tamaño, los científicos están recolectando datos de parientes vivos de primates de humanos, al mismo tiempo que se refieren a los genomas secuenciados de homínidos extintos para conocer la regulación genética a lo largo del tiempo.

Al hacerlo, los investigadores han descubierto que los cambios a nivel del ADN pueden no solo haber llevado a la expresión humana de genes asociados con el habla y el lenguaje, sino que también aumentaron nuestra susceptibilidad a las enfermedades, que incluyen las enfermedades mentales. Por ejemplo, los genetistas han estado trabajando para determinar los cambios evolutivos que han llevado a trastornos psiquiátricos como la esquizofrenia.

En los últimos años, los avances en este campo han arrojado luz sobre los cambios que probablemente dieron lugar a disparidades sociales y cognitivas tan distintas entre los humanos y los primates no humanos.

Sasin Tipchai/Pixabay

Fuente: Sasin Tipchai / Pixabay

    El cerebro humano en expansión.

    Los cerebros humanos muestran un rápido desarrollo después del nacimiento; los cerebros humanos prenatales son mucho más pequeños que su tamaño adulto. Lo mismo no se puede decir de los chimpancés.

    En 2012, un grupo de investigadores en Japón fueron los primeros en investigar este desarrollo en el útero. Trabajaron con dos chimpancés embarazadas (Pan troglodytes), utilizando imágenes de ultrasonido tridimensionales para rastrear el desarrollo del cerebro en sus fetos, de 14 a 34 semanas de gestación. Estos hallazgos se compararon con las imágenes de ultrasonido de fetos humanos, de 16 a 32 semanas de gestación.

    El volumen cerebral aumentó de forma constante tanto en los chimpancés como en los humanos hasta aproximadamente las 22 semanas de gestación. Después de eso, el crecimiento del cerebro del chimpancé se desaceleró mientras continuaba aumentando en los humanos. A las 32 semanas de gestación, la tasa de crecimiento cerebral de los chimpancés fue de aproximadamente el 20% de la observada en humanos: 4,1 cm3 / semana frente a 26,1 cm3 / semana, respectivamente.

    Los investigadores encontraron que, a las 32 semanas de gestación, el cerebro comprendía aproximadamente el 40% del peso corporal total del feto. En los fetos humanos de la misma edad, el volumen cerebral representaba solo el 23% de su peso total.

    Esta investigación fue la primera en demostrar que las diferencias que vemos en el desarrollo del cerebro del chimpancé frente al humano comienzan en el útero y también se detectaron cuando surge esta disparidad.

    Así los cerebros humanos crecen por más tiempo que los cerebros de chimpancés; ¿Cual es el problema? Resulta que estas diferencias en la velocidad y el período de crecimiento del cerebro son solo la punta del iceberg.

    Arek Socha/Pixabay

    Fuente: Arek Socha / Pixabay

    Hasta la próxima…

    Esta es la primera parte de una entrega en dos partes sobre lo que hace que nuestros cerebros humanos, y por lo tanto la experiencia humana, sean tan únicos.

    La próxima semana, me sumergiré en las estructuras y células que acompañan estos cambios, comenzando con la corteza prefrontal, la estructura que es tan importante para los comportamientos cognitivos complejos, lo que nos permite tomar decisiones productivas (“Creo que no debería matarlo”. Persona que me cortó en la línea “) y responde a las señales sociales (” Esa persona se ve infeliz, tal vez debería preguntar si están bien “).