Escuchando a Placebo, especialmente en los Estados Unidos

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Tres estudios recién publicados sobre el efecto placebo y la medicación me llamaron la atención recientemente, no solo por las preguntas que plantean sobre la eficacia del tratamiento en medicina y las implicaciones más amplias y fascinantes de sus análisis para comprender cómo la respuesta al placebo afecta al cerebro mismo.

En el primer estudio, publicado en la edición del 30 de septiembre de JAMA Psychiatry, los investigadores encontraron que los pacientes diagnosticados con depresión mayor revelaron cambios casi idénticos en las exploraciones cerebrales al responder a un placebo como cuando se les administró un antidepresivo real. El estudio encontró, también, que las personas que muestran una respuesta significativa al placebo tenían más probabilidades de informar niveles más altos de alivio de la medicación, lo que sugiere una conexión vinculada a la magnitud de la respuesta al placebo.

El estudio, dirigido por el Dr. Jon-Kar Zubieta de la Universidad de Michigan, involucró a 35 pacientes diagnosticados con depresión severa y no tratada. En el preámbulo del ensayo aleatorizado de dos semanas, todos los participantes recibieron el mismo placebo oral, que se les describió como que tenían efectos antidepresivos de acción rápida. En la segunda fase, después de un breve período de lavado, los participantes fueron cambiados a un antidepresivo real y se les realizaron escáneres cerebrales a intervalos regulares.

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Izquierda: TEP Exploración cerebral de la respuesta del paciente al placebo. Derecha: PET Escaneo cerebral de la respuesta del paciente al antidepresivo.
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Los resultados fueron sorprendentes. Los participantes que muestran una respuesta significativa al placebo, en formas que activan su "sistema mu-opioide" (la parte del cerebro que minimiza el dolor y el estrés), tenían más probabilidades de tener una respuesta similar cuando se les administra un antidepresivo real. Para este grupo de participantes, las diferencias entre el placebo y la medicación resultaron insignificantes.

En un editorial que se enfoca en las implicaciones más amplias del estudio, el Dr. Maurizio Fava del Massachusetts General Research Institute señaló que sus hallazgos de una "respuesta biológica" al placebo eran "consistentes con la opinión de que el tratamiento con placebo puede, de hecho, inducir "Hubo importantes ramificaciones para la medicina, agregó, cuando los placebos doble ciego eran" aproximadamente 80% más efectivos que los antidepresivos en ensayos clínicos aleatorizados "." Acondicionamiento clásico ". es un "mecanismo posible para la automedicación automática", concluyó, y se puede mostrar que las expectativas positivas aumentan las respuestas al placebo.

Pero si "una parte sustancial de la respuesta neurológica a los antidepresivos puede explicarse por el efecto placebo" , señaló Justin Karter, editor de noticias en Mad in America.com, en comentarios sobre el estudio, esos resultados también deben tener "implicaciones serias". para estudios de ensayos de control aleatorizados de efectividad antidepresiva. "Los signos de esas consecuencias" ya pueden ser aparentes en un nuevo análisis reciente de eficacia antidepresiva versus placebo en la depresión mayor ", agregó," que encontró que las estimaciones previas de eficacia antidepresiva en comparación con placebo habían sido significativamente sobreestimado ".

Ese nuevo análisis, publicado recientemente en World Psychiatry, se centra en los datos contenidos en los archivos de la FDA sobre antidepresivos aprobados entre 1985 y 1997. Sus autores, Arif Khan y Walter Brown, observan sus hallazgos: "Pronto se hizo evidente que muchas de las suposiciones sobre la potencia relativa de los antidepresivos en comparación con el placebo no se basó en datos de los ensayos contemporáneos, sino de una época anterior ". Al revisar los datos con más cuidado, encontraron que" la magnitud de la reducción de los síntomas fue de aproximadamente 40% con antidepresivos y aproximadamente 30% con placebo. "En consecuencia, escriben, se hizo evidente" que la sabiduría convencional del 70% de respuesta con antidepresivos era, en el mejor de los casos, una sobreestimación ".

Ambos estudios indican que las tasas de respuesta al placebo "se han incrementado en los últimos 30 años" (Peciña, et al), de forma que apoyan los hallazgos de un tercer estudio reciente, esta vez realizado sobre analgésicos en la Universidad McGill, Canadá. Según estos investigadores, un aumento en la fuerza del placebo es demostrable y, curiosamente, exclusivo de EE. UU. Dirigido por el Dr. Jeffrey Mogil, un investigador del dolor en McGill, el equipo analizó datos de 84 ensayos de medicamentos para el dolor y descubrió que su efectividad con respecto al placebo se redujo notablemente entre 1993 y 2013. Mientras que los ensayos de la década de 1990 le dieron a la medicación un 27 por ciento de eficacia más alta que el placebo, en 2013 esa brecha se redujo a tan solo el 9 por ciento. Aún más desconcertante, las regiones con datos comparables, como Europa y Asia, no mostraron tal cambio.

"Creo que es realmente una cuestión de qué tan grande y cuánto duran los ensayos, en lugar de una diferencia entre las personas en los países", dijo el Dr. Mogil al Huffington Post. "Pero … [eso es] especulación completa". Un posible factor, señaló Carolyn Gregoire en su informe sobre el ensayo, es que "la gente ha desarrollado mayores expectativas del efecto de un fármaco debido a la creciente fanfarria acerca de los ensayos farmacéuticos". Si eso es cierto, también es probable que se deba a las prominentes campañas publicitarias utilizadas en los EE. UU. para comercializar dichos medicamentos.

Los tres estudios apuntan a un papel intensificado del placebo entre los estadounidenses que participan en ensayos clínicos, incluso como una causa "robusta" de tratamiento neurobiológico.

Esto, a su vez, genera preguntas importantes sobre la forma en que se realizan los ensayos clínicos a gran escala aquí y si los estadounidenses continuarán dando crédito a los tratamientos farmacológicos por los resultados que los investigadores atribuyen cada vez más al placebo solo. Como observó Gregoire, "si el efecto placebo continúa en su trayectoria actual, las compañías farmacéuticas estadounidenses pueden encontrar cada vez más difícil hacer que los consumidores compren nuevos medicamentos".

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Referencias

Khan, A., y WA Brown (2015). "Antidepresivos versus placebo en la depresión mayor: una descripción general." World Psychiatry 14.3, 294-300. (Texto completo)

Fava, M. (2015). "Implicaciones de un Estudio de Biosignature de la Respuesta de Placebo en el Trastorno Depresivo Mayor." JAMA Psychiatry, 1-2. (Texto completo)

Peciña, M., Bohnert, AS, Sikora, M., Avery, ET, Langenecker, SA, Mickey, BJ y Zubieta, JK (2015). "Asociación entre los sistemas neuronales activados con placebo y las respuestas antidepresivas: neuroquímica de los efectos del placebo en la depresión mayor". JAMA Psychiatry, 1-8. (Texto completo)

Tuttle, AH, Tohyama, S., Ramsay, T., Kimmelman, J., Schweinhardt, P., Bennett, GJ, y Mogil, JS (2015). "Aumento de las respuestas de placebo a lo largo del tiempo en los ensayos clínicos de dolor neuropático en EE. UU." Dolor doi: 10.1097 / j.pain.0000000000000333

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