¿Es la desigualdad inmoral?

La igualdad es ética cuando se requiere que las personas satisfagan sus necesidades vitales.

La desigualdad con respecto a los ingresos y la riqueza está aumentando rápidamente en todo el mundo, de acuerdo con muchos estudios. El uno por ciento de la población mundial posee la mitad de su riqueza, y los más ricos obtienen cantidades crecientes de ganancias del crecimiento económico. La brecha entre ricos y pobres ha aumentado dramáticamente en las últimas décadas en países particulares como Estados Unidos y Canadá, y también en países con riqueza y pobreza extremas, como Estados Unidos y el Congo.

¿Pero hay algo moralmente incorrecto con la discrepancia entre ricos y pobres? Según algunas ideologías de derecha, la desigualdad es perfectamente natural. Jugar con esto interferiría ilícitamente con la libertad de las personas. En oposición, las ideologías izquierdistas insisten en que la desigualdad es fundamentalmente injusta, y los gobiernos tienen la obligación de garantizar que todas las personas sean iguales con respecto a lo que se requiere para llevar una vida humana exitosa.

Contra la igualdad

Aquí hay un argumento destinado a mostrar que la igualdad no es el valor moral fundamental que mucha gente cree que es. La desigualdad es natural, porque las personas varían con respecto a las características biológicas, como la altura, la fuerza, la energía y la inteligencia. No hay forma de nivelar a las personas a las mismas habilidades, por lo que deberíamos esperar que algunas personas tengan más éxito acumulando riqueza. Interferir con esta acumulación infringirá los derechos de las personas a libertades fundamentales que incluyen la libertad frente a daños y el derecho a la propiedad. La desigualdad importa solo para un conjunto estrecho de derechos, como la libertad de expresión, la igualdad de oportunidades y la igualdad en el trato legal. La historia muestra que la restricción de tales libertades con el objetivo de una distribución más equitativa de la riqueza produce regímenes totalitarios como la Unión Soviética. Además, tales sociedades controladas tienen un triste historial de lograr el tipo de crecimiento económico que beneficia a todos: una marea creciente levanta todos los barcos. Tales argumentos se pueden encontrar en Letwin (1983).

Hay muchos defectos en esta línea de razonamiento. La oposición a la desigualdad no supone que las personas sean perfectamente iguales en todos los aspectos, como las capacidades físicas. La igualdad no exige la nivelación completa de los ingresos y la riqueza, solo que todas las personas tienen recursos suficientes para garantizar que se satisfagan sus necesidades humanas básicas. Países como Suecia y Canadá han desarrollado programas sociales como los sistemas nacionales de salud que ayudan a satisfacer las necesidades humanas y al mismo tiempo mantienen altos niveles de libertad. Por lo tanto, la libertad y la igualdad no son incompatibles, y se puede lograr un equilibrio razonable sin una coacción indebida. Pero todavía se necesita un argumento sobre por qué la desigualdad es moralmente errónea y, por lo tanto, debe reducirse mediante actividades gubernamentales, como gravar a los ricos. Aquí hay cuatro razones por las cuales la desigualdad es mala.

Razones para querer la igualdad

En primer lugar, la desigualdad con respecto a los ingresos y la riqueza socava la igualdad de oportunidades, que depende en gran medida del acceso a la educación. Los pobres tienden a tener un acceso mucho peor a los recursos educativos, porque viven en barrios peores con peores escuelas. Una de las razones por las cuales Estados Unidos tiene una movilidad social menos ascendente que otros países ricos es que la educación universitaria es mucho más costosa. Entonces, incluso con respecto a lo que supuestamente es un derecho estricto a la igualdad de oportunidades, la desigualdad de ingresos es una preocupación seria.

En segundo lugar, la igualdad ante la ley se ve severamente cuestionada cuando las personas no tienen acceso a una buena representación legal. Las personas adineradas pueden contratar abogados costosos para asegurarse de que sean más propensos a beneficiarse que a perder al tratar con el sistema legal.

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En tercer lugar, las personas necesitan buena salud para funcionar plenamente como seres humanos, y el impacto negativo de la desigualdad en la salud ha sido bien documentado (Pickett y Wilkinson, 2015). El impacto de la desigualdad es en parte que las personas pobres a menudo no pueden pagar los tratamientos médicos. Además, las personas con bajo nivel de jerarquía social tienden a tener menos control sobre sus vidas, lo que lleva a más estrés y enfermedades resultantes y comportamientos no saludables.

En cuarto lugar, la desigualdad conduce a malos efectos sociales, como el aumento de la delincuencia, la falta de cohesión social y la falta de confianza. Numerosas comparaciones internacionales encuentran una fuerte correlación entre la igualdad y los aspectos positivos de la sociedad, como la felicidad y el desarrollo humano (Atkinson, 2015; Milanovic, 2010; Wilkinson y Picket, 2010). La desigualdad entre los países contribuye a la inmigración ilegal, lo que es estresante tanto para los inmigrantes como para los ciudadanos cuyos precarios estados financieros se ven amenazados por mano de obra inmigrante a bajo precio.

Igualdad y la satisfacción de las necesidades vitales

Walzer (1983) y otros escritores han mantenido que la igualdad debe medirse con respecto a la satisfacción de las necesidades, pero ¿cuáles son las necesidades? Las necesidades son mucho más fundamentales que las necesidades, porque las personas pueden adquirir una amplia gama de deseos triviales debido a las peculiaridades individuales y las influencias sociales. Por ejemplo, las personas pueden decir que necesitan un teléfono inteligente, pero sus vidas pueden funcionar bien sin uno. Por el contrario, las necesidades biológicas son cruciales para mantener la vida, por ejemplo, alimentos, agua, refugio, oxígeno y atención médica. ¿Hay también necesidades psicológicas?

Sí. Los psicólogos clínicos Richard Ryan y Edward Deci (2017) han desarrollado una explicación teóricamente sólida y basada en la evidencia de las necesidades psicológicas. Usan criterios estrictos para decidir qué debe contar como una necesidad psicológica básica.

Primero, un factor candidato debe estar fuertemente asociado positivamente con la integridad psicológica, la salud y el bienestar, mientras que su frustración se asocia negativamente con la salud y el bienestar. En segundo lugar, una necesidad debe venir con experiencias y comportamientos específicos que conducen al bienestar humano, en contraste con ideas vagas como la autorrealización de Maslow. En tercer lugar, la hipótesis de una necesidad debería servir para explicar o interpretar fenómenos experimentales relacionados con el trabajo y los apegos personales. En cuarto lugar, las necesidades psicológicas difieren de las necesidades biológicas en que están conectadas con el crecimiento de un individuo, no solo con impulsos para evitar los déficits. En quinto lugar, las necesidades son variables causales que, cuando se satisfacen, conducen a resultados positivos y cuando se frustran conducen a resultados negativos, como la enfermedad. Seis, las necesidades psicológicas básicas son las que operan universalmente, a través de miles de culturas humanas. En conjunto, estos seis criterios sirven para distinguir las necesidades psicológicas básicas de las caprichosas.

Ryan y Deci usan estos criterios para respaldar los reclamos por la existencia de tres necesidades psicológicas fundamentales: autonomía, relación y competencia. La autonomía es la necesidad de autorregular las propias experiencias y acciones. Esta necesidad respalda diversas libertades y derechos humanos, porque las personas sufren sin la capacidad de controlar gran parte de sus propias vidas. Sin suficientes recursos financieros, las personas no pueden elegir cómo manejar sus propias vidas. La falta de ingresos puede obligar a las personas a trabajar por salarios bajos en condiciones peligrosas.

Sin embargo, el derecho a la libertad es limitado porque otras personas también tienen derecho a la libertad, y porque las personas tienen otras necesidades además de la autonomía.

La necesidad de relacionarse se refiere a sentirse socialmente conectado, como pertenecer a un grupo social, ser cuidado por otros y ser tratado como significativo. La vinculación respalda los derechos relativos a la posibilidad de asociarse con varios grupos y de tomarse en serio en lugar de sufrir discriminación por motivo de sexo, raza, etnia, orientación sexual o identidad de género. La falta de dinero puede disminuir la satisfacción de la necesidad de relación, cuando provoca tensiones en las personas que dificultan el sustento de las buenas relaciones. Por ejemplo, las familias sufren cuando los padres carecen de ingresos suficientes para cuidar de sí mismos y de sus hijos.

La tercera necesidad básica es la competencia, que cubre las necesidades de las personas para sentir efectividad, dominio y operación efectiva dentro de sus contextos de vida importantes. La gente debe ser capaz de esforzarse y lograr. La competencia se frustra cuando los desafíos son demasiado difíciles o cuando los sentimientos de dominio se ven disminuidos por una crítica excesiva. Si las personas son desiguales con respecto a la satisfacción de la necesidad básica de competencia, entonces no pueden desarrollarse plenamente como seres humanos. Las rígidas jerarquías sociales en materia de ingresos y riqueza hacen que las personas sean muy inseguras en sus relaciones laborales, lo que les impide obtener los beneficios de los logros que señalan la competencia. Cuando la desigualdad conduce a un desempleo sustancial, las personas sufren la falta de dinero y la falta de logros laborales.

Por lo tanto, es incorrecto tener sociedades que interfieran con la satisfacción de las necesidades de autonomía, relación y competencia.

Un crítico podría responder: ¿por qué debería preocuparme por las necesidades de otras personas? La respuesta corta es porque no eres un psicópata y eres capaz de cuidar empáticamente a otras personas además de ti. Una respuesta más completa está en Thagard (2018).

Soluciones

Hay muchas iniciativas sociales que se ocupan de estos efectos negativos de la desigualdad en la satisfacción de las necesidades. Los impuestos sobre el ingreso y la riqueza se pueden usar para reducir las enormes brechas entre ricos y pobres, y para apoyar programas sociales que aseguren que todas las personas tengan los medios para satisfacer sus necesidades biológicas y psicológicas. El objetivo no es hacer que los ricos tengan menos dinero para gastar en sus necesidades, sino más bien garantizar el bienestar de las personas en los peldaños más bajos de la sociedad que necesitan ayuda con alimentos, vivienda y atención médica, así como con autonomía, relación, y competencia.

Una forma innovadora de reducir la igualdad es utilizar los impuestos para proporcionar a todos los miembros de la sociedad un ingreso básico, lo que garantiza que las personas puedan atender sus necesidades biológicas vitales sin pruebas burocráticas ni interferencias. Los proyectos piloto ya están en marcha en Canadá y otros países. El apoyo para tales programas proviene no solo de la izquierda, sino también de conservadores que ven el ingreso básico como una alternativa más eficiente y menos controladora a las operaciones de bienestar tradicionales.

Una forma más establecida de superar la desigualdad, tanto social como económica, es instituir leyes que prohíban la discriminación basada en factores como el sexo, la religión, la raza, la etnia y la orientación sexual. En 2017, el Parlamento canadiense modificó las leyes para ampliar los derechos y libertades a fin de evitar la discriminación basada en la identidad de género. Las leyes contra esos malos tratos están moralmente justificadas porque la discriminación impide que las personas satisfagan sus necesidades de autonomía, relación y competencia.

En resumen, la desigualdad es moralmente incorrecta cuando impide que las personas satisfagan sus necesidades básicas, tanto biológicas como psicológicas.

Referencias

Atkinson, AB (2015). Desigualdad: ¿Qué se puede hacer? Cambridge, MA: Harvard University Press.

Letwin, W. (Ed.) (1983). Contra la igualdad Londres: Macmillan.

Milanovic, B. (2010). Los que tienen y los que no tienen: una historia breve e idiosincrásica de la desigualdad global. Nueva York: libros básicos.

Pickett, KE, y Wilkinson, RG (2015). Desigualdad de ingresos y salud: una revisión causal. Social Science & Medicine, 128, 316-326.

Ryan, RM, y Deci, EL (2017). Teoría de autodeterminación: necesidades psicológicas básicas en motivación, desarrollo y bienestar. Nueva York: Guilford.

Thagard, P. (2018, otoño). Filosofía natural: de los cerebros sociales al conocimiento, la realidad, la moralidad y la belleza. Oxford: Oxford University Press.

Wilkinson, RG, y Pickett, K. (2010). El nivel de espíritu: ¿Por qué una mayor igualdad fortalece a las sociedades? Nueva York: Penguin.

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