¿Es el mundo moderno más violento?

Si sangra, conduce es una perogrullada de cobertura de noticias. Todos simpatizamos con las víctimas de la violencia sin sentido y sus familias, porque sabemos que podríamos haber sido nosotros y nuestras familias. Sin embargo, nuestro mundo nunca ha sido menos violento, excepto en los medios noticiosos y el entretenimiento.

Este sesgo periodístico tiene dos efectos adversos. Primero, hace que los adictos a las noticias se preocupen indebidamente. En segundo lugar, alienta a los asesinos de alboroto dándoles instantáneamente "celebridad".

La cobertura mediática explota nuestra simpatía y empatía para las víctimas, elevando nuestra sensación de peligro desproporcionada a la amenaza real. Por supuesto, también se alimenta del impacto de lugares aparentemente seguros que se violan, como iglesias

Creencia en un mundo violento

Mientras que el mundo es mucho menos violento hoy que en cualquier otro momento de la historia o prehistoria, ese hecho se nos escapa gracias a nuestra dieta diaria de carnicería periodística. La probabilidad mundial de morir en un ataque terrorista es infinitesimal de menos de uno en un millón por año (1). Este riesgo es aproximadamente tres veces menor que en los años ochenta. Sin embargo, los encuestados creen que el riesgo ha aumentado (2), un fenómeno que puede atribuirse a la amplia cobertura de ataques terroristas espectaculares, como los ataques de Al Qaeda del 11 de septiembre de 2001.

Se puede hacer una observación similar sobre el miedo al crimen violento. Las tasas de homicidios en la Europa occidental hoy en día son aproximadamente una cuadragésima de lo que eran en el siglo XIV (1). Las tasas de homicidios en los EE. UU. Son aproximadamente cuatro veces más altas que en Europa, pero son sustancialmente más bajas que durante el período colonial. Además, las tasas de homicidios hoy en día son solo la mitad de lo que eran en 1990, un punto que se pierde fácilmente si a uno le gusta ver las noticias de televisión.

El miedo exagerado al crimen y al terrorismo puede tener consecuencias muy perjudiciales para nuestra salud y bienestar. Si tememos volar a algún destino debido al terrorismo y optamos por conducir, nuestro riesgo de morir aumenta mucho porque volar es mucho más seguro que conducir (2). Del mismo modo, el miedo exagerado a los delitos violentos puede inhibir la marcha y el ejercicio, con consecuencias de salud muy perjudiciales. Por supuesto, esos temores contribuyen a la ansiedad y la depresión clínicas. Un periodismo más equilibrado puede salvar vidas y contribuir a la felicidad. Tal como están las cosas, el enfoque "si-sangra-conduce" puede en realidad contribuir a los peores actos de violencia.

Reforzando la terrible violencia

Uno de los mayores problemas sobre la cobertura desproporcionada de la violencia sin sentido es que muchos maníacos homicidas anhelan publicidad. Este hecho surgió en relación con los asesinatos del zodíaco de los años 60 y 70, cuando un asesino en serie jugó sardónicos juegos de gato y ratón con las autoridades a través de mensajes publicados en periódicos.

Los medios de comunicación de hoy en día son demasiado sofisticados como para caer en una manipulación tan flagrante, pero la verdad es que hacer algo realmente horrible sigue siendo un método garantizado para alcanzar la fama instantánea o infamia (una distinción que a menudo parece poco clara).

Los peores asesinos de alboroto reciben varios días de atención mediática concentrada, un resplandor tan brillante que los expertos en mercadotecnia de grandes compañías, como American Airlines, no pueden resistirse a entrar en acción (ofreciendo una beca en nombre del pastor asesinado). Al final de sus lamentables vidas, los asesinos pueden reflejar que su crimen fue tan grande que le tomó al Presidente de los Estados Unidos consolar a las víctimas.

Fuentes

1 Pinker, S. (2011). Los mejores ángeles de nuestra naturaleza: por qué la violencia ha disminuido. Nueva York: Viking Penguin.

2 Mueller, J. (2006). Exagerado: cómo los políticos y la industria del terrorismo inflan las amenazas a la seguridad nacional y por qué las creemos. Nueva York: Free Press.

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