Empatía negativa

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Empatía significa la capacidad de 'sentirse con' otras personas, de sentir lo que están experimentando. Significa ir más allá del egocentrismo y entrar en el espacio mental de los demás. Y a este respecto, creo que la empatía es una de las cualidades humanas más importantes y beneficiosas.

La empatía niega la crueldad y la explotación. Es muy difícil dañar a otra persona si puede sentir el sufrimiento que puede estar causándole. Retrocedes de su experiencia de sufrimiento de la misma manera que retrocedes ante tu propio sufrimiento. De hecho, normalmente uno siente un fuerte impulso para aliviar su sufrimiento. De esta manera, la empatía es la raíz de la mayor parte del comportamiento que asociamos con la "bondad". Es la raíz de la compasión y el altruismo, el auto sacrificio y la caridad.

¿Pero es posible tener demasiada empatía? Si nos 'sentimos con' otras personas, ¿es posible para nosotros quedarnos abrumados por sus sentimientos, especialmente si están experimentando estados negativos?

Este es un problema muy real, que muchos de nosotros experimentamos de vez en cuando. Podría llamarse "empatía negativa": un estado de ser tan sensible a las experiencias de otras personas que nos abrumamos por su sufrimiento, hasta el punto en que comenzamos a sufrir nosotros mismos. La empatía negativa es una forma extrema de "contagio emocional", en la cual el contagio se vuelve tan intenso que nuestra salud emocional y psicológica se ve gravemente afectada.

Recuerdo haber experimentado este estado con fuerza cuando viajé por la India hace unos 25 años. La pobreza y la miseria en las grandes ciudades me sorprendió. Vi a miles de niños malnutridos, innumerables personas sin hogar, muchos casos de enfermedades como la lepra y el raquitismo que eran prácticamente desconocidos en el opulento mundo occidental, innumerables mendigos y personas gravemente enfermas o inconscientes (o incluso muertas) simplemente tendidas en la calle … Otros viajeros occidentales que encontré no parecían estar afectados, pero ver tantas dificultades y sufrimientos me deprimió profundamente. No podía relajarme ni dormir bien, y sentía una fuerte sensación de culpabilidad, que era un occidental acomodado que estaba aleteando en su lucha por la supervivencia.

Podrías hacer una analogía aquí con la percepción. En general, es una experiencia positiva cuando nuestras percepciones se vuelven más intensas. El mundo que nos rodea se vuelve más vivo y bello. Pero en ciertas situaciones, nos es posible percibir demasiado y sentirnos abrumados por un bombardeo gigante de impresiones sensoriales. Esto a veces es informado por personas que han sido diagnosticadas con esquizofrenia, que perciben las cosas con tanta intensidad y con tanto detalle que se vuelven casi amenazantes, y les resulta imposible concentrarse en tareas prácticas, o pensar con claridad. La empatía negativa es así, pero en términos de sentimiento.

Cómo lidiar con la empatía negativa

¿Pero significa esto que deberíamos regular y racionar nuestra empatía, o incluso retenerla? Algunas personas toman este enfoque, especialmente aquellos que han sido emocionalmente heridos anteriormente en sus vidas. Debido al riesgo de empatía negativa, se cierran al sufrimiento de otras personas, construyen una armadura alrededor de ellos mismos, para minimizar el riesgo de un mayor daño emocional.

Pero como he dicho, la empatía es una de las capacidades más preciosas y nobles de los seres humanos, por lo que sería absurdo que la reprimamos. Y no debería haber necesidad de que lo suprimamos, si tomamos el enfoque correcto. No es inevitable que el sufrimiento de otras personas nos perturbe. Es posible que seamos total y profundamente empáticos, sin sufrir ningún posible efecto negativo.

Lo más importante es no 'agarrarse' al sufrimiento ajeno o identificarse con él. Deberíamos permitir que el sufrimiento de otras personas fluya a través de nosotros como un río, sin aferrarse a él, y creando historias relacionadas con él. Podemos ser afectados por esto en el momento en que lo experimentamos, y responder a él de la manera apropiada (con suerte a través del altruismo) pero luego dejarlo pasar.

Esto es bastante difícil de hacer, pero no es diferente de cómo deberíamos responder idealmente a nuestra propia experiencia. Cuando experimentamos dolor emocional como individuos, a menudo cometemos el error de aferrarnos a él. Por ejemplo, si tenemos una experiencia que es embarazosa o decepcionante, a menudo reflexionamos sobre ella durante mucho tiempo después. Y mientras reflexionamos, la experiencia nos hiere más profundamente y acumulamos más resentimiento e ira. Pero, por lo general, si no nos apegamos a la experiencia, el daño emocional se cura bastante rápido. Se apega e identifica con la experiencia que produce la mayor parte del dolor.

Y esto se aplica al sufrimiento de otras personas también. Es importante para nosotros mantener un lugar de estabilidad, donde podamos "sentirnos" con otras personas, sin que nos perturbe su sufrimiento. Esto no significa ser distante o distante. Significa estar íntimamente involucrado en las vidas de otras personas, pero al mismo tiempo no estar inmerso en ellas.

Y de manera significativa, esto realmente nos hace mucho más capaces de responder efectivamente al sufrimiento de otras personas. Idealmente, la empatía conduce al altruismo: actos benevolentes que ayudan a aliviar el sufrimiento de los demás. Pero la empatía negativa puede crear tal estado de discordia y confusión que no podamos actuar de esta manera.

Entonces, 'sentirse con' no necesariamente significa 'sufrir con' los demás. Y cuanto menos nos suframos, mejor podremos responder al sufrimiento.

Steve Taylor PhD es profesor titular de psicología en la Universidad de Leeds Beckett, Reino Unido. Él es el autor de Back to Sanity. www.stevenmtaylor.com

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