El pollo o el huevo? ¿Es un pájaro un pájaro o un dinosaurio?

A clutch of Troodon eggs from Montana

¿Quién sabía que un nido de dinosaurio podría revelar tanto?

A veces llega un descubrimiento científico que es irresistible porque es simplemente muy divertido. "Es la vieja pregunta: ¿qué fue primero, la gallina o el huevo?", Dice David Varricchio de la Universidad Estatal de Montana. Trabajando con los colegas del estado de Montana Frankie y Robert Jackson y Darla Zelinketsky de la Universidad de Calgary, Varricchio publicó recientemente nuevos y convincentes hallazgos sobre el comportamiento reproductivo de los dinosaurios en la revista Paleobiology.

Hasta 1979, el mundo científico no sabía mucho sobre los huevos de dinosaurio y sabía aún menos sobre los patrones reproductivos de los dinosaurios. Ese fue el año en que Jack Horner (también de la Universidad Estatal de Montana) y Robert Makela (que no tiene afiliación universitaria) llegaron a los titulares informando que habían encontrado nidos de dinosaurios que contenían huesos de dinosaurios y cáscaras de huevo en Montana. La especie de dinosaurio se llamaba Maiasaura peeblesi , que significa "buena madre dinosaurio encontrada por la familia Peebles". Horner y Makela pudieron mostrar cuatro cosas notables.

Primero, los dinosaurios no solo pusieron huevos, sino que pusieron huevos en nidos dentro de nidos recogidos. Dos, los nidos estaban salpicados en un área grande, separados por el cuerpo de una madre-dinosaurio. Estas eran áreas de anidación comunales, como las que se ven hoy en día entre aves como flamencos y pingüinos. En tercer lugar, las "buenas madres" se ocuparon de la crianza de los hijos, porque los huesos de los dinosaurios bebé eran un poco más viejos que las crías, lo que indica que permanecieron en el nido durante un tiempo y debieron haber sido alimentados por sus madres. Esta es la razón por la cual los nidos tenían que ser del tamaño de un adulto de un adulto, lejos del siguiente: evitar el robo de plantas traídas a un grupo de bebés dinos por la madre de otro grupo. Finalmente, la mezcla de nidos frescos y envejecidos mostró que los sitios de anidación se usaron una y otra vez. Los dinosaurios practicaron la fidelidad del sitio.

Este descubrimiento fue uno de los que transformó los estudios de dinosaurios en el apasionante campo de la biología de los dinosaurios.

Desde entonces, los nidos de dinosaurios puestos por una amplia gama de especies han aparecido. Unos años después del descubrimiento del sitio de anidación de Maiasaura en Montana, Horner y otros informaron sobre las garras de los huevos pertenecientes a un dinosaurio carnívoro, Troodon.

Sin embargo, las cosas eran diferentes en los nidos de Troodon . La falta de pisoteo y la escasez de huesos de dinosaurios jóvenes pero post-crías en los nidos sugirieron que los troodones nacieron más maduros que los maiasaurios. Los estudios de esqueletos embrionarios en huevos no eclosionados confirmaron la idea de que los troodones abandonaron el nido inmediatamente después del nacimiento, a diferencia de los maiasaurios que comen plantas.

Al principio, nadie detectó ningún signo de atención parental en los nidos de Troodon . Horner y sus colegas sugirieron que Troodon podría haber puesto sus huevos en una orientación parcialmente enterrada, y luego los cubrieron con materia vegetal en descomposición que produciría algo de calor y protegería a los huevos de las grandes fluctuaciones de temperatura. Esto es lo que hacen los cocodrilos y aves inusuales como los pavos arbustivos grandes (y muy similares a los dinosaurios) en Australia. No se sientan en nidos, no alimentan a las crías, simplemente depositan sus huevos en condiciones favorables, los complementan con un buen montón de hojarasca y continúan su camino alegremente.

Los nidos de Troodon contienen hasta 24 huevos, pero, como los huevos de gallina que compras en la tienda, los huevos de dinosaurio no son simétricos. Tienen un extremo grueso y un extremo angosto y siempre están dispuestos en el nido con el extremo angosto hacia abajo. Al igual que los huevos de gallina, los huevos de dinosaurio también tienen poros que permiten el intercambio de gas y vapor de agua mientras se desarrolla el embrión. Pero el número, el tamaño y la ubicación de los poros reflejan los hábitos de anidación. Los cocodrilos y las aves que entierran sus huevos y los dejan completamente cubiertos tienen muchos poros grandes, para permitir el intercambio de gases en un entorno cerrado. Las aves que crían sus huevos tienen menos poros en sus huevos; el intercambio de gases es más fácil en un entorno abierto y se debe retener suficiente agua dentro del huevo para evitar que se seque.

Los huevos de Troodon mostraron algunas características fascinantes. Cuando se encontraron nidos enteros, los sedimentos que cubren el extremo inferior (angosto) de los huevos difieren de los que cubren la parte superior, lo que indica que los huevos estaban al menos parcialmente enterrados en la postura pero que lo que sea que cubra la parte superior del nido ) fue diferente. Varricchio y su equipo estudiaron el tamaño de los poros y su ubicación en las garras intactas de los huevos de Troodon . El equipo de esposa y esposo Frankie y Bob Jackson analizaron minuciosamente secciones delgadas de las cáscaras de huevo, contando los poros y calculando la porosidad. Llegaron a la conclusión de que la capacidad general de pérdida de agua a través de la cáscara de huevo era muy baja. Además, los poros se concentraron en el extremo superior de los huevos, que estaban en un ambiente más abierto que el fondo (enterrado) de los huevos.

Incluso si el cuidado post-neonato de los troodones fue limitado, se dedicó el cuidado parental de los troodones atados a huevos.

Y, como señala Varricchio, meditar en Troodon , un miembro del grupo que finalmente dio origen a las aves, significa que este comportamiento se originó millones de años antes de que las aves evolucionaran. Ya no hay mucho lugar para la duda: el huevo fue primero.

The egg came first

Un solo huevo Troodon tiene muchos secretos

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