El miedo puede hacerte creer que lo peor sucederá. ¿Cómo?

¿Cómo sería vivir en un mundo en el que todo lo que imaginaste se hiciera realidad? Tu mundo fue una vez así. Hasta alrededor de los tres años, los niños experimentan la imaginación como si fuera real. El teórico psicológico Peter Fonagy llama a este estado -en el que la imaginación y la percepción se experimentan como si fueran lo mismo- "equivalencia psíquica".

Piense en un niño de cuatro y dos años jugando juntos. El niño mayor dice: "Hagamos de cuenta que estamos en la jungla". Hay leones y tigres. Intentarán atraparnos y comernos. Mira. ¡Hay uno! ¡Él nos persigue! ¡Correr!"

Para fingir, un niño debe ser consciente de sus procesos mentales para percibir una diferencia entre lo que imagina y lo que percibe. Consciente de "inventarlos", el niño mayor sabe que los depredadores no son reales. El niño más pequeño también creó los animales. Pero, aún sin estar al tanto de sus procesos mentales, los leones y tigres en su mente son tan amenazantes como un verdadero depredador para su compañero de juegos más viejo. Aterrorizado, él corre para que su madre salve su vida.

Cuando mi hija era muy pequeña, me dijo que no podía dormir por una pantera en el armario. Le dije que no había pantera. Ella estaba segura de que estaba allí. Busqué en el armario mientras ella miraba. Le dije: "Mira, no pantera". Ella insistió en que todavía estaba allí. Ella salió de la cama y revisamos el armario juntos. Pero, cuando regresó a la cama, dijo: "Todavía está allí." Finalmente, y no sé de dónde vino esta idea, le dije: "¿Te gustaría que la pantera se acurrucara contigo en la cama?". Sonrió. "Eso estaría bien", respondió ella.

Para mí, la pantera era imaginaria. Para ella, la pantera era real. En el armario, era amenazante. En sus brazos, cálida y tierno, la consoló. Ella se durmió. Tal es el mundo de equivalencia psíquica de un niño.

Alrededor de la edad de tres años, comenzamos a observar y pensar en nuestros propios procesos mentales. Esta capacidad, llamada metacognición o función reflexiva, nos permite distinguir la imaginación de la percepción. Nos permite reconocer que lo que se tiene en la mente puede ser diferente de lo que es real en el entorno. Como adulto, el estrés puede desactivar la función reflexiva. Cuando lo hace, el adulto retrocede instantáneamente, pero sin saberlo, a la equivalencia psíquica infantil.

La función ejecutiva saludable se ocupa de la probabilidad. Para estimar el resultado de un curso de acción, la función ejecutiva debe producir una representación mental interna del entorno físico externo junto con sus riesgos y recompensas. Además de navegar por el entorno, para tratar bien con otras personas, debemos generar una representación interna factible de lo que tienen en mente.

En la equivalencia psíquica, a medida que la mente pasa de la percepción a la imaginación, ya no produce una representación precisa del entorno. Dejamos de experimentar lo que está en la mente como una representación del entorno físico . Experimentamos erróneamente nuestra representación mental distorsionada del entorno como el entorno físico.

Cuando las hormonas del estrés causan equivalencia psíquica durante el vuelo, lo que tememos que ocurra se experimenta como si sucediera. Por ejemplo, el miedo a que el avión pueda caer se transforma por la equivalencia psíquica en terror de que el avión está cayendo del cielo.

Al planear volar, los pensamientos de chocar pueden entrar en la mente. Para algunos, el bloqueo es demasiado improbable para merecer una consideración seria. Otros, sin embargo, no pueden dejar de lado los pensamientos basados ​​en la improbabilidad. Para dejar de lado tales pensamientos, la seguridad debe ser absoluta; el resultado debe ser cierto; de lo contrario, deben tener el control o poder escapar. Aunque conducir es menos seguro físicamente, se siente más seguro emocionalmente; ofrece una sensación de control al volante. Si hay un accidente, el escape parece posible. La persona puede imaginarse alejarse de un accidente automovilístico. Pero no un accidente aéreo.

Con las imágenes de su propio avión estrellándose firmemente en mente, la amígdala libera hormonas del estrés. Aunque la persona está haciendo estas imágenes, cuando las hormonas del estrés han cerrado la función reflexiva, estas escenas se experimentan, no como conjeturas, sino como algo que seguramente sucederá.

La expectativa del viajero fóbico basada en la equivalencia psíquica es muy diferente de la expectativa basada en la probabilidad. Para representar con precisión la probabilidad, imagine una valla publicitaria de carretera dividida en cuarenta y cinco millones de cuadrados, un milímetro por un milímetro. Uno de los cuadrados se tacha para representar el bloqueo. Ese cuadrado está rodeado por 44.999.999 cuadrados sin marcar. Un cuadrado ennegrecido rodeado por 44,999,999 cuadrados sin marcar es una representación mental precisa de lo que una persona debe esperar cuando considera tomar un vuelo. (Detalles en este blog en Psychology Today.

La representación mental de la persona ansiosa de una probabilidad de desastre del cien por ciento desencadena la liberación de hormonas del estrés. Las hormonas obligan a la persona a permanecer enfocada en lo que se visualiza. Esto, a su vez, desencadena la liberación de más hormonas del estrés. Si la función reflexiva es vulnerable, este círculo vicioso rápidamente causa la equivalencia psíquica. Cada amenaza vívidamente imaginada, como la pantera en el armario, se vive como una amenaza para la vida.

La excitación, el miedo y el peligro son diferentes. La respuesta normal a la excitación es la curiosidad. El miedo se desarrolla solo si se identifica alguna amenaza. Pero, en el TEPT y en la fobia, los tres están soldados entre sí. Si la equivalencia psíquica tiene lugar como excitación, miedo y creencia de que el peligro se experimenta simultáneamente, los tres se fusionan. A partir de entonces, la excitación automáticamente desencadena el miedo, y el miedo se acepta automáticamente como una prueba de peligro que pone en peligro la vida. Por lo tanto, cuando las hormonas del estrés son liberadas por los pensamientos de volar, la mente es conducida directamente al peligro mortal. La persona "simplemente sabe" que si vuelan, su avión se bloqueará. Los comentarios publicados por un volante ansioso en www.fearofflyingmessageboard.com son un ejemplo.

Soy ingeniero. Por lo general, no creo en la idea de que alguien pueda predecir el futuro, sin embargo, mi miedo satura mi lógica y ahora creo que mi intuición me está salvando de la muerte. Unos días antes del vuelo, puedo ver / sentir lo que sucederá. Voy a estar en un vuelo que se bloqueará. Las cosas me hacen pensar que voy a estar en un vuelo que se bloqueará. Puede ser cualquier cosa que aparezca en mi teléfono, un artículo, etc. Por ejemplo, el programa de televisión "Why Planes Crash". Sé que este programa llega mucho, pero creo, 'Oh, estoy viendo esto porque mi ¿El avión se va a estrellar? "Entiendo que estas historias y programas de televisión están por ahí, pero por alguna razón antes de mis vuelos, adquieren un significado completamente nuevo.

Hace más de cien años, dos psicólogos de Harvard, John Dodson y Robert Yerkes, descubrieron que los altos niveles de la hormona del estrés hacen que algunos procesos mentales se detengan. Uno de los procesos vulnerables es la función reflexiva, definida por Fonagy y sus asociados en Affect Regulation, Mentalization, and the Development of the Self , como mirar hacia adentro al propio procesamiento mental. La función reflexiva examina nuestra visión de la realidad. Detecta la diferencia entre imaginación y percepción. El ojo físico percibe la hierba como verde. El ojo de la mente puede imaginar hierba de cualquier color. Por lo general, percibimos las diferencias entre la percepción y la imaginación. Cuando las hormonas del estrés fuerzan la función reflexiva fuera de línea, nos deslizamos, completamente sin saberlo, hacia la equivalencia psíquica. La imaginación por el ojo de la mente se confunde con la percepción del ojo físico.

Tengo una mente de pensamiento racional y lógica el 99.99% del tiempo. Entiendo cómo ver lo que me rodea y saber que estoy a salvo, cómo funciona un avión, etc., pero mis emociones me atrapan y me hacen pensar de manera irracional y me hago creerlo antes y durante un vuelo.

No todos poseen una fuerte función reflexiva. Las personas con una función reflexiva bien desarrollada miran hacia adentro, conocen procesos mentales, saben que su "toma" de la realidad es falible, y entienden que se necesita una crítica constante si lo que está "aquí dentro" en la mente es representar con precisión lo que es " allá afuera "en el mundo que los rodea. La fuerte función reflexiva, según Fonagy, es una "adquisición del desarrollo duramente ganada" que "surge de la experiencia interpersonal". Si la función reflexiva es robusta, la equivalencia psíquica ocurre solo cuando los niveles de la hormona del estrés son bastante altos.

Si una persona que mira hacia adentro menos, la función reflexiva es más débil y más vulnerable a las hormonas del estrés. Cuando está libre de estrés, la persona no confunde la imaginación con la percepción. Pero, cuando la función reflexiva no es el punto fuerte de una persona, la distinción entre imaginación y percepción se pierde con un aumento relativamente leve en el nivel de la hormona del estrés.

Desde el punto de vista de alguien que los observa, la persona no solo se desliza hacia la equivalencia psíquica; es como un interruptor se ha volteado. Hace un momento, tenían sentido. Ahora están diciendo cosas que están fuera de lugar sin conciencia de la distorsión.

Esperando en el área de abordaje, me encontré con el capitán. Olía a humo de cigarrillo. Fumar es un riesgo de ataque al corazón. Él va a tener un ataque al corazón y morirá en mi vuelo.

Desde su propio punto de vista, su "toma" de la realidad es infalible. Ellos son simplemente correctos. Si otros lo ven de otra manera, están equivocados. Con la autorreflexión completamente ausente, no están conscientes de que están en un estado de equivalencia psíquica.

Fonagy sugiere que las personas con buena autoestima pueden tener tantos pensamientos negativos sobre sí mismos como las personas con baja autoestima. La diferencia en la autoestima puede deberse a la facilidad con la que se produce la equivalencia psíquica. Cuando un pensamiento negativo de la autoimagen viene a la mente, desencadena hormonas del estrés. Si la función reflexiva es débil, la equivalencia psíquica provoca la aceptación del pensamiento negativo como un hecho. Por otro lado, una persona no propensa a la equivalencia psíquica consideraría el pensamiento como una mera conjetura.

Si aplicamos esta dinámica para volar, un viajero ansioso puede no tener más pensamientos de chocar que un aviador confiado. La diferencia fundamental es la fuerza de su función reflexiva. Cuando el pensamiento "¿y si algo sale mal en mi avión?" Libera hormonas del estrés, la función reflexiva débil colapsa; la equivalencia psíquica transforma la preocupación en catástrofe. El pensamiento catastrófico típico de la fobia puede deberse a una función reflectante débil. Cuando la función reflectante débil se desvanece, lo que otros descartan como altamente improbable es visto como probable. Lo que otros consideran una pequeña posibilidad se siente seriamente amenazante. Si la función reflexiva es muy vulnerable a las hormonas del estrés, en lugar de desvanecerse, colapsa. La equivalencia psíquica se vuelve total y traduce el mero pensamiento de desastre, sin importar cuán remoto sea, en cierto desastre.

Si una persona que normalmente no desea un vuelo seguro, me desea un vuelo seguro, sé que suena raro, pero en mi cabeza me pregunto por qué lo dicen esta vez y no todas las otras veces. Ilógico / irracional, lo sé. También me parece una locura, pero días antes de un vuelo, supongo que no estoy pensando racionalmente.

La persona que cae precipitadamente en equivalencia psíquica tiene "panteras en armarios" en todas partes. Cuando la imaginación se enmascara como realidad, la vida puede ser una pesadilla despierta. "La equivalencia psíquica", dice Fonagy, "puede causar angustia intensa, ya que la proyección de la fantasía en el mundo exterior puede ser aterradora".

La equivalencia psíquica hace que los voladores ansiosos experimenten el vuelo como un evento que amenaza la vida tras otro. Durante el despegue, crea la creencia de que los pilotos no pueden obtener la potencia suficiente para que el avión despegue. Una vez en el aire, el avión parece subir demasiado y por lo tanto puede caer al suelo. Cuando la potencia del motor se reduce durante la reducción de ruido de rutina, los motores parecen haber fallado. El mareo al reducirse la velocidad de ascenso provoca la creencia de que el avión está cayendo.

La equivalencia psíquica puede hacer que un aumento inducido por el estrés en la actividad del corazón sea igual a un ataque al corazón. Una hormona del estrés producida por la necesidad de respirar más rápido que es posible se puede experimentar como asfixia. Los cambios en la autoconciencia se experimentan como control o enloquecimiento.

Y probablemente lo peor, creo que si supero mi miedo a volar, le he dado permiso al vuelo para equivocarme.

¿Qué podemos hacer? Dos cosas. Una es trabajar en el fortalecimiento de la función reflexiva. Hacerlo es una lucha. Recuerde, Fonagy dijo que la función reflexiva es una "adquisición de desarrollo duramente ganada"

A. Mirando hacia atrás en su mente cuando está estresado, ¿sabe ahora que no estaba criticando lo que estaba en su mente? ¿Puedes ver ahora que lo que aceptaste como real puede no haber sido real?

B. Mirando hacia atrás, ¿sabe ahora que, aunque la excitación causó un aumento en la frecuencia cardíaca, la frecuencia cardíaca fue considerablemente menor que cuando se practicaba deportes o ejercicios en el gimnasio, y por lo tanto no era una amenaza?

C. Mirando hacia atrás, ¿sabe ahora que la excitación causó cambios psicológicos temporales que, independientemente de lo que pensara en ese momento, no significaba que se estuviera volviendo loco o perdiera el control?

D. Mirando hacia atrás, ¿ahora sabe que sus pensamientos son falibles, y la creencia de que su vuelo se estrellaría fue el resultado de pensamientos aceptados al pie de la letra?

E. En este punto, ¿reconoce que sus pensamientos, creencias, miedos y expectativas no tienen ningún efecto en un vuelo, ya sea suyo o de otra persona?

F. Aunque la excitación es solo excitación, está tan estrechamente ligada al miedo y a la creencia de que existe el peligro de que la excitación, el miedo y el peligro parezcan lo mismo. En su vida cotidiana, cuando se produce la excitación, ¿puede darse cuenta un momento antes de que se convierta en miedo? Y, ¿puedes notar una brecha antes de que el miedo sea igual al peligro?

G. Debido a que algo terrible le ha sucedido a alguien, en algún momento, incluso años atrás, la equivalencia psíquica de lo que le sucede a ellos se acepta como si fuera, no solo una posibilidad remota, sino una probabilidad o casi una certeza si vuelan.

Sé que esto es extremadamente improbable. Lo entiendo completamente. Pero, hay personas que han subido a aviones que sufrieron un accidente o problema, por lo que es posible que esta también sea mi experiencia.

Reconocer el lenguaje que justifica la equivalencia psíquica: las palabras

  • "hacer"
  • "hizo"
  • "podría"
  • "es"
  • "todo el tiempo"

Los aviadores ansiosos legitiman su miedo diciendo: "Los aviones caen del cielo. Desaparecen sin dejar rastro. Pasa todo el tiempo. Podría sucederle a mi vuelo ". Pero usando este lenguaje, la improbabilidad se convierte en posibilidad; la posibilidad se convierte en probabilidad; la probabilidad se vuelve casi segura; y en algunos casos cerca de la certeza se convierte en creencia de que sucederá.

En cuanto a la pantera, mi hija podría haber dicho: "Pero podría suceder". Las panteras existen. Los animales escapan del zoológico. Sucede todo el tiempo . Si una pantera escapó del zoológico, podría esconderse en mi armario ".

H. Piense en la función ejecutiva como su "CEO interno". El trabajo de su CEO interno no es determinar qué podría suceder. Lo que podría pasar es irrelevante por dos razones. Primero, casi cualquier cosa podría suceder. En segundo lugar, ninguna criatura puede sobrevivir si evita toda actividad en la que algo malo "podría" suceder. La criatura no podría comer ni dormir. Algunos alimentos pueden causar la muerte. Dormirse puede significar no ser consciente del peligro.

El trabajo de su CEO interno es una predicción hábil. Las funciones ejecutivas existen para predecir lo que es probable y lo que no es probable que suceda, y para determinar su comportamiento en consecuencia.

Ahora que ves cómo las excursiones a la equivalencia psíquica están incorrectamente justificadas por lo que podría suceder, ¿puedes renunciar a la idea de que lo que experimentaste en la equivalencia psíquica está justificado?

I. La equivalencia psíquica es como la esquizofrenia temporal. Una persona que padece esquizofrenia tiene más probabilidades de recuperarse si puede reconocer que lo que experimentaron durante un estado esquizofrénico fue autogenerado. Por ejemplo, la voz que escuchan y creen que es la de otra persona fue autogenerada.

Del mismo modo, es más probable que una persona que sufre pensamientos de su avión se recupere si puede reconocer que lo que experimentó fue autogenerado.

Ahora que sabe acerca de la equivalencia psíquica, mire hacia atrás y recuerde un momento en que lo experimentó. Aunque no podías usar tu función reflexiva en ese momento, ahora puedes. Si puede reflexionar y ver que su opinión sobre la realidad fue errónea de esta manera, aumenta la probabilidad de que su función reflexiva permanezca en línea cuando se estrese en el futuro.

El objetivo final es detectar el inicio potencial de la equivalencia psíquica lo suficientemente rápido como para salir de ella. SOAR fue el primer programa de miedo a volar para emplear herramientas de control de excitación basadas en la Terapia Conductual Cognitiva. La más importante de estas herramientas fue la comprensión de la equivalencia psíquica. En ese momento, nos referimos a él como "ir a su propia película". Una vez que se les enseñó a reconocer la aparición de la equivalencia psíquica, algunos clientes pudieron salirse de ella. Otros, aquellos cuya función reflexiva colapsó rápidamente, no pudieron usar esta herramienta. Ahora, debido a que somos capaces de inhibir la liberación de hormonas del estrés al volar, podemos proteger la función de reflexión lo suficientemente bien como para que esta herramienta sea útil en todos los casos de fobia a los vuelos.

Haga clic aquí para ver un video utilizado en el curso SOAR para enseñar a los clientes acerca de la equivalencia psíquica y cómo aumentar la función reflexiva, aunque nos referimos a ella como "ir a su propia película".

En segundo lugar, podemos reducir la liberación de la hormona del estrés y, al hacerlo, proteger la función reflexiva. Identifique las situaciones que desencadenan la liberación de la hormona del estrés. Analice la situación en sus componentes. Conecte cada disparador a la memoria de una experiencia que produce oxitocina. La oxitocina inhibe la liberación de hormonas del estrés.

Vincula cada gatillo al recuerdo de la presencia de una persona sin prejuicios ni enjuiciamiento. Esto anula los efectos de las hormonas del estrés; ralentiza la frecuencia cardíaca y activa el sistema nervioso parasimpático.

Al inhibir la liberación de las hormonas del estrés y anular los efectos de las hormonas del estrés, la función reflexiva está mejor protegida y puede mantenerse en línea más fácilmente y evitar la equivalencia psíquica. Este procedimiento se usa en los cursos SOAR. y detallado en el libro SOAR: The Breakthrough Treatment for Fear of Flying .

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