El cerebelo puede ser parte del sistema de "comprobación de la realidad" del cerebro

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Cerebelo (latín para "pequeño cerebro") en rojo.
Fuente: Base de datos de Ciencias de la vida / Wikimedia Commons

Su cerebelo puede ser parte de un sistema de verificación de la realidad que desempeña un papel central anti-alucinación en el cerebro, de acuerdo con un estudio reciente realizado en la Universidad de Yale. El nuevo informe, "Alucinaciones inducidas por el condicionamiento pavloviano como resultado de la sobreponderación de los priores perceptuales", se publicó el 11 de agosto en la revista Science .

Históricamente, el cerebelo se consideraba una región cerebral subcortical responsable de afinar los movimientos musculares coordinados que no desempeñaban un papel en la cognición. Sin embargo, en los últimos años, se ha vuelto cada vez más obvio que nuestro "pequeño cerebro" juega un papel sorprendentemente grande en las funciones cognitivas de orden superior, así como en la psicopatología.

Por ejemplo, en abril de 2017, los investigadores de la Universidad de Duke informaron una correlación no reconocida previamente entre los circuitos cerebelosos y un mayor riesgo de múltiples formas de enfermedad mental. ( Cerebellar es la palabra hermana para cerebral y significa "relacionado o localizado en el cerebelo").

Este artículo, el primero de su tipo, "Alteraciones estructurales dentro de los circuitos cerebelosos están asociados con la responsabilidad general por los trastornos mentales comunes", se publicó en Molecular Psychiatry. La autora principal Adrienne Romer realizó esta investigación con el autor principal Ahmad Hariri y otros colegas del Hariri Lab del Laboratorio de NeuroGenetics de Duke. (Para leer extractos de mi entrevista con el equipo de investigación, consulte esta publicación PT: "Una amplia gama de trastornos mentales pueden tener relación con cerebelo").

Como otro ejemplo, en mayo de 2017, un artículo innovador de Torgeir Moberget, Lars Tjelta Westlye, y colegas del Centro Noruego para la Investigación de Trastornos Mentales (NORMENT), informaron que el volumen total de materia gris en el cerebelo se redujo significativamente en pacientes con esquizofrenia. Estos hallazgos se basaron en un megaanálisis de datos de resonancia magnética de 14 países diferentes y publicado en Molecular Psychiatry . (Informé sobre este estudio en una publicación de blog de Psychology Today , "Little Brain juega un papel sorprendentemente grande en la salud mental").

El último estudio revelador sobre el cerebelo fue dirigido por Albert Powers, Instructor Clínico del Departamento de Psiquiatría de la Universidad de Yale y Director Médico de la Clínica de Investigación de Psicosis PRIME en Yale. Coautor, Philip Robert Corlett es director de The Belief, Learning & Memory Lab en Yale. Powers y Corlett están en una misión para comprender mejor los delirios a través de la lente de la estructura y la función del cerebro. Su investigación tiene como objetivo identificar los mecanismos neuronales de las alucinaciones y el aprendizaje asociativo, ya que se relaciona con creencias delirantes en diversas poblaciones.

Para su último estudio sobre las alucinaciones inducidas por el condicionamiento, los investigadores reclutaron a cuatro grupos participantes que incluyeron: (1) personas con una enfermedad psicótica diagnosticada (como la esquizofrenia) que escucharon voces; (2) aquellos con una enfermedad similar que no escucharon voces; (3) un grupo de control activo que escuchaba voces diariamente, pero que no tenía una enfermedad mental diagnosticada (como síquicos autodescritos, atribuían sus experiencias metafísicamente); (4) controles sanos sin diagnóstico que no escucharon voces.

Durante el experimento, los investigadores diseñaron una tarea clásica de aprendizaje pavloviano que condicionó una asociación entre una imagen de tablero de ajedrez y un tono de 1000 Hz. Con el tiempo, condicionaron las posibles alucinaciones inducidas por tareas emparejando la imagen con y sin el tono real en los cuatro grupos de personas que diferían en sus estados de audición de la voz y búsqueda de tratamiento.

En el resumen del estudio, los autores describen la siguiente fase del experimento: "Utilizando la neuroimagen funcional y el modelado computacional de la percepción, identificamos procesos que diferencian a los que escuchan la voz de los que no lo escuchan y los que buscan el tratamiento de los que no caracterizó un circuito cerebral que mediaba las alucinaciones condicionadas ".

Después de analizar los datos, Powers et al. descubrieron que los participantes que eran más propensos a escuchar voces también eran más susceptibles a las alucinaciones auditivas inducidas de pensar que oían el tono cada vez que veían el tablero de ajedrez. De hecho, los psíquicos que se describían a sí mismos y los pacientes con esquizofrenia tenían aproximadamente cinco veces más probabilidades de escuchar el tono cuando en realidad estaba en silencio que el grupo de control. También tenían un 28 por ciento más de confianza en que sus alucinaciones auditivas eran reales.

Notablemente, los participantes que eran más propensos a estas alucinaciones también mostraron menos actividad en el cerebelo. Diversos grados de actividad cerebelar se relacionaron con la gravedad de las alucinaciones en un continuo. es decir, cuanto más severas eran las alucinaciones de una persona, menos actividad observaba el equipo en el cerebelo de esa persona. Aunque se necesitan más investigaciones antes de extraer conclusiones férreas, los investigadores especulan que estos hallazgos sugieren que el cerebelo podría actuar como un tipo de perro guardián que protege contra el potencial del cerebro para distorsionar la realidad.

Los autores concluyen: "Estos datos demuestran el impacto profundo y a veces patológico de los procesos cognitivos descendentes en la percepción y pueden representar un medio objetivo para discernir a las personas que necesitan una necesidad de tratamiento". Añadiendo: "Nuestras observaciones respaldan una explicación de alucinaciones basadas en fuertes preceptos perceptuales. Sugieren tratamientos de precisión para las alucinaciones, como dirigirse a priors mediadas colinérgicamente, e intervenciones para apaciguar la psicosis más ampliamente, como la estimulación magnética transcraneal cerebelosa ".

Estos son tiempos emocionantes para la investigación del cerebelo. En el futuro, los hallazgos de este tipo de investigación podrían ser utilizados por los médicos para predecir mejor a aquellos con un mayor riesgo de desarrollar esquizofrenia, lo que podría conducir a intervenciones más tempranas y tratamientos más efectivos.

Esté atento a los próximos estudios clínicos sobre el cerebelo que, sin duda, nos ayudarán a comprender mejor el papel hasta ahora poco apreciado que desempeña el "pequeño cerebro" en nuestra vida cotidiana y nuestra salud mental.

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