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Tal vez me pasa algo, pero me resulta difícil preocuparme por la gripe porcina, ahora llamada gripe H1N1, la pandemia más grande que se avecina desde la gran gripe de 1918, cuando murieron hasta 50 millones. No ha habido muchos casos hasta ahora: un total de 144 en 21 estados en los EE. UU. Hasta la fecha, y uno confirmado la muerte, un bebé de México, donde comenzó la infección. Mientras que un número ha muerto en México, en los EE. UU. Los casos han sido leves, más bien resfríos.

En Discover Magazine , uno de nuestros empleados dijo que la gripe porcina era una de las historias científicas más importantes del año, y todos estuvieron de acuerdo, incluso yo. Sin embargo, tuve que señalar: vine a trabajar en el metro. Nadie tosía, nadie llevaba una máscara. La población de pasajeros parecía alegremente despreocupada.

Otro miembro del personal señaló que la gripe de 1918 comenzó con un wimper, una enfermedad leve en la primavera. Luego evolucionó, volviendo como asesino en el otoño. "Esta gripe tiene algunas similitudes genéticas con la gripe de 1918", dijo. "Podría hacer eso también".

Alguien más explicó que la nueva gripe podría matar al provocar una respuesta inmune tan poderosa que el ataque químico de nuestro cuerpo contra el organismo también nos afectaría. Eso significaba que los adultos jóvenes y saludables en la flor de la vida podrían ser los más vulnerables de todos.

El germen H1N1 es un híbrido, con ADN parte gripe humana, parte gripe aviar, parte cerdo. Y sea lo que sea hoy, mañana podría convertirse en el instrumento de nuestra muerte. Este comentario vino de mí.

En todo el país y el mundo, las cosas son tensas:

* Cientos de huéspedes y personal estuvieron bajo cuarentena en China después de que un huésped del hotel contrajo el virus H1N1.

* Los europeos están cancelando viajes a Estados Unidos.

* Las escuelas se han cerrado en los Estados Unidos, manteniendo un cuarto de millón de niños sanos en casa.

* En los dormitorios universitarios de todas partes, una lista de síntomas ayuda a los estudiantes a reconocer si tienen la enfermedad.

* Una cifra nada menos que nuestro vicepresidente nos aconsejó que evitáramos las incubadoras de infecciones como el transporte público y los aviones.

De acuerdo, cuando lo pones así, la gripe porcina podría ser aterradora, pero aún así, no para mí. Hubo un tiempo, antes de que toda mi familia se enfermara con la enfermedad de Lyme, cuando el H1N1 podría haberme dado una pausa, me hizo pensar en antivirales, enmascarar máscaras o incluso evitar el tren.

Pero hay algo de limpieza sobre cómo lidiar con una enfermedad mala durante una década y luego emerger intacto: no quieres pensar en otras enfermedades, has perdido en lo enfermo, has terminado. ¿No es la vida lo suficientemente difícil sin enfocarte en una enfermedad que no tienes?

Realmente hay epidemias en este país: los diagnósticos del autismo se disparan y la lucha por la causa -genes o medio ambiente- enojados, divisivos y tristes. Enfermedades como el síndrome de fatiga crónica y la fibromialgia atraen explicaciones controvertidas y tratamientos hodge-podge mientras los pacientes se pierden. La enfermedad de Lyme y sus coinfecciones continúan sin ser diagnosticadas, sin tratamiento, sin curar. Cáncer ha resultado complejo, la guerra contra el cáncer es un fracaso. Tengo un amigo enfermo con una enfermedad misteriosa que nadie puede diagnosticar: se pone cada vez más enferma, mientras que los diagnósticos son muy frecuentes y los tratamientos fallan. Cada vez más, las personas que conozco pierden la fe en la medicina occidental y las respuestas que no pueden brindar.

Entonces viene H1N1. A pesar de su genoma híbrido, es conceptualmente simple: la infección, un virus de la gripe, es conocida y puede analizarse. Los casos son definitivos. Si no te mata, te recuperas. Tal vez mañana la gripe porcina matará a millones, pero hoy es un pensamiento, una enfermedad susurrante que usualmente no es mucho peor que el resfriado común.

Si alguna enfermedad va a movilizar a nuestras agencias nacionales, será algo así como la gripe porcina. Promovido a 5 en el sistema de alerta de epidemia, lo máximo que puede ir es 6- es diagnosticable, definitivo y lo contrario de vago. En cuanto a mí, no puedo reunir la alarma, todavía no. Es difícil ponerse nervioso durante un "quizás", incluso con sombras de desastre y las infecciones se vuelven locas. Ya he hecho el circuito de la enfermedad. Estoy agotado Tal vez cambie de opinión si alguien que conozco se enferma, o si veo personas con máscaras en el metro de Nueva York.

Pamela Weintraub es editora sénior de Discover Magazine y autora de Cure Unknown: Inside the Lyme Epidemic, publicada en 2008 por St. Martin's Press.

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