¿Debe el dolor ser una enfermedad mental?

Imagine que es un profesional de la salud mental y se encuentra con un nuevo cliente que describe los siguientes síntomas: "No he estado durmiendo bien. No tengo mucho apetito y he perdido algunas libras en el último mes. Me siento triste la mayor parte del tiempo y una vez al día me encuentro llorando. Básicamente es todo lo que puedo hacer todas las mañanas para levantarme de la cama y comenzar el día ".

¿Cuál sería su "diagnóstico" y "plan de tratamiento" para lo anterior? En realidad, ambos dependerían en gran parte del contexto en el que aparecieron estos síntomas. Si la persona que informa que le dijo que un niño, cónyuge o padre había muerto de cáncer unas semanas antes, es probable que concluya que esta persona estaba sufriendo. Por otro lado, si estos síntomas fueron algo que este cliente había experimentado varias veces anteriormente, y sin ningún motivo aparente, es posible que sospeche que padecía un trastorno depresivo. Dependiendo de este contexto, sus ideas sobre el "tratamiento" más apropiado casi con seguridad serían muy diferentes.

La edición del New York Times del 25 de enero de 2012 incluye un artículo titulado El dolor podría unirse a la lista de trastornos . El tema es una decisión pendiente de la Asociación Estadounidense de Psiquiatría, en la próxima revisión de su Manual Diagnóstico y Estadístico (DSM) para eliminar la actual exclusión de la pena como resultado de la pérdida de un ser querido del diagnóstico de depresión. En efecto, una persona afligida que exhibe los síntomas anteriores por tan solo dos semanas o más calificaría para un diagnóstico de "trastorno depresivo mayor". Esto equivale a abrir la puerta al "diagnóstico" de lo que hasta ahora se había considerado normal. el dolor como una depresión grave, y por lo tanto, tratarlo como tal.

En defensa de esta decisión pendiente, algunos han argumentado que el duelo y la depresión tienen mucho en común; por lo tanto, deben tratarse de la misma manera (incluido, presumiblemente, el uso de medicamentos). Otros argumentan que algunas personas golpeadas por la pena se encuentran llegando al borde de la disfunción total o la tendencia suicida. Este puede ser el caso, pero el hecho es que estas personas siempre han sido excepciones raras, no la regla. Dada la forma en que nuestra cultura ha respondido a problemas como la ansiedad y la dificultad para dormir, es muy probable que estemos preparados para tratar de erradicar la aflicción en un nivel masivo a través de la medicación. Tenga en cuenta que en el mundo de la medicina defensiva de hoy en día, es un paso corto pensar que alguien puede estar experimentando algunos síntomas de depresión y creer que se le deben administrar medicamentos.

En su libro, El Año del Pensamiento Mágico , Joan Didion narra los muchos "síntomas" que una persona puede experimentar cuando están afligidos por la pérdida de un ser querido mientras registra el año posterior a la muerte de su esposo y confidente más cercano, el escritor John Gregory Dunne. Para asegurarse de que es una cuenta en bruto, sin adornos y desgarradora. Al mismo tiempo, es claramente el duelo lo que ella está describiendo. Debemos respetarlo por lo que es y permitir a las personas la dignidad del dolor.

Mi colega la Dra. Barbara Okun y yo hemos acuñado la frase el nuevo dolor para referirnos al proceso que las familias experimentan después de que a un ser querido le diagnosticaron una enfermedad terminal. Con esto no queremos decir que el dolor ha dejado de existir, o que el duelo ha cambiado fundamentalmente. Por el contrario, mientras nosotros, como humanos, podamos formar vínculos interpersonales, afligiremos esos apegos cuando se pierdan. Nuestros apegos enriquecen nuestras vidas y, en cierto sentido, definen quiénes somos. Cuando perdemos a alguien que amamos, perdemos una parte de nosotros mismos. Decir que es "anormal" llorar tal pérdida por más de dos semanas parece volar en el as de lo que significa ser humano.

Lo que hemos notado de las familias que hemos entrevistado es que algunos miembros de la familia comienzan a experimentar algunos de los síntomas mencionados anteriormente incluso antes de que su ser querido muera. Esto parece suceder en lo que llamamos la etapa de agitación del dolor familiar. Parece ser el resultado del estrés que una enfermedad terminal prolongada crea no solo en el paciente terminalmente enfermo, sino también en los miembros de su familia. El prolongado proceso de morir que es el resultado de la capacidad de la medicina moderna para detener la enfermedad terminal y evitar la muerte crea tensiones sin precedentes en las familias que buscan hacer frente a esta crisis prolongada. Una preocupación que tenemos es que estos "síntomas" también pueden "diagnosticarse" erróneamente como una depresión mayor y, por lo tanto, tratarse fuera del contexto en el que ocurren.

Una alternativa para diagnosticar la pena

El Centro Nacional de Medicina Complementaria y Alternativa (www.nccam.nih.gov) es un repositorio de información y hallazgos de investigación sobre la efectividad de los comúnmente llamados tratamientos "complementarios". Cada vez más, los pacientes con cáncer y otras enfermedades potencialmente terminales recurren a estos tratamientos, no en lugar de la atención médica, sino además de la atención médica. Estos tratamientos incluyen meditación, yoga y masajes, entre otros. Un cuerpo creciente de investigaciones sensatas indica que estos tratamientos pueden reducir el estrés y mejorar la calidad de vida general de estos pacientes. Si se practican regularmente, pueden extender la vida de estos pacientes. Lo que recomendaríamos es que no solo los pacientes, sino también sus seres queridos, se beneficien de estas terapias complementarias tan pronto como sea posible. Hacerlo de ninguna manera evitará el dolor, pero puede ayudar a aliviar el estrés crónico que puede complicarlo.

Debemos continuar nuestra tradición cultural de reconocer el dolor como una experiencia humana normal (y esperada). También puede variar en intensidad y duración de persona a persona, y dependiendo de la naturaleza de la pérdida. En todo caso, la persona afligida puede beneficiarse de apoyo y simpatía, en lugar de ser diagnosticada como patológica y tratada como tal.

Para obtener más información o para unirse a la conversación, visite www.newgrief.com.

Copyright Joe Nowinski, Ph.D. 2012

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