¿Cuál es el problema con Empathy?

La empatía es tendencia.

El número de artículos sobre empatía en las revistas de psicología ha aumentado dramáticamente con el tiempo, incluso cuando se toma en cuenta el aumento general de la productividad en este campo: alrededor del 50 por ciento. Esta investigación académica coincide con el interés popular: el número de búsquedas de Google para "empatía" en los Estados Unidos ha aumentado constantemente desde 2004.

Sara Konrath
Fuente: Sara Konrath

Muchos de nosotros vemos esto como algo bueno, porque vemos la empatía como moralmente buena. Si se le pregunta, diríamos que queremos cónyuges empáticos, hijos, amigos, maestros, médicos y jefes. Y que queremos ser personas empáticas nosotros mismos. Esa es precisamente la razón por la que un libro reciente de Paul Bloom, con el provocador título Against Empathy, atraería nuestra atención.

En su libro, Bloom argumenta que la empatía puede llevarnos por mal camino al dirigir nuestra compasión y generosidad hacia individuos específicos, generalmente aquellos que son parte de nuestro propio grupo, a expensas de ayudar a más personas. También argumenta que a veces la empatía puede alimentar el comportamiento antisocial, como la agresión.

El libro de Bloom ha despertado muchas miradas. Pero también ha planteado muchas preguntas sobre a qué, precisamente, nos referimos cuando hablamos de "empatía".

Yo también tengo un problema con la empatía, pero el libro de Bloom no lo capta. El mayor problema con la empatía, creo, es que la gente tiene problemas para llegar a un acuerdo sobre qué es exactamente.

Sin embargo, lejos de ser un problema para la moralidad, creo que la empatía en realidad puede ser la base de ello: hay pruebas contundentes que lo relacionan con comportamientos bondadosos y afectuosos. Pero eso depende de qué tipo de empatía estamos hablando.

¿Qué es la empatía?

Bill Clinton, durante un evento de campaña de 1992, respondió famosamente a un enojado activista del SIDA diciendo: "Siento tu dolor". Así es como Bloom define a menudo la empatía en su libro, como sentir directamente lo que otros están sintiendo. Imagina cómo sería el mundo si esta fuera la única forma en que pudiéramos responder a las emociones de los demás, sintiendo lo que sienten. Todos seríamos un desastre, entrando y saliendo de las emociones de los demás todo el día.

Ahora considere las palabras de otro ex presidente. Cuando George W. Bush pronunció un discurso en un servicio en memoria de cinco oficiales de policía en julio de 2016, le dijo a la multitud: "En nuestro mejor momento, practicamos la empatía, imaginándonos en las vidas y circunstancias de los demás". Esta definición, que Bloom también utiliza a menudo en sus argumentos, ya no implica directamente sentir el sufrimiento de los demás. En cambio, implica imaginar lo que sería para nosotros si lo experimentamos nosotros mismos.

La discrepancia entre los presidentes Clinton y Bush no se explica por sus diferencias políticas. Más bien, ilustra diferencias más amplias en cómo las personas usan el término empatía. De hecho, un erudito ha identificado al menos ocho usos diferentes del término (¡ay!). Para entender lo que las personas pueden querer decir cuando hablan de empatía, y para comprender si la empatía ayuda o dificulta la conducta moral, aquí hay una guía sobre cuáles son algunos de estos usos.

El contagio emocional es la forma de empatía que el presidente Clinton estaba describiendo, donde sentimos directamente lo que sienten los demás. Esto podría ser agotador: podría abrumarnos y hacernos querer escapar del dolor de los demás en lugar de aliviarlo; es por eso que algunos investigadores llaman a esto "angustia empática". Incluso los niños muestran este patrón. Entonces, si Bloom está argumentando que el contagio emocional, caracterizado por sentimientos de angustia personal, puede causar menos conducta de ayuda, no está equivocado. Pero es inexacto sugerir que esto es todo lo que es empatía.

Imaginarse en los zapatos de los demás , que describe cómo el presidente Bush utilizó el término empatía, es una de las otras formas en que las personas (incluida Bloom) a veces definen la empatía. Esto implica colocarse mentalmente en la situación o circunstancia de otra persona e imaginar cómo respondería. Una vez más, no es realista esperar que esto siempre conduzca a un comportamiento compasivo. Si el hijo de un amigo muere, por ejemplo, imaginar cómo sería la muerte de su propio hijo podría generar una angustia abrumadora, lo que podría hacer que desee evitar al padre que necesita ayuda. Daniel Batson, un destacado investigador de la empatía y el comportamiento moral, de hecho ha descubierto que este tipo de empatía produce sentimientos de angustia personal.

Ponerse en las circunstancias de otra persona también podría ser moralmente contraproducente porque podría crear una sensación de contraste, en lugar de cercanía, entre nosotros y los demás. Por ejemplo, cuando se ve a un niño haciendo una rabieta en medio del pasillo de frutas y verduras, es fácil despreciar a los padres: "¡Si estuviera en esa situación, nunca dejaría que mi hijo se salga con la suya!"

La toma de perspectiva es una forma cognitiva de empatía que fue respaldada por un presidente casi no hace mucho tiempo. En un discurso de 2014 en la Universidad de Georgetown, Hillary Clinton destacó la importancia de "mostrar respeto incluso a los enemigos, tratar de comprender, y en la medida de lo posible psicológicamente, empatizar con su perspectiva y punto de vista". Este es el primer ejemplo que tenemos. He visto aquí un uso de la palabra empatía "orientado hacia otros", en el que las personas imaginan el mundo desde el punto de vista de otra persona en lugar de hacerlo desde el propio.

Imaginar una situación desde la perspectiva de otra persona es diferente a imaginarse a sí mismo en esa situación. La toma de perspectiva a menudo requiere escuchar activamente lo que otras personas nos dicen sobre su experiencia. Si no es posible escucharlos directamente, podemos utilizar nuestra imaginación para tratar de comprender lo que la experiencia significa para ellos, teniendo en cuenta todo lo demás que sabemos sobre ellos.

Dejando de lado si crees que deberíamos hacer esto por nuestros enemigos, la investigación de Daniel Batson encuentra que cuando las personas practican esta forma de empatía, es más probable que ayuden a alguien que lo necesita. Esto se debe a que imaginar las perspectivas de los demás a menudo conduce a más sentimientos de preocupación empática, que también podemos llamar compasión.

La precisión empática es una forma de empatía cognitiva relacionada, pero diferente, que parece ser más como una habilidad. A veces los investigadores llaman a esto "lectura mental". Se trata de ser bueno para leer las emociones de los demás y el lenguaje corporal, en lugar de imaginar cómo es el mundo desde su perspectiva. Si deduces, por su mirada y su tono de voz, que tu amigo se siente molesto, y tu amigo confirma que realmente se siente así, entonces estás siendo empáticamente preciso. Pero se necesita tomar perspectiva (y / o escuchar bien) para comprender mejor por qué está molesta. (Y si tú fuiste quien la enojó, ¡entonces deberías disculparte realmente!)

Entonces, ¿la empatía nos ayuda?

Cuando Bloom adquiere empatía en su libro, utiliza principalmente la definición del término de Bill Clinton, no la de Hillary Clinton. Un artículo reciente suyo encontró que lo que él llama "empatía", que yo llamaría "contagio emocional", está asociado con una angustia más personal. Por lo tanto, no es sorprendente que prediga menos ayuda. Sin embargo, ese mismo artículo, y una cantidad considerable de otras investigaciones, han encontrado que la compasión (o "preocupación empática") predice más comportamiento de ayuda. Es por eso que estoy en contra del uso del término general "empatía" en lugar de un lenguaje más preciso.

http://greatergood.berkeley.edu/article/item/whats_the_matter_with_empathy
Fuente: http://greatergood.berkeley.edu/article/item/whats_the_matter_with_empathy

Los estudios de estudiantes universitarios encuentran que la toma de perspectiva puede ayudarnos a abrir nuestros corazones a personas que pueden ser diferentes de nosotros: puede promover actitudes más positivas y aumentar el comportamiento de ayuda dirigido a personas de grupos estigmatizados, como personas discapacitadas, pacientes con SIDA y gente sin hogar. En general, la toma de perspectiva y la preocupación empática también se asocian con una menor agresión e intimidación.

Pero los resultados de esta investigación no son del todo consistentes.

Bloom presenta un trabajo como evidencia de que la empatía causa una mayor agresión. Y el documento encuentra que la preocupación empática puede conducir a una mayor agresión, pero solo entre algunas personas (aquellas con cierto gen) y solo en algunas situaciones (por ejemplo, cuando un ser querido estaba angustiado por ser herido por otros). El documento también encontró que en algunas personas (aquellos con un gen diferente) la empatía en realidad predijo la disminución de la agresión. Este estudio proporciona información importante sobre las implicaciones morales de varios tipos de empatía, pero de una manera más matizada.

Debo señalar que tratar de tomar las perspectivas de otras personas no siempre produce resultados moralmente buenos.

Por ejemplo, no siempre somos precisos cuando tratamos de leer las emociones de otras personas e imaginar sus perspectivas; algunos de nosotros somos mejores que otros.

Además, la toma de perspectiva no siempre tiene el efecto deseado, incluso entre personas bien intencionadas. Por ejemplo, cuando se les pide a los blancos que imaginen la perspectiva de un compañero de conversación de otro grupo étnico, se preocupan por cómo los ve su pareja, lo que los hace menos capaces de conectarse con esa persona. Sin embargo, al igual que el estudio de agresión, esto solo parece ser cierto para algunas personas (irónicamente, los que tienen poco prejuicio); de hecho, la toma de perspectiva parece hacer que las personas con prejuicios actúen más positivamente hacia los miembros de otro grupo.

Otro problema con la toma de perspectiva es que incluso si somos precisos, podría usarse para dañar en lugar de ayudar a otros.

Por ejemplo, los buenos vendedores pueden adivinar cuánto desean sus clientes algo y pueden ajustar el precio en consecuencia. Y las personas con tendencias psicopáticas a menudo son buenas para tomar una perspectiva, pero carecen de una preocupación empática, por lo que pueden evaluar cómo manipular a las personas sin preocuparse por las consecuencias de sus acciones. Pero en la mayoría de las personas, la toma de perspectiva y la preocupación empática están altamente correlacionadas. Y la investigación de Batson sugiere que la toma de perspectiva suele ser un camino confiable para inspirar sentimientos de compasión hacia los demás.

Pero, ¿qué pasa con la acusación formulada por Bloom y otros, de que la empatía a veces puede llevarnos moralmente por mal camino, al fijar nuestra compasión en las personas que se sienten física o emocionalmente cerca de nosotros? Bloom incluso señala que, a veces, imaginar las perspectivas y sentimientos de los demás puede llevar a las personas a hacer cosas que creen que son injustas para ayudar a alguien que lo necesita. Por ejemplo, describe un estudio que encontró que los participantes inducidos a tomar la perspectiva de un niño enfermo querían moverla a un lugar más alto en una lista de espera para recibir tratamiento.

Esto es de hecho un dilema moral. Pero la solución no es "desterrar" la empatía de nuestras mentes, si eso fuera posible (lo que no es). Hacerlo arrojaría al bebé con el agua del baño; La preocupación empática sigue siendo vital para el tipo de cuidado y los compromisos morales que motivan la acción moral, en primer lugar, ya sea hacia un solo individuo o hacia grupos enteros o naciones.

En cambio, es útil reconocer las formas en que la preocupación empática a veces puede llevarnos a tomar decisiones cuestionables, de modo que podamos protegernos de algunos de estos problemas sin dejar de aprovechar su potencial para bien.

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