Conectividad cara a cara, oxitocina y su nervio vago

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Ilustración médicamente precisa del nervio vago.
Fuente: Sebastian Kaulitzki / Shutterstock

Esta publicación del blog Psychology Today es la tercera fase de una serie de nueve partes llamada " The Vagus Nerve Survival Guide ". Las nueve maniobras vagales presentadas en cada una de estas publicaciones están diseñadas para estimular el nervio vago, que puede reducir el estrés y la ansiedad. , ira e inflamación activando los mecanismos de "respuesta de relajación" de su sistema nervioso parasimpático.

La conexión social cara a cara fortalece la respuesta parasimpática "tenderse a la amistad" y compromete su nervio vago. Esto mejora el tono vagal y contrarresta las respuestas de estrés asociadas con los mecanismos de "lucha o huida". También se ha demostrado clínicamente que la conexión social mejora la variabilidad de la frecuencia cardíaca (VFC), que es la medida de las variaciones dentro de los intervalos latido a latido e indica un corazón sano.

Como describí en la introducción de esta serie, su nervio vago es la principal fuerza motriz del sistema nervioso parasimpático que regula sus respuestas de "reposo y digestión" o "atender y entablar amistad". Por otro lado, para mantener la homeostasis, el sistema nervioso simpático impulsa sus respuestas de "luchar o huir". Idealmente, dentro de su sistema nervioso autónomo, el continuo tira y afloja entre estos dos mecanismos opuestos opuestos crea un tipo de armonía "yin-yang" marcada por el equilibrio homeostático.

Desde una perspectiva evolutiva, uno podría especular que nuestros antepasados ​​confiaron en el sistema nervioso simpático para impulsar la producción de cortisol y otras respuestas neurobiológicas necesarias para cazar, reunir y proteger a los enemigos. Por el contrario, el sistema nervioso parasimpático probablemente se basó en la oxitocina para fortalecer nuestro impulso innato de nutrir vínculos humanos muy unidos, procrear y construir comunidades cooperativas y de apoyo basadas en la supervivencia, así como asociaciones románticas.

Desafortunadamente, el " shock futuro " de Toffleresque de la era digital del siglo XXI (marcado por demasiado cambio en un tiempo demasiado corto) está causando que muchos de nuestros antiguos sistemas biológicos evolutivos se cortocircuiten. Con demasiada frecuencia, las redes sociales y otros factores modernos están reduciendo la conexión social cara a cara y exacerbando los sentimientos de aislamiento social percibido o siendo un extraño que no merece amor y pertenencia.

Por ejemplo, un análisis nacional realizado por investigadores de la Facultad de Medicina de la Universidad de Pittsburgh encontró que los adultos jóvenes en los EE. UU. Que usan las redes sociales con más frecuencia que sus pares informan niveles más altos de aislamiento social percibido. El informe de marzo de 2017 fue publicado en el American Journal of Preventive Medicine .

Brian Primack, director del Centro de Investigación sobre Medios, Tecnología y Salud de Pitt (CRMTH), y sus colegas descubrieron que los participantes que usaban las redes sociales durante más de dos horas al día tenían el doble de probabilidades de informar el aislamiento social percibido que sus pares que pasaban menos de 30 minutos en las redes sociales cada día.

Las tres formas en que las redes sociales pueden exacerbar el aislamiento social percibido por Primack et al.

  1. El uso de las redes sociales desplaza experiencias sociales más auténticas porque cuanto más tiempo pasa una persona en línea, menos tiempo hay para las interacciones del mundo real.
  2. Ciertas características de las redes sociales facilitan sentimientos de exclusión, como cuando uno ve fotos de amigos divirtiéndose en un evento al que no fueron invitados.
  3. La exposición a representaciones altamente idealizadas de la vida de los compañeros en los sitios de redes sociales puede provocar sentimientos de envidia y la creencia distorsionada de que otros llevan vidas más felices y exitosas.

Primack alienta a los médicos y profesionales de la salud a que pregunten a pacientes de todas las edades sobre su uso de las redes sociales y les aconseja sobre los beneficios de reducir el tiempo frente a la pantalla si parece estar relacionado con el aislamiento social percibido. Otra investigación ha identificado el papel perturbador que el aislamiento social real y percibido tiene en el sistema nervioso parasimpático, como lo indican los cambios en la VFC y el tono vagal.

A modo de ejemplo, en 2009, un estudio publicado en Health Psychology informó que los participantes con síntomas de depresión que se sentían socialmente aislados mostraban menor VFC. Sin embargo, cuando estas personas se involucraron en interacciones sociales cara a cara con un compañero, familiares o amigos, su respuesta parasimpática y la VFC aumentaron. Estos hallazgos sugieren que la conexión social en el mundo real puede anular las respuestas al estrés de luchar o huir al aprovechar la respuesta parasimpática de nuestra necesidad innata de tender y hacerse amigos.

Otro estudio de 2009 realizado por investigadores de la Universidad de Illinois en Chicago, "El aislamiento social interrumpe la regulación autonómica del corazón e influye en conductas afectivas negativas", informó que las ratas hembras de pradera (notorias por la unión a través de la oxitocina) mostraron una reducción en la HRV cuando en confinamiento solitario Además, los investigadores afirmaron que "estos cambios en respuesta al aislamiento social mostraron interrelaciones predecibles y fueron mediados por una alteración del equilibrio autonómico que incluía tanto mecanismos simpáticos como parasimpáticos (vagales)".

Durante décadas, he asociado el impulso parasimpático de "cuidar y hacerse amigo" como enraizado en la oxitocina, que normalmente se ha considerado como la "molécula de abrazo" o la "hormona del amor". Mientras que la adrenalina y el cortisol alimentan nuestra "lucha" "o vuelo", la oxitocina es el corazón de nuestro impulso innato de formar vínculos humanos muy unidos y la respuesta parasimpática para cuidarse unos a otros. Curiosamente, resulta que los niveles de oxitocina aumentan cuando una pareja romántica siente que su relación está en peligro.

Un nuevo estudio potencialmente cambiante, "Oxitocina y Relaciones Románticas Vulnerables", de la Universidad Noruega de Ciencia y Tecnología encontró que los niveles de oxitocina aumentan cuando alguien siente que un compañero está perdiendo interés o hay una necesidad urgente de arreglar la relación. Estos hallazgos fueron publicados el 18 de mayo en la revista Hormones and Behavior .

Hipotéticamente, basado en el tira y afloja dentro del sistema nervioso autónomo para crear una sensación de seguridad y pertenencia (homeostasis) uniforme, este estudio tiene sentido. Si un miembro de la pareja es impulsado por un sistema nervioso simpático para "tomar vuelo" y abandonar la relación, una oleada de oxitocina en la otra pareja parece ser la respuesta parasimpática evolutiva lógica para nutrir y mantener un vínculo íntimo. En un comunicado de prensa, el coautor Steven Gangestad dijo: "Lo que implica aquí es una declaración sobre lo que está haciendo la oxitocina: quizás esté fomentando la atención y la motivación para 'cuidar' la relación".

En lo que parece ser una respuesta prosocial biológicamente programada para salvar una relación, los investigadores encontraron que la "hormona del amor" se libera en tiempos de crisis románticas. Andreas Aarseth Kristoffersen, asistente de investigación en el Departamento de Psicología de NTNU, agregó: "Cuando las personas notan que su pareja muestra menos interés en su relación de lo que están, el nivel de esta hormona creadora de relaciones [oxitocina] aumenta".

En 2012, otro estudio interesante sobre la "hormona del amor" realizado por investigadores de la Universidad de Sydney identificó una correlación entre la administración de oxitocina nasal y el aumento de la conectividad social y la variabilidad de la frecuencia cardíaca (VFC). Estos hallazgos fueron publicados en la revista PLOS ONE . Los investigadores concluyeron,

"Junto con la literatura más amplia sobre Oxitocina (OT) y VFC, los hallazgos sugieren que la administración aguda de OT puede facilitar una característica psicofisiológica fundamental del comportamiento social, aumentando la capacidad para el compromiso social. Los hallazgos también sugieren que los cambios de la VFC pueden proporcionar un nuevo biomarcador de respuesta al aerosol nasal de OT que se puede incorporar a la investigación sobre la respuesta al tratamiento ".

Por último, en 2010, un estudio histórico realizado por Bethany Kok y Barbara Fredrickson identificó una correlación entre los sentimientos de conexión social, la actividad parasimpática y las emociones positivas según el índice del tono vagal robusto. Los hallazgos fueron publicados en la revista Biological Psychiatry . Los autores escriben,

"Los adultos que poseían niveles iniciales más altos de tono vagal (VT) aumentaron en conectividad y emociones positivas más rápidamente que otros. Además, los aumentos en la conectividad y las emociones positivas predijeron aumentos en la TV, independientemente del nivel inicial de TV. Esta evidencia es consistente con una relación de "espiral ascendente" de causalidad recíproca, en la que la TV y el bienestar psicosocial se predicen recíproca y prospectivamente ".

Afortunadamente, identificar la capacidad del uso excesivo de las redes sociales para exacerbar los sentimientos de aislamiento social percibido (marcado por una reducción en la VFC y el tono vagal) servirá como un recordatorio de que puede crear una espiral ascendente de emociones positivas al "atender y" hacerse amigo de "otros a través de interacciones sociales cara a cara. Como mencioné anteriormente, esta entrada es la "fase tres" de una serie de nueve partes de la Guía de supervivencia del nervio vago . Por favor, estad atentos para próximos mensajes.

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