Cómo entrenar a tu cerebro como un campeón de la memoria

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Tú también puedes entrenar a tu cerebro para que se convierta en un atleta de la memoria, uno de esos prodigiosos memorizadores que compiten por recordar la secuencia más larga de cartas, o poner la mayor cantidad de nombres a las caras en el menor tiempo posible. Para realizar tales hazañas cognitivas, los atletas de la memoria confían en una antigua estrategia mnemotécnica llamada método de loci (latín para lugares) o palacio de memoria, el término que usó Joshua Foer en su popular libro sobre campeones de memoria, Moonwalking con Einstein . Un nuevo estudio publicado esta semana en Neuron compara, por primera vez, los cerebros de los atletas de memoria con los de personas normales que reciben seis semanas de entrenamiento en el método del sistema loci . Los no atletas no solo lograron hazañas de memoria similares, sino que también exhibieron los mismos cambios cerebrales vistos en los atletas de memoria con una conectividad funcional mucho más fuerte a través de redes relevantes.

El estudio fue una colaboración entre el Instituto Donders para Cerebro, Cognición y Comportamiento en los Países Bajos y el laboratorio del Dr. Michael Greicius de la Facultad de Medicina de la Universidad de Stanford. Los investigadores escanearon los cerebros de 23 atletas de memoria y 51 controles que nunca habían memorizado nada fuera de lo común, pero que estaban igualados con los atletas en todos los demás aspectos, incluido el coeficiente de inteligencia. Los controles fueron luego asignados aleatoriamente al método de entrenamiento de loci , una tarea de memoria de trabajo, o ningún entrenamiento en absoluto, y se volvieron a escanear.

Antes y después del entrenamiento, los controles recibieron 72 palabras para memorizar. El método del grupo loci duplicó con creces la cantidad de palabras que recordaban; de una media de alrededor de 30, aumentaron en un promedio de 35 palabras. Muchos obtuvieron todo o cerca de 72 palabras. Y el patrón de conectividad funcional en sus cerebros cambió para parecerse más a los atletas de memoria también. Las redes que manejan el procesamiento visoespacial y de memoria se agruparon y se vinculó más estrechamente. Los otros dos grupos de control no vieron cambios significativos ni en sus recuerdos ni en sus cerebros. Incluso cuatro meses después, el grupo de loci mostró un recuerdo mejorado, mientras que los otros no.

Le pregunté a uno de los principales autores, Martin Dresler, del Instituto Donders, sobre el método de los loci y lo que el estudio podría significar para los seres humanos que olvidan los nombres y los pierden anteojos.

¿Cómo funciona el método de loci ?

Ha sido usado por miles de años. Utiliza claves espaciales o ambientales para ayudar al aprendizaje y la memoria. La mayoría de los atletas de memoria usan una ruta, a través de su casa o de su casa al trabajo, e identifican puntos de referencia destacados. Para memorizar su lista de compras, pueden imaginarse el relleno de pan en el buzón. En el primer semáforo, imaginan manzanas verdes o rojas en lugar de luces verdes o rojas. Cuando quieren recuperar la información, vuelven a viajar mentalmente la ruta y recogen la información.

Los atletas de memoria insisten en que ellos también pierden sus llaves. De Verdad?

Todos dicen que no tenían recuerdos particularmente buenos al nacer, pero se entrenaron en estas estrategias mnemotécnicas. Es un tipo estratégico de memoria que aplicas. Si aprende la estrategia, pero no la usa, no es mejor que antes. Tienes que aplicarlo cuando coloques las llaves en alguna parte, o es muy probable que las pierdas.

¿Por qué el método funciona tan bien?

Probablemente porque nuestros cerebros no evolucionaron para memorizar o aprender información abstracta, evolucionaron para aprender el camino hacia la siguiente fuente de alimento o dónde encontrarse con nuestros compañeros de apareamiento. El método de loci hace uso de estas habilidades desarrolladas para encontrar su camino a través del entorno, para saber dónde están ocultos ciertos lugares en el espacio y qué se asocia con cada espacio.

Courtesy Boris Konrad
El neurocientífico y coautor del estudio Boris Konrad en el trabajo durante una competencia de memoria.
Fuente: Cortesía de Boris Konrad

¿Lo has probado?

Uno de mis coautores, Boris Konrad, ha sido un atleta de memoria durante muchos años, bastante exitoso. Él siempre trata de hacerme usar estas técnicas de memoria. Cuando lo hago, soy capaz de memorizar los primeros 100 dígitos de Pi o algo así, pero sobre todo soy demasiado flojo. Para realmente ser bueno en eso, debes invertir en algún entrenamiento.

¿Qué sabíamos sobre los cerebros de los atletas de memoria antes de este estudio?

Muy poco. Un documento histórico hace alrededor de 12 años puso a ocho atletas en el escáner. Los cerebros eran completamente normales [sin] diferencias anatómicas o estructurales. Pero [al memorizar], las áreas espaciales y visuales se activaron más en comparación con los controles.

¿Y qué encontraste?

Analizamos la conectividad funcional [o qué tan estrechamente vinculadas están las áreas cerebrales] entre y dentro de esas redes. Cuanto más similar se hacía un participante de entrenamiento en el nivel neuronal con los atletas de memoria, mejor era después del entrenamiento.

¿Pueden las personas probar esto en casa?

Usamos una plataforma de capacitación en línea en el estudio llamado Memocamp.com, pero la mayoría de los atletas de la memoria buscaron en Google el método y comenzaron de esa manera. Muchos de ellos no entrenan súper regularmente. Unas semanas antes de un campeonato de memoria, comienzan a entrenar media hora al día más o menos, pero tal vez no entrenan durante medio año. Con esta técnica, incluso en una línea base baja, puedes mejorar tu memoria.

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