Cambiando la configuración de fábrica de tu cerebro

Cuando inicie una aplicación de software por primera vez, como Word, notará que Microsoft ya ha establecido las configuraciones predeterminadas, como el tipo de letra, el tamaño de la fuente y el espacio entre márgenes. Estas configuraciones de fábrica son apropiadas, si, como la mayoría de los usuarios, todo lo que desea hacer es escribir una carta de negocios, un informe de progreso o un informe de progreso. Pero si desea publicar un boletín informativo de dos columnas o redactar una tarjeta de cumpleaños diseñada a medida, debe encontrar un menú desplegable (o varios menús) y cambiar la configuración para que se ajuste a su propósito.

Resulta que tu cerebro también viene con ajustes de fábrica diseñados para manejar las situaciones más comunes. Los psicólogos evolutivos Leda Cosmides y John Tooby de la Universidad de Santa Barbabra, llaman a estos entornos de fábrica "Algoritmos darwinianos" o programas neuronales que especifican una amplia gama de comportamientos si-entonces: si tienen hambre, comen. Si tienes miedo, corre. Si busca compañerismo solo … y así sucesivamente. Cosmides y Tooby llaman a estos algoritmos (métodos para resolver problemas) darwinistas porque estos programas neuronales ayudaron a nuestros antepasados ​​a sobrevivir situaciones desafiantes y, en última instancia, a reproducirse.

Aunque los ajustes de fábrica de tu cerebro son como los valores predeterminados de Word en "algoritmos darwinianos" se ejecutarán automáticamente a menos que los cambies, tu cerebro y Microsoft Word difieren en varios aspectos cruciales.

La diferencia más importante es que Microsoft realmente hace un mejor trabajo, en muchos casos, de elegir la configuración predeterminada correcta para Word que su cerebro para definir las contingencias si-entonces. Por ejemplo, Microsoft sabe que las fuentes de 12 puntos y los márgenes de 1 "son correctos para la mayoría de los documentos. Pero su cerebro a menudo adivina qué reglas de si … entonces producirán los mejores resultados. Considere lo que sucede cuando entra a una reunión de negocios y ve dos tipos de alimentos distribuidos para los participantes: verduras recién cortadas en un plato y rosquillas en el otro. El programa predeterminado de su cerebro es "si se le presentara una elección entre dos alimentos, elija el que tenga la mayor cantidad de calorías". La evolución grabó este "algoritmo darwiniano" profundamente en nuestros cerebros en un momento en que nuestros antepasados ​​cazadores-recolectores lucharon una batalla sin fin inanición. Entonces, a menos que hayas trabajado muy duro para deshacerte de estos deseos predeterminados de alimentos ricos en calorías, irás por los donuts todo el tiempo.

La configuración de fábrica de tu cerebro también está oculta mucho mejor que la de Microsoft. Con Word o Power Point, todo lo que tiene que hacer es hacer clic en un menú desplegable, buscar la nueva configuración deseada, colocar el cursor sobre ella y hacer clic. Pero, ¿dónde están los controles para cambiar la configuración predeterminada en tu cerebro?

Finalmente, la mayoría de nosotros nunca pensaría en buscar las configuraciones de fábrica de nuestro cerebro porque aprendimos en la escuela que, a diferencia de los animales, los humanos no tienen ajustes de fábrica (instintos). Los humanos son únicos, por lo que nos enseñaron, porque aprendemos todos nuestros comportamientos. ¡Es muy difícil deshacerse de algo, como un ajuste de fábrica, que no admitimos tener en primer lugar!

En conjunto, estas tres diferencias entre las configuraciones de fábrica de software y las configuraciones de fábrica de su cerebro causan muchos de los problemas más preocupantes de la sociedad moderna.

La obesidad, por ejemplo, que resulta de la preferencia predeterminada de nuestro cerebro por alimentos ricos en calorías, ha alcanzado proporciones epidémicas, y la Organización Mundial de la Salud estima que aproximadamente 1 de cada 6 de los 6 mil millones de personas tiene sobrepeso.
Y las bajas tasas de éxito de la mayoría de las dietas ponen de relieve lo difícil que puede ser encontrar y cambiar las preferencias predeterminadas del cerebro para alimentos ricos y dulces.

La violencia humana, ya sea en el hogar o entre estados nacionales (es decir, guerras), es otra enfermedad moderna con raíces antiguas. Los psicólogos evolutivos Margo Wilson y Martin Daly de la Universidad de McMaster afirman que la violencia dentro de las especies probablemente fue adaptativa (ayudó a nuestros ancestros a propagar sus genes) en nuestro lejano pasado. Al explorar los fundamentos evolutivos de la violencia doméstica, escribieron:

Además de la utilidad de las proezas violentas para vencer a los enemigos y adquirir alimentos, los ataques y las amenazas son tácticas coercitivas efectivas en general, ya sea en el contexto de ayudarse a sí mismo a la propiedad de otro, en la búsqueda del acceso sexual.
o en cualquier otra área en la que los intereses no sean consonantes.

Wilson y Daly continúan especulando que los maridos modernos, operando con antiguos algoritmos darwinianos, usan la violencia o la amenaza de la violencia para asegurarse de que sus esposas no se aparean con los machos rivales y propaguen los genes de otros a expensas de los suyos. .

Al igual que con la obesidad, cambiar la preferencia predeterminada (de muchos humanos, especialmente los varones) por usar la violencia para resolver problemas es extraordinariamente difícil. ¿Existe incluso un menú desplegable para cambiar la configuración de violencia del cerebro y, de ser así, dónde está?

La respuesta podría encontrarse en investigaciones recientes sobre una pregunta con una respuesta aparentemente obvia: ¿cuál es la función de la conciencia? Digo "aparentemente obvio" porque nuestra propia experiencia subjetiva de la conciencia -pensamientos, sentimientos, percepciones, recuerdos, ideas e intenciones- sugiere una respuesta obvia: la conciencia es el vehículo por el cual pensamos, decidimos y actuamos

Esta explicación "obvia" a su vez sugiere que antes de que un hombre golpee a su esposa, conscientemente decide usar la violencia como una forma de controlar su comportamiento. Por lo tanto, la respuesta para eliminar la violencia doméstica es que los hombres afirmen el control consciente de su comportamiento.

Pero esta respuesta obvia resulta ser incorrecta. Los neurocientíficos han descubierto que la conciencia es más un reflejo de nuestro comportamiento que una causa de ello. Por ejemplo, Benjamin Libet de la Universidad de California en San Francisco descubrió que cuando les pedía a los sujetos de prueba que movieran las manos al azar, la actividad eléctrica en el cerebro de los sujetos que iniciaba los movimientos de las manos se producía mucho antes de que los sujetos se dieran cuenta conscientemente de que tenían decidió mudarse.

De manera similar, cuando trabajé como consejero de violencia doméstica en un centro comunitario de salud mental en la década de 1980, noté una consistencia sorprendente en las historias de hombres que maltrataban a sus parejas. Cuando se le preguntó "¿qué estaba pasando en tu cabeza antes de golpear a tu esposa?" Casi todos estos hombres violentos dijeron algo así como "Bueno, fue como si mirara mi mano extender la mano y abofetear a mi esposa por sí misma … como si fuera viendo una película mía, golpéala ".

En otras palabras, algún proceso neuronal que no sea la conciencia, que funcionó mucho más rápido que el pensamiento, condujo el comportamiento tanto de los sujetos del laboratorio de Libet como de mis pacientes violentos.

La implicación para cambiar el comportamiento violento de los hombres es clara: no es suficiente hacer que los hombres abusivos piensen: "No golpearé a mi esposa", porque, para cuando pensaron esto, la parte no consciente de su cerebro realmente controla su comportamiento -un algoritmo darwiniano, si lo prefiere- ya habría decidido atacar.

Dicho de otra manera, si hay un "menú desplegable" en los cerebros de los hombres violentos que se puede utilizar para cambiar el entorno de fábrica de la violencia doméstica, este "menú" no es accesible directamente a través del pensamiento consciente. Más bien, para cambiar un comportamiento "automático" tan profundamente arraigado, es necesario llegar a un nivel muy inferior al nivel de conciencia para cambiar inconscientemente el entorno de fábrica problemático.

La idea de realizar cambios inconscientes en conductas inconscientes plantea de inmediato una paradoja. ¿Cómo es posible cambiar las conductas inconscientes si la conciencia -el presunto vehículo con el que intentaríamos hacer estos cambios- es una idea de último momento inútil de la conducta, no un iniciador de la conducta?

El trabajo de John Bargh, que dirige el Laboratorio de Automaticidad en Cognición, Motivación y Emoción (ACME) en la Universidad de Yale puede proporcionar una respuesta. La investigación de Bargh indica que el papel de la conciencia humana no es cambiar directamente nuestros comportamientos, porque los procesos conscientes operan demasiado lentamente para competir con procesos mucho más rápidos e inconscientes. Por el contrario, Bargh cree que la conciencia inicia un proceso de pasos múltiples mediante el cual nuevos comportamientos "lentos" que queremos adoptar, se repiten y refuerzan suficientes veces como para que estos comportamientos sean más rápidos y automáticos, hasta que los comportamientos ocurran automáticamente sin ningún tipo de comportamiento. esfuerzo consciente.

Considere, por ejemplo, qué sucede cuando aprende a tocar una nueva canción en un piano o primero aprende a golpear una pelota de tenis con una raqueta. Inicialmente, tiene que "pensar conscientemente a través de" la ejecución de cada nota o la ubicación exacta de sus pies y raqueta. Pero después de muchas repeticiones y mucha práctica, donde te dices a ti mismo, "voy a poner mi dedo aquí " o "mi raqueta ahí ", el toque de la canción y el golpe de una pelota de tenis finalmente ocurren solos, sin ninguna intervención consciente de su parte.

La conciencia, por esta interpretación, es una especie de bloqueo de aire o vestíbulo en nuestro inconsciente, donde está la acción real .

Usé esta idea para diseñar la terapia que administré a hombres violentos. En lugar de tratar de cambiar sus procesos de pensamiento consciente, primero intenté que se dieran cuenta de los efectos en sus cuerpos de procesos inconscientes que llevan a una reacción en cadena que culmina en violencia. Momentos antes de que los hombres abusadores lastimen realmente a sus cónyuges, sus cuerpos muestran signos de frustración y rabia. Los latidos de sus corazones se aceleran, y a menudo experimentan opresión en sus mandíbulas, cuello o tórax y su presión arterial se eleva. Estos cambios en la fisiología, iniciados por el sistema nervioso autónomo, son predictores confiables de que un hombre está a punto de volverse violento, pero normalmente pasan desapercibidos a menos que el hombre esté entrenado para prestar atención consciente a estas reacciones.

Entonces les mostré a los pacientes cómo sintonizar conscientemente sus cuerpos durante las discusiones (un proceso llamado consciencia se nsate ), con el fin de monitorear los signos de peligro fisiológico de la violencia pendiente. Cuando un hombre se dio cuenta de que su corazón estaba acelerado o que sus músculos se tensaban, fue instruido para decir "Necesito un tiempo fuera" y luego para salir inmediatamente de la habitación antes de que surgiera el comportamiento violento "automático". Se les aconsejó a las esposas de estos pacientes que dejaran a sus esposas solos por una hora más o menos.

Con el tiempo, con suficientes repeticiones conscientes del nuevo "comportamiento de tiempo fuera" los hombres pudieron enfriarse "automáticamente" antes de lastimar a sus esposas, sustituyendo eficazmente un nuevo comportamiento automático "sano" por uno viejo, "no saludable".

En el marco de trabajo de Bargh, el papel de la conciencia aquí era trabajar por sí mismo sin conseguir que los procesos inconscientes tomaran el control. La conciencia no cambió directamente los escenarios de fábrica de los hombres violentos, sino que indirectamente obtuvo procesos inconscientes para hacerlo. La conciencia, al parecer, es en sí misma un "algoritmo darwiniano" que nuestros cerebros ejecutan para reemplazar algoritmos más antiguos, como la violencia doméstica, que han sobrevivido por mucho tiempo a su utilidad.

Aunque la terapia de "ajuste y finalización" no funcionó con todos los pacientes, fue efectiva con suficientes como para darme la esperanza de que, algún día, podríamos utilizar técnicas similares para abordar la violencia en una escala más amplia. ¿Qué pasaría si, por ejemplo, todos los presidentes tuvieran la obligación por ley de tomarse un "descanso" antes de que los instintos de nuestra nación para usar la fuerza militar para resolver los problemas de política exterior se pusieran en acción?

Como ex oficial de inteligencia que participó directamente en dos guerras, sé que el mundo puede ser un lugar peligroso donde a veces es necesaria la fuerza militar. Pero también sé que ya no vivimos en las duras condiciones de la edad de piedra, y que hoy en día existen tantas instancias donde la violencia militar causa más problemas de los que resuelve.

Si, de alguna manera, pudiésemos lograr que nuestra conciencia colectiva cambiara los antiguos escenarios de fábrica de nuestro inconsciente colectivo, tal vez la cantidad de veces que la fuerza militar era realmente necesaria disminuiría hasta el punto en que nuestro mayor problema con los ajustes de fábrica de nuestro cerebro sería apague el interruptor "donut".

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