Beber demasiado, o nada, puede estar relacionado con la demencia

Los expertos dicen que los resultados de un nuevo estudio deben interpretarse con cautela.

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Fuente: William Perugini / Shutterstock

Tanto beber en exceso en la mitad de la vida como abstenerse por completo del alcohol se asociaron con un mayor riesgo de demencia posterior en un estudio a largo plazo de más de 9,000 adultos. El estudio es un paso importante para una mejor comprensión de los factores de riesgo de la demencia, dicen los expertos, pero advierten que puede ser demasiado pronto para hacer declaraciones radicales sobre el efecto del alcohol en el cerebro que envejece.

El estudio, publicado el 1 de agosto en el British Medical Journal , rastreó a los funcionarios británicos durante un período promedio de 23 años, comenzando en 1983. Al inicio del estudio, los participantes tenían entre 35 y 55 años de edad. Los investigadores utilizaron los registros de hospitalización, los registros de mortalidad y el uso registrado de los servicios de salud mental para determinar el estado de demencia de los participantes y evaluaron su consumo de alcohol a intervalos regulares con cuestionarios. El consumo de alcohol “moderado” se definió como 1 a 14 “unidades” de alcohol por semana, con una unidad igual a 10 mililitros. Traducido a bebidas estándar en los EE. UU., Que superaría aproximadamente ocho bebidas por semana.

“Nuestro principal hallazgo es que entre los que beben más de 14 unidades de alcohol por semana, el riesgo de demencia aumenta a medida que aumenta el número de unidades de alcohol consumidas”, dice el autor principal Séverine Sabia, investigador de Inserm, el Instituto Nacional de Salud y Investigación médica. “Cada aumento de siete unidades por semana en el consumo se asoció con un aumento del 17 por ciento en el riesgo de demencia”. Aquellos que bebieron hasta el punto de hospitalización tuvieron un mayor riesgo de 400 por ciento. Los abstencionistas totales, por otro lado, tenían casi un 50 por ciento más de probabilidades que los bebedores moderados de desarrollar demencia. Ambos grupos (grandes bebedores y abstemios) mostraron un mayor riesgo incluso después de controlar por edad, sexo y factores socioeconómicos.

Los hallazgos reflejan investigaciones anteriores que muestran una curva “en forma de J” entre el riesgo de alcohol y demencia, donde el consumo moderado se asocia con el riesgo más bajo, dice Sevil Yasar, profesor asociado de Johns Hopkins Medicine que estudia la demencia y el deterioro cognitivo. “La mayoría de los estudios fueron seguimientos breves”, agrega. “Este es el primer y único estudio para encontrar eso durante un período de tiempo tan largo”.

Pero el estudio, aunque está bien diseñado, tiene sus inconvenientes, dice, una de las cuales es su dependencia del consumo de alcohol autoinformado. “La gente tiende a subestimar”, dice ella. Y dado que sus sujetos eran todos funcionarios, es importante preguntar si los hallazgos se pueden generalizar al resto del mundo, o incluso al resto del Reino Unido, y qué recomendaciones se pueden hacer en función de los datos.

“La parte fácil es que cuando eres un bebedor excesivo, definitivamente debes reducir”, dice Yasar. “Pero si eres un abstemio, ¿necesitas comenzar a beber?” Eso no está tan claro, dice ella. Se ha demostrado que el consumo moderado de alcohol se correlaciona con otros resultados positivos, incluido un menor riesgo de enfermedad cardiovascular, otro factor de riesgo conocido de demencia, pero también con afecciones de salud como el trastorno por abuso de sustancias y el cáncer de mama.

“Debe tener en cuenta el plan médico de cada persona” antes de hacer recomendaciones generales sobre el consumo de alcohol, explica Yasar. El presente estudio concluyó que los factores cardiometabólicos comórbidos podrían explicar, aunque no todos, el aumento del riesgo de demencia en el grupo abstemio. “Tal vez tengamos que centrarnos más en reducir la presión arterial o reducir el riesgo de un ataque al corazón” como una forma de disminuir el riesgo de demencia en la población en general, dice ella.

En última instancia, aunque el estudio se suma a los datos que encuentran una asociación entre el consumo de alcohol y la demencia, solo fue observacional y no debe interpretarse como que muestra un vínculo causal directo. “No indica que beber reduzca el riesgo, y no es evidencia de que consumir alcohol sea bueno para usted”, dice Katy Stubbs, oficial de comunicaciones de Alzheimer’s Research UK. “Las personas pueden tener una ingesta reducida debido a problemas de salud subyacentes no capturados en este estudio, y tampoco sabemos acerca de los patrones de consumo en la adultez temprana” ya que el estudio solo comenzó siguiendo a los sujetos en la mitad de la vida.

Aunque más investigaciones serían beneficiosas para el campo, es difícil decir cómo podría ser esa investigación, dice Anya Topiwala, investigadora clínica de la Universidad de Oxford que también estudia la relación entre el alcohol y el deterioro cognitivo. “Lucho por ver cómo un ensayo controlado aleatorio -el estándar de oro en medicina para determinar un efecto genuino- es práctico o ético”, dice Topiwala, quien no participó en el estudio actual. “Se necesitarán otros tipos de investigación, [particularmente aquellos] que examinan el cerebro más directamente, para arrojar más luz”.

“En última instancia, creo que el jurado permanece fuera con respecto a cualquier efecto beneficioso de la bebida moderada en el cerebro”, dice ella.

Aún así, el énfasis en los factores de riesgo de la mediana edad es importante, señala Yasar.

“Los cambios en el cerebro comienzan 20 años antes de que tenga síntomas [de demencia]”, dice. “Es por eso que ha habido más y más interés en factores de riesgo de estilo de vida modificables” como el peso, los niveles de azúcar en la sangre y la salud cardiovascular. La evidencia sugiere que ” puede afectar su riesgo de desarrollar demencia con lo que hace en la mediana edad”.

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