Animales de apoyo emocional: el dilema del terapeuta

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Fuente: Fundación de animales encontrados / Flickr

Hace un par de semanas, vi a una mujer tratar de colar a su pequeño terrier en un avión. Mi esposa y yo estábamos al final de la fila de pasajeros que abordaban un vuelo de United Airlines desde Newark. No le estaba prestando mucha atención a la mujer que tenía delante hasta que escuché al portero decir: "Oye, ¿hay un perro en esa bolsa?". La mujer dijo "Oh, ella es mi animal de apoyo emocional". El encargado de la entrada dijo "No creo que haya ningún animal de apoyo emocional aprobado para este vuelo. Por favor, muéstrenme la carta de su médico ". Luego noté una pequeña insignia de" Perro de Apoyo Emocional "en su bolso. Era un transportista de viaje de mascotas disfrazado de bolso.

La mujer sacó un papel de aspecto legal que reconocí como proveniente de una de las muchas compañías en línea que venden certificados falsos para servicio y apoyo a animales. Estos documentos son una estafa. En los Estados Unidos, no existe un proceso de certificación reconocido a nivel federal para los animales de apoyo emocional.

El encargado de la puerta no compró los documentos de certificación falsos. Informó a la mujer que según la política de United Airlines (aquí), los viajeros que soliciten viajes aéreos gratuitos para animales de apoyo emocional deben presentar una carta de un profesional de salud mental que demuestre que necesitan al animal para aliviar un trastorno psiquiátrico reconocido. Además, necesitaba haber notificado a la aerolínea 48 horas antes del vuelo.

El portero fue insistente. "Tendré que ver tu carta antes de que puedas subir al avión", dijo. La dama de soporte de perro falso gimoteó, "Pero la persona de la puerta de United Airlines en San Francisco dijo que no tendría ningún problema para llevar a mi perro en este vuelo". Las cosas se estaban poniendo tensas. Claramente, el encargado de la puerta sabía que la estaban jugando, pero estaba en una situación difícil. Técnicamente, debería seguir las reglas y no dejar a la mujer y su perro en el avión. Sin embargo, hacer una escena sobre un lindo perro de asistencia no sería bueno para la imagen de la aerolínea. Y el avión estaba listo para despegar. Aun así, esperaba que el portero se mantuviera firme y se negara a dejar que la mujer y su perro abordaran el avión.

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Fuente: Foto de Hal Herzog

Eso no fue lo que sucedió La recepcionista puso los ojos en blanco y le dijo a la mujer que siguiera adelante y que llevara a su perro en el avión. Pero ella advirtió: "Ahora conoces las reglas. No vuelvas a hacer esto nunca más ". Claro.

Tenía la sensación de que el portero había pasado por esta rutina muchas veces antes, al igual que la mujer con el falso perro de apoyo. Aquí está la foto de la mujer y su perro. Lo rompí con mi teléfono en el reclamo de equipaje después de que el avión aterrizó. Espero que este escenario se desarrolle todos los días en los aeropuertos estadounidenses.

El problema animal de apoyo emocional falso

Si crees que estás viendo un número cada vez mayor de animales luciendo chalecos como "perro de servicio", "perro de terapia" o "animal de apoyo emocional", tienes razón. Investigadores de la Universidad de California en Davis examinaron recientemente los cambios en los tipos de perros de asistencia registrados por las instalaciones de control de animales en California entre 2000 y 2002 y una década más tarde, de 2010 a 2012.

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Fuente: Gráfico de Hal Herzog

Descubrieron que el número de animales utilizados para servicios psiquiátricos y apoyo emocional se había multiplicado por diez, mucho más rápido que los perros de asistencia médica o entrenados en movilidad (aquí).

Las regulaciones federales que rigen el estado legal de los "animales de apoyo emocional" son particularmente relajadas. A diferencia de un "perro de servicio", un animal de apoyo emocional puede ser miembro de cualquier especie, no tiene que estar entrenado para hacer nada y puede ser su mascota personal. Pero si quieres que tu loro o caniche sea reconocido oficialmente como un animal de apoyo emocional para poder obtener un viaje en avión gratis o acceso a una vivienda sin mascotas, debes estar bajo tratamiento por un trastorno mental. Y debe obtener una carta de un médico o profesional de salud mental con licencia que certifique que el animal es necesario para su salud mental o tratamiento para su condición psiquiátrica.

Hay un par de formas en que puede obtener una de estas letras. La forma incorrecta es comprarlo de un equipo falso como CertaPet. Tomé su prueba inicial gratuita que consistía en unas 10 preguntas. La buena noticia es que me informaron que era un excelente candidato para que mi gato Tilly fuera certificado como mi animal de apoyo emocional. La mala noticia fue que tendría que pagar $ 159 por la carta.

La manera correcta, por otro lado, es obtener una carta animal de apoyo emocional del médico o terapeuta que lo está tratando. Un artículo reciente, sin embargo, en la revista Professional Psychology: Research and Practice sugiere que los terapeutas que brindan cartas de animales de apoyo emocional para sus pacientes están pisando aguas oscuras. El autor principal del artículo fue el psicólogo de la Universidad de Missouri Jeffrey Younggren, ex presidente del Comité de Ética de la Asociación Estadounidense de Psicología.

El dilema del terapeuta

Cada vez más, sus clientes le piden a los psicoterapeutas cartas que les permitan a sus mascotas el acceso a viajes aéreos y viviendas sin mascotas. Younggren y sus colegas argumentan que estas solicitudes plantean problemas éticos para los profesionales de la salud mental. Se supone que los animales de apoyo emocional son parte de un programa de tratamiento. Sin embargo, los autores sostienen que los beneficios terapéuticos de estos animales no están claros. A pesar de los titulares de los medios de comunicación ensalzando los poderes curativos de los delfines, perros, caballos y conejillos de Indias, hay poca evidencia de la efectividad a largo plazo de los animales de apoyo emocional para el tratamiento de problemas mentales. De hecho, es posible que a veces puedan tener una función habilitadora que en realidad prolonga los problemas psicológicos de un individuo.

Los autores también argumentan que las solicitudes de cartas de animales de apoyo emocional plantean un conflicto de intereses entre el terapeuta y el paciente. Younggren y sus colegas creen que el trabajo de escribir una carta que autorice a la mascota de un paciente durante un año a viajar gratis requiere una determinación administrativa que realmente pueda interferir con el proceso terapéutico.

Mi amiga Helen es una psicoterapeuta que se ha encontrado con estos problemas. Uno de sus clientes era un ejecutivo de negocios de 40 y tantos años que viajaba con frecuencia como parte de su trabajo. La mujer había adquirido recientemente un perro pequeño y le había pedido a Helen una carta de apoyo emocional para que su perro la acompañara en sus viajes de negocios. Como su cliente sufría de ansiedad, Helen investigó los criterios legales para los animales de apoyo emocional y para la evidencia de que la presencia de un perro facilitaría el proceso terapéutico. Después de examinar las pautas federales, Helen no estaba convencida de que llevar al perro a viajes de negocios era un aspecto legítimo del plan de tratamiento de su cliente. Entonces le dijo a la mujer que no podía proporcionar la carta. El cliente no estaba contento con la decisión. Y Helen sintió que se había visto en una situación difícil que podría haber resultado en un conflicto serio con su paciente y, posiblemente, la interrupción de la terapia.

Con el fin de evitar este tipo de conflictos de intereses entre los terapeutas y sus clientes, Younggren sugiere que los médicos se nieguen a escribir cartas de apoyo emocional para las personas bajo su cuidado directo. Más bien, él mantiene que la determinación de la necesidad de un apoyo emocional animal debe ser realizada por un profesional tercero neutral, otro clínico entrenado que no participe en el tratamiento del paciente.

En el mundo real, las cosas se complican

Esto suena como un buen consejo. Pero como lo ilustra otro de los clientes de Helen, a veces hay que hacer excepciones. Este cliente era una mujer que estaba solicitando la aceptación en viviendas subsidiadas del gobierno. Ella era pobre y tenía convulsiones epilépticas frecuentes. Ella vivía con su hijo que estaba severamente discapacitado, ella estaba deprimida y se sentía terriblemente aislada. Y su mejor amiga era un perro. Si bien el apartamento tenía una política de no mascotas, el gerente dijo que podía hacer una excepción si su terapeuta le proporcionaba una carta que decía que su perro calificaba como un animal de apoyo emocional. Esta vez, Helen escribió la carta.

Estaba confundido.

"Helen", le pregunté, "¿por qué escribiste la carta para esta mujer pero no para el ejecutivo de negocios al que tratabas por ansiedad?"

Su respuesta fue simple. "Escribir la carta fue lo correcto. Su perro era su único vínculo con el mundo. Ella no tenía otra razón para vivir ".

Me parece bien

Post script: a pesar de su conflicto sobre la carta de apoyo emocional, la ejecutiva de negocios continuó sus sesiones de terapia con Helen. Helen le enseñó una serie de técnicas de comportamiento que incluyen entrenamiento de relajación y ejercicios de respiración que le permitieron superar la ansiedad de vuelo. Y la mujer finalmente se alegró de no tener que llevar a su perro en busca de apoyo emocional cada vez que abordaba un avión.

* * * * *

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Hal Herzog es profesor emérito de psicología en la Universidad de Western Carolina y autor de Some We Love, Some We Hate, Some We Eat: Por qué es tan difícil pensar directamente sobre los animales.

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